2008 26 Μάη του 2008

Η Μπαλάντα του νεότερος πριγκίπισσα. Συνεχίζεται.

Δημοσιεύθηκε: | Κατηγορίες: Ειδήσεις , Πεζογραφία , Δημιουργικότητα |

Συγγραφέας: Pinhead

Από τον συγγραφέα: Αυτό είναι πολύ πιο διασκεδαστικό, αν και όχι σε πλήρη ταχύτητα. Ωστόσο, το πιο σημαντικό πράγμα είναι ακόμα να έρθει. Ακριβώς για να πάρει σε αυτό.

Ξεκινήστε εδώ.

*

Ω, πόσο υπέροχο ότι η Alice πήρε Fly μαζί μου από το μοναστήρι! Τώρα είχε ένα άλογο, και αυτά είναι συνδεδεμένα με το άλλο ως οι καλύτεροι φίλοι. Alice αμέσως αποφάσισε ότι θα πάει να Blackstone σε αυτό και σίγουρα στο ανδρικό ντύσιμο. Στο διάολο όλοι αυτή την δαντέλα και βολάν! Στο διάολο με αγκίστρια και κορδέλες! Ζήτω τα δερμάτινα παντελόνια, ρόμπες ευρύχωρα, ευρεία ιμάντες και φθαρμένα μπότες. Η Άννα ήρθε με την εικόνα της Αλίκης ταξιδεύουν οι νέοι μαθητευόμενοι επειδή περιπλανήθηκε κατά μήκος των δρόμων από πόλη σε πόλη πολύ και σχεδόν δεν προσελκύουν την προσοχή έξω.

- Λυπάμαι, αγαπητέ, δεν μπορώ να σας δώσω πολλά χρήματα, - δήλωσε η Άννα, παραδίδοντας Αλίκη μια μικρή τσάντα - έτσι ώστε ο δρόμος δεν είναι ιδιαίτερα zashikuesh, αλλά για μένα το πιο εδώ είναι μετά βίας επαρκεί. Μπορείτε ακόμη και δεν μπορώ να φανταστώ πόσο κοστίζουν τα περιεχόμενα αυτού του παλατιού! Τοκογλύφους θα καταβροχθίσει μου σύντομα με κότσια!

- Τι λες?! - Alice πρόφερε, προσπαθούν σκληρά να μην το χαμόγελο. Φυσικά, για τα διαθέσιμα χρήματα από την αδερφή της, που σκοπίμως ξέχασε να πει, κάτι τέτοιο θα περιμέναμε από αυτήν, και αυτό το μικρό ποσό.

Οι φίλησε ο ένας τον άλλον αντίο. Το πρόσωπο της Άννας έλαμψε το άγχος, παρά τις κάθε είδους επιπόλαιες. Όπως φάνηκε στην Alice, ακόμα ειλικρινής.

- Να είστε προσεκτικοί, μικρή αδερφή! Δεν θέλω να χάσετε σας, είχα ήδη γίνει συνδέονται με εσάς. Είστε τόσο καλά ξέρει να ακούει! Είμαι κανείς δεν άκουγαν με προσοχή.

Ω ναι!

- Μην ανησυχείτε, η Άννα, είμαι τυχερός, να είστε βέβαιος να ξεγλιστρήσουν από το πρόβλημα. Πολύ σύντομα θα σας φέρω τα καλά νέα. Ορκίζομαι!

- Είσαι τόσο καλός, Αλίκη! Όπως και αν όχι ακόμη και από την οικογένειά μου. Αυτό είναι ό, τι σημαίνει να μεγαλώνουν μακριά από την πρωτεύουσα της άσχημη! Καλή σου τύχη!

- Καλή τύχη!

Αλίκη άγγιξε τα ηνία και μετακίνηση προς τα αριστερά τους στάβλους του παλατιού. Πέταλα zatsokali στο λιθόστρωτο. Τώρα ήταν και πάλι μόνος. Και το αγάπησε!

Τι είναι εκεί για να πω για την Άννα τοκογλύφους; Alice οδήγησε σιγά-σιγά γύρω από την αριστοκρατία μπλοκ και προσεκτικά κοίταξε γύρω. Η απαιτούμενη πινακίδα δεν άργησε να έρθει. Μαθητευόμενος σημαντικό, μεγάλο σαράφηδες κάνουν γρήγορα η ανταλλαγή περισσότερο χρυσό από την τσάντα μια ντουζίνα Αλίκη χούφτα ασημένια και χάλκινα νομίσματα. Επίδειξη ένα επικίνδυνο ταξίδι χρυσό - πάρα πολύ μεγάλο κίνδυνο, είναι η Αλίκη ήξερε χωρίς καμία συμβουλή.

Στη συνέχεια, πήδηξε σε ένα άλογο και αργά, οδηγείτε προς τα νοτιοδυτικά πύλη. Προς το παρόν ο δρόμος, αιωρείται μεταξύ των προαστίων καλύβες, την οδήγησε κατ 'ευθείαν από τον καθεδρικό ναό, που περιόδευσε το κόμμα με την Άννα αργά στην πρωτεύουσα.

Πρόσοψη υπενθύμισε διακριτικά Βασιλική της Αλίκης του Αγίου Πέτρου στη Ρώμη, αν και, φυσικά, οι διαστάσεις του σημαντικά κατώτερες απ 'αυτόν. Ίσως να ήταν η πρώτη καλή εντύπωση που έλαβε από την Alice στον πλανήτη, που προέρχονται από ιθαγενείς της. Ο καθεδρικός ναός ήταν πολύ καλό, υπέροχο αναλογίες, στήλες ανάλογες με το ύψος των πτερύγων της πρόσοψης του κτιρίου και τον τρούλο, διακοσμημένη με μικρά αρχιτεκτονικά χαρακτηριστικά, γλυπτική σύνθεση στέφθηκε φτερωτά πλάσματα απλωμένα τα χέρια του προς όλες τις κατευθύνσεις. Alice θα ευχαρίστως πάει μέσα, αλλά είχε πουθενά να πάει το άλογο και συγκεντρώθηκαν στην είσοδο του μια παράξενη πλήθος, με την πρώτη ματιά φαίνεται να Αλίκη δυσάρεστες.

Οδήγησε πιο κοντά. Συγκεντρώνονται σε ένα μεγάλο αριθμό των θεατών που περιβάλλεται από μια ομάδα γυμνόστηθοι άνδρες, καθισμένοι σε σειρές στα γόνατά του μπροστά από τα κύρια βήματα είσοδο. Στα βήματα στάθηκε ένα πολύ ψηλό ποσοστό σε ένα απλό μαύρο ράσο με κουκούλα ταλαντεύθηκε μακριά. Ήταν ένας ηλικιωμένος άνδρας με ένα λεπτό πρόσωπο, βυθισμένα μάγουλα και απεριποίητος γκρίζα μαλλιά. Τα μάτια του έλαμψαν γρήγορα σπεύδουν περίπου τρελών λαμπρότητα. Έκανε νόημα με τα μακριά χέρια του, προφέροντας κάποια πύρινη ομιλία υψηλή, απότομη φωνή, απευθυνόμενος στους άνδρες που στέκονταν κοντά του. Λέξεις Alice δεν θα μπορούσε να κάνει. Ήταν σαν ένα είδος ξόρκι.

- Ποιος είναι? - Ρώτησε χτυπητός μάτια στη θέα άθλιο τρόπο ντυμένοι κατοίκους.

- Είσαι ένας ξένος; - Θα εκπλαγείτε ότι - τώρα έχουμε πολλούς επισκέπτες. Αυτό Επίσκοπος Leroux. Διαβάζει ένα κήρυγμα εδώ κάθε εβδομάδα για τους οπαδούς του.

- Επίσκοπος; Και πώς απλά ντυμένη.

- Ναι. Αυτός είναι ένας άγιος, ο καθένας ξέρει αυτό. Περισσότερα ευσεβής άνθρωπος δεν έχει δει ποτέ το φως. Και, σε αντίθεση με άλλα εκκλησιαστικά τους ανωτέρους, να μην εγκαταλείψει τους απλούς ανθρώπους. Δίνοντας ελεημοσύνη, νουθετεί, επιλύει τις διαφορές και να νουθετεί τους καλούς ανθρώπους. Όχι ότι αυτό - τόνισε στον ουρανό.

- Αξιέπαινη - Alice κούνησε το κεφάλι, χαμογελώντας.

Σε αυτό το σημείο, έχει γίνει πιο λεπτός επίσκοπος, και άρχισε να κλαίει έξω κάποια μονολεκτική ρεπλίκα. Σε απάντηση σε αυτό, να κάθεται στα σκαλιά άνθρωποι έχουν λάβει οι ίδιοι ανελέητα μαστίγιο βλεφαρίδες στο πίσω μέρος με πολλές ουρές ότι συμβαίνουν όλη την ώρα διατηρείται σε ετοιμότητα. Κάθε κραυγή ακολούθησε χτύπημα αφήνει στις πλάτες των πολλών ατυχημάτων αιματηρή ίχνη. Ουρές βλεφαρίδες καλύφθηκαν με χοντρό κόμβους και ακόμη αγκάθια.

Alice χτυπήθηκε από αυτή την αηδιαστική σκηνή. Ειδικά, όπως το πλήθος γύρω σαν κάθε υποστήριξε μια τέτοια απεργία, μαζί με την έγκριση και στενάζουν όπως οπαδών σε αγώνα ποδοσφαίρου. Alice στράφηκαν προς τη σύντροφό του, wincing κάθε δευτερόλεπτο νέα χτυπήματα, δάγκωμα ήχο που επικρατούν σε όλη την πλατεία του καθεδρικού ναού, και ρώτησε:

- Είναι αυτό μια τιμωρία; Τι, αναρωτιέμαι, γιατί οι ίδιοι να υποφέρουν;

- Είσαι ο τύπος από το αστέρι έπεσε; - Κοίταζα Alice πολίτη - είναι bichevateli! Οι πιο αφοσιωμένοι οπαδοί του επισκόπου. Μπορούν να διενεργούν όλες τις διαταγές του, που υπαγορεύονται από θεία αποκάλυψη. Οι άγιοι άνθρωποι, μια θέση στον παράδεισο που προβλέπεται, ώστε να είναι σίγουρος! Και δεδομένου ότι αγωνίζονται με βρώμικα πλάσματα - μάγισσες και άλλα κακά! Αν όχι για τον επίσκοπο και ένδοξη bichevatelyami του αυτές τις ανυπόφορες πλάσματα έχουν απολύτως υπέρβαση. Πρόσφατα, είχαν πολλαπλασιαστεί τουλάχιστον μια δεκάρα μια δωδεκάδα. Ειδικά στην έρημο. Στην πόλη, δεν φαίνεται στη μύτη, φοβάται ο επίσκοπος. Αλλά στα χωριά γεμάτο από αυτά, οπότε να είστε προσεκτικοί. Και αν αυτό - απλά τηλεφωνήστε μου εδώ, όπως αξίζει. Ξέρουν πραγματικά πώς να ασχοληθεί με μάγισσες.

- Σίγουρα θα. Ευχαριστώ για τη συμβουλή, - είπε η Άλις αποθαρρύνονται. Όλο το θετικό συναίσθημα του να δει τον καθεδρικό ναό που εξαφανίστηκε απότομα. Άγγιξε το άλογο, και απομακρύνθηκε από αυτά τα ειδεχθή ήχους που προέρχονται ομάδα επίσκοπος φανατικός.

*

Φεύγοντας από την πόλη, η Alice θα μπορούσε τελικά να χαλαρώσουν λίγο διαρκώς τεταμένη νεύρα. Στο τέντωμα, ανάμεσα σε λόφους και τον τρόπο συναντήσεις συστάδες ήταν σπάνιες. Μερικές φορές, από χωριό σε χωριό με τα απλά καροτσάκια ανιχνεύσει αγαθά, μοναχικό οδηγοί συναντήθηκαν και ακόμα πιο σπάνια, και η παρούσα πλήρωμα ενός σημαντικού ευγενής, να σπεύσει να την πρωτεύουσα, Αλίκη συνεδρίασε μόνο μία φορά κατά τη διάρκεια όλης της ημέρας. Επέλεξε να πάρει από το δρόμο και να χάσετε τον, να θυμηθούμε τον τρόπο με τον οποίο πήγε να καλέσει την αδελφή της.

Σε γενικές γραμμές, η Αλίκη παίρνει περισσότερη ευχαρίστηση από κουραστεί από αυτό το δίσκο. Ο αέρας γύρω ήταν φρέσκο ​​και πολύ άδειο. Όχι κατασκευής, όχι μηχανήματα. Ο ουρανός γέμισε με τα κοπάδια των πτηνών, δεν χρωματιστά στίγματα φυλλάδια και άλλο εξοπλισμό που φέρουν. Είναι τόσο γοητευμένος και ενέπνευσε μια περίεργη αίσθηση του κάποια απώλεια. Όπως και αν ένα άτομο απομακρύνεται από τον έξω κόσμο, εκτός από τη σπάνια και ορθογώνια των καλλιεργούμενων εκτάσεων στον ορίζοντα, τίποτα δεν θύμιζε την παρουσία του σε αυτόν τον κόσμο.

"Καλά, δεν το χρειάζεστε πραγματικά σε αυτόν τον κόσμο», - κατέληξε στο συμπέρασμα Alice, να θυμόμαστε ότι σύντομα τοπικές εφεύρουμε την πυρίτιδα, τότε η ατμομηχανή, σιδηρόδρομος, δυναμίτη, η πυρηνική ενέργεια, και στη συνέχεια ... Λοιπόν, θα πάρει πολλούς αιώνες πριν Θα έρθουν στα συγκαλά τους και αρχίζουν να επουλώνονται οι πληγές από τη φύση. Αναρωτιέμαι γιατί οι άνθρωποι παντού και πάντα κάνουμε τα ίδια λάθη; "Humanoids A-class», - σκέφτηκα Αλίκη ορισμό του Crom. Λοιπόν ναι. Όλα τα ίδια προβλέψιμα και ατελή ανθρωποειδή.

"Ας ελπίσουμε ότι, η B-Class θα εκτιμήσουν περισσότερο," - Αλίκη χαμογέλασε.

*

Τοπικά εστιατόρια και ταβέρνες στην άκρη του δρόμου δεν ήταν στον ταξιδιώτη αρεσκείας αμέσως. Από την πρώτη, να το πω έτσι, που χρονολογείται. Κι εγώ ποτέ δεν μου άρεσε, δεν έχει σημασία τι τα σημάδια πάνω τους κρέμονται. Αιώνια καπνιστή, με καπνισμένα οροφές, βρώμικα πιάτα, δυσωδία ψάρια αμετάβλητη, υποχρεωτική από όλες τις τοπικές μεθυσμένους, κίνησης από τα τραγούδια άσεμνο, έντομα και ποντίκια όλων των τύπων και μεγεθών. Μερικές φορές υπάρχουν ομάδες των στρατιωτών ή των κηδεμόνων των τοπικών βαρόνων, κατά την οποία Alice προσπάθησε να μείνει όσο το δυνατόν περισσότερο. Αλλά να σταματήσει για τη νύχτα κάπου χρειάζεται. Ευτυχώς, η Αλίκη είχε τα χρήματα, και μαζί με αυτούς που θα μπορούσε ποτέ να περιμένετε να λάβετε το καλύτερο από όλα. Πάντα πήρε το πιο ακριβό δωμάτιο (αν είχε ποτέ την ευκαιρία να επιλέξουν), απαίτησε ότι ανασύρονται νερό σε ποσότητα, προκαλεί ήπια έκπληξη στο σπίτι, όσο και στο επίπεδο των τοπικών τροφίμων ήταν πολύ επιλεκτικοί. Ευτυχώς, νωπά πουλερικά και λαχανικά διεξήχθησαν στις παραγράφους πάντα τοπικό εστίασης και ποτών που παρασκευάζεται από μέλι και τσάι από βότανα Alice προτιμάται σε όλα τα τοπικά γαλακτοκομικά προϊόντα. Πάρτε στομαχικές διαταραχές στην πλήρη απουσία των φαρμάκων που δεν ήθελε με τίποτα. Και, φυσικά, με κανένα τρόπο δεν έλαβε αλκοόλ στο στόμα.

Συνήθως, πήδηξε σχεδόν το σούρουπο, μια-δυο φορές στο δρόμο για να σταματήσει για να ξεκουραστούν κάπου σε μια όμορφη τοποθεσία, απελευθερώνοντας τη μύγα χτυπήσει, πυροδοτώντας μια φωτιά και να τρώει το θερμαινόμενο σε μια ανοικτή απομεινάρια φωτιά του χθεσινού γεύματος εστιατόρια. Στη συνέχεια, στο τέλος της ημέρας να σκάσει σε οποιαδήποτε ταβέρνα όπου είναι πάντα νύχτα ήταν θορυβώδης και πολύ κόσμο. Είναι σχεδόν ποτέ αγνοηθεί. Πλησίασε τον ιδιοκτήτη, γρήγορα κάνει μια παραγγελία, επιπλωμένα τον εαυτό του και ένα άλογο για τη νύχτα, εξέτασε προσεκτικά όλες τις οδηγίες της σχετικά με το εάν Mucha γίνει, αυξάνεται με την ίδια, είχε δείπνο και έπεσε στο κρεβάτι σχεδόν κανένα σημάδι ζωής από την γλυκιά κούραση. Σε περίπου έξι το πρωί της ξύπνησα, που γρήγορα ξεβράστηκαν, είχε πρωινό, και παίρνοντας μαζί του προμήθειες για την ημέρα που πήγε για.

Αυτή η ζωή στρατόπεδο ήταν εκπληκτικά ελκυστική, παρ 'όλες μονοτονία της. Είναι στην ανθρώπινη φύση να αισθανθείτε ένα μακρύ ταξίδι με ιδιαίτερη συγκίνηση που η γύρω περιοχή σαν μια τεράστια ζώνη γυρίζει γύρω, αλλά το σημερινό δρόμο δεν ήταν συγκρίσιμη με τίποτα κοινός τόπος για την Αλίκη, αν και εδώ και πολύ καιρό μια μανιώδης ταξιδιώτη. Η μοναξιά ενός μικρού σχήμα του αναβάτη στη μέση της κατάκλισης εκτάσεις που δημιουργούνται από αντιφατικά συναισθήματα της απομόνωσης και της ενότητας με το περιβάλλον ταυτόχρονα. Έχει ξεπέρασε αυτές τις ανοιχτούς χώρους με την κατάλληλη ταχύτητα ώστε να μην κουραστεί από τις ατελείωτες ημέρες της ενατένισης, αλλά και να έχουν το χρόνο για να απολαύσετε την πλήρη ενότητα. Ιππασία έχει το πιο επιτυχημένο τρόπο για να συμμετάσχουν σε αυτό που ονομάζεται το «ταξίδι». Είναι να ασχοληθεί με το γιατί, παραδόξως, όμως ο δρόμος προς την Αλίκη αρκετά βαρεθεί. Απλά μια σκέψη σχεδόν δεν πήγε στο κεφάλι του τόσο έντονα και συνεχώς χύνεται παντού αισθάνονται.

Χάρη στις υπέροχες χάρτες που δημιουργήθηκαν για το τμήμα της Karla Crome (τώρα εκτίμησα την αξιοπρέπειά της), η Αλίκη ήταν πάντα σε θέση να υπολογίσουν με ακρίβεια την ημέρα ταξιδιού, και ποτέ δεν συναντήθηκαν στα μπερδεμένα διασταυρώσεις. Πήγε λοιπόν, ρίχνουν έξω σχεδόν από το κεφάλι, όπου και γιατί κινείται σε αυτό το δρόμο Νότου. Μέχρι να φτάσει σε ένα μεγάλο οικισμό που ονομάζεται Kroklou, πού να μείνετε σε ένα τοπικό εστιατόριο που ονομάζεται "Bold πέρδικα."

Είναι, όπως πάντα, να συζητήσουν γρήγορα όροι στρατωνισμό και είδε ότι ο ξενοδόχος που έχει συσταθεί αρκετά φιλικό, τον ρώτησαν για το δρόμο για την Blackstone. Παρέμεινε μέχρι τα σύνορα του Δουκάτου του μόνο δύο με μια μικρή καθημερινή κίνηση. Ποτέ δεν ξέρεις τι είναι μπροστά; Αλλά ο ιδιοκτήτης που αναφέρεται στην απασχόληση και υποσχέθηκε να μιλήσει το πρωί. Πράγματι, τα τραπέζια ήταν γεμάτο από ανθρώπους, και το μόνο σερβιτόρα δεν θα μπορούσε να κρατήσει εξάπλωση μπύρα για πολλούς πελάτες.

- Αυτό είναι αυτό που πάντα έχουν χρόνο να κάνουν - κόψει τον υπολοχαγό του - σε πρώτη ακρόαση, λέει.

Alice φαίνεται να έχουν συνειδητοποιήσει ότι ήταν από αυτήν που θέλει. Δεδομένου ότι έχει αποδειχθεί τόσο καλά για να παίξει το ρόλο ενός κακού μάγισσα, θα έπρεπε να συνεχιστεί στο ίδιο πνεύμα. Θυμήθηκε, ότι εξακολουθεί να υπάρχει στο οπλοστάσιο των μαγισσών είναι, και αποφάσισε να απειλήσει με τα χέρια και τα πόδια του δεν είναι ένοπλοι άνδρες με τα χέρια της, αλλά θα είναι σε θέση να κάνει μια προσφορά.

- Κοίτα, Αντιστράτηγος, θέλω να μοιραστώ μαζί σας ένα μαγικό μυστικό, και επιτρέψτε μου να σας πάμε; Έτσι μπορούμε να συμφωνήσουμε;

- Δεν συμφωνώ με μάγισσες.

Πράγματι, στα μάτια του λαού του, ο ίδιος ποτέ στη ζωή του δεν το έκανε.

- Λοιπόν, - Αλίκη ήρθε με την ιδέα - τότε θα ανοίξει το μυστικό, αλλά δεν θα μου κάψει, και θα δώσει στα χέρια της εκκλησίας. Ας τους αφήσουμε να κρίνουν εμένα ως μάγισσα, αλλά θα δούμε.

- Για πρώτη φορά στη ζωή μου βλέπω μια μάγισσα που θα ήθελαν να παραδοθούν στους ανθρώπους ο επίσκοπος! Λοιπόν, ας γίνει έτσι, θα είναι δίκαιη. Οι μοναχοί γνωρίζουν καλύτερα τι να κάνει με τους ανθρώπους σαν εσάς. Τι θέλεις να μου δείξεις;

- Κρατήστε μακριά μου! - Φώναξε τον ίδιο υπάλληλο, ο οποίος προσέφερε την Αλίκη καίνε άμεσα. - Υπολοχαγός, δεν μπορείτε να δείτε όλα τα είδη των πραγμάτων που εκκρίνουν μια μάγισσα.

- Σκάσε, Χένρι! - Υπολοχαγός τον κλώτσησε με την μπότα του. - Έχω πολλά πράγματα στη ζωή μου φαίνεται, και σας ορκίζομαι, δεν έχω μερικά κόλπα δεν φοβούνται. Και εσείς, όπως ήταν δειλός χοίρων, έτσι ώστε όλη η ζωή μου, και παραμένει.

Γύρισε στην Alice.

- Φέρτε την τσάντα μου - είπε - να επιβαρύνουμε το άλογό μου. Και τουλάχιστον λύσει τα χέρια του.

- Λοιπόν, - δήλωσε ο υπολοχαγός αργά και κούνησε το κεφάλι σε έναν από τους άντρες του.

Στη συνέχεια ήρθε κοντά στην Αλίκη, πήρε μια δερμάτινη θήκη για τη ζώνη του ένα μεγάλο μαχαίρι και έκοψε το σκοινί, απελευθερώνοντας Αλίκη χέρια.

- Αλλά κοιτάξτε, - προειδοποίησε, το φορτίο του ένα στιλέτο στο λαιμό του κοριτσιού - αν ρίξει κάτι το είδος της - να βρεθείτε αμέσως σε ένα πάρτι στο διάβολο. Καλά κατάλαβα;

Άλις κούνησε το κεφάλι, προσπαθώντας να μην αγγίξετε το δέρμα ενός κοφτερή λεπίδα.

Ο υπάλληλος φέρει μια τσάντα και το έριξε στα πόδια του. Είναι προσεκτικά κάθισε, πόδια λυγισμένα σχετίζονται μεταξύ τους. Βαλλίστρα που βρίσκεται στο χώρο αποσκευών της, αλλά για να φτάσουμε στην Alice δεν έχει λυθεί. Άνοιξε την τσάντα της και έβγαλε έναν αναπτήρα πρωτόγονο, κατασκευασμένα από ειδικευμένους τεχνίτες του οργανισμού Κάρλας Crome.

- Καλώ τώρα το πνεύμα, - είπε η Άλις, καθορίζοντας το σύνολο ολόκληρο το μεγάλο πώμα από ίσκα όσο το δυνατόν πλησιέστερα στο ράφι με ένα τροχό - μπορεί να σας πει πολλά. Εμείς - η μάγισσα - τα πνεύματα θα γνωρίζει όλα τα μυστικά μας.

- Κρατήστε μακριά μου! - Χένρι είπε και πάλι - bogomerzkih θέαμα! Δεν μπορώ να μείνω εδώ ...

Αλλά κάτω από το βλέμμα του υπολοχαγού, μουρμούρισε κάτι μέσα από τα δόντια του και πέθανε.

- Πνεύματα αγαπούν τον ήχο της κουδουνίστρας - Αλίκη χαμογέλασε, γυρίζοντας το κλειδί "ελαφρύτερο" και προικοδότηση έχασε το πρώτο τρίμηνο γύρω από τους άνδρες, "αιχμαλωτίζει" look. Τουλάχιστον, ήθελε να πιστέψει αυτό ήταν ακριβώς όπως.

Ήσυχη φωνή της και αργά κινούμενων κινήσεις του χεριού, γυρίζει το κλειδί, εστίασε την προσοχή στην παρούσα όριο.

Όταν η άνοιξη οπλισμένη μέχρι το τέλος, Αλίκη έριξε λίγο σφιγκτήρα δάχτυλό της και ο τροχός άρχισε να γυρίζει.

Πρέπει να πω ότι μέχρι αυτή τη στιγμή είδε η Αλίκη τον τρόπο πρωτόγονο τρόπο εξορύσσεται φωτιά το μεγαλύτερο μέρος του πληθυσμού. Σκόνη δεν ήταν γνωστό, υπήρχε ένα πυροβόλο όπλο και μέσα για την ανάφλεξη και οι μηχανισμοί έχουν αναπτυχθεί. Φυσικά, η Alice ήταν ένας απλός μηχανισμός, με τέτοιο τρόπο που κανείς δεν υποψία πραγματική καταγωγή του. Αλλά συνωστισμό σε στενή υπόστεγο άνθρωποι φοβούνταν τις μάγισσες και μαγεία, που παρασκευάζονται φανταστικό "lycanthropy" Η Αλίκη και την ικανότητα να ενεργήσει της, την οποία οικοδομηθεί προσεκτικά από μια βαθιά ριζωμένη μάγισσα, που παράγεται το επιθυμητό αποτέλεσμα συνέβη.

Ο τροχός άρχισε να γυρίζει, παραμένουν προσκολλημένοι σε ένα κομμάτι του σιδηροπυρίτη, γλυπτικής ολόκληρη σπινθήρες που έπεσαν γύρω, αλλά κυρίως για την ίσκα, προσεκτικά φυτεύονται Αλίκη. Αμέσως ξέσπασε σαν ένα κομμάτι χαρτί υγείας.

- Πνεύμα έσπασε! - Alice ούρλιαζε. - Τρέξτε!

Εκείνη δεν χρειάζεται να επαναλαμβάνεται για δεύτερη φορά. Πώς να επιβιώσει από την πόρτα, κυριολεκτικά παρακάμπτοντας εκπέμπεται εκτός τρελλός με το φόβο των ανδρών, η Αλίκη δεν ήταν σαφές. Έχουν πήδηξε έξω από το δύσμοιρος εστιατόριο και τράπηκαν σε φυγή, ακόμα και ξεχνώντας τα άλογα του να στέκεται στο στάβλο. Όλοι εκτός από τον υπολοχαγό. Ο ίδιος στο πρώτο μόλις έπεσε πίσω στην έκπληξη, κρύβοντας το πρόσωπό της από σπίθες, γιατί ήταν το πιο κοντινό σε Alice. Αλλά γρήγορα άρχισε να αυξάνεται, και στο χέρι του ήταν ακόμα ένα στιλέτο. Αλλά όχι για τίποτα ότι το χωριό Αλίκη πόδια στη φωτιά. Το πρώτο πράγμα που έκανε - perezhgla άμεσα δεσμευτική αστραγάλους σχοινί. Έριξε άχυρο στη φωτιά, άρπαξε την τσάντα της και τα γόνατα (πόδια εντελώς μουδιασμένο), έσπευσε προς την έξοδο.

Όταν έπεσε έξω από το στάβλο στο εστιατόριο, οι επισκέπτες ήταν αρκετά ανησυχεί κραυγές έτρεξε υπαλλήλων. Alice, κυριολεκτικά αισθάνεται ήδη πίσω από τον πλησιάζει σχήμα του υπολοχαγού που αγωνίζονται φώναξε, "Fire! Φωτιά! "Και έκλεισε την πόρτα πίσω του, σταθερά επισυνάπτοντας το πρόσωπο του διώκτη. Εκείνη έκανε τούμπα πίσω, τελικά πήδηξε στα πόδια του και κλιμακώνονται έσπευσαν να τους στάβλους. Δημιουργία πανικού ήταν η εύλογη βοήθεια. ALISIN κλαίνε, και το πιο σημαντικό, ο καπνός, η οποία διήρκεσε από την πόρτα του αχυρώνα, ανάγκασε το εστιατόριο οι επισκέπτες ξεπήδησε. Пока лейтенант расталкивал мечущихся в панике людей, Алиса благополучно вскочила в седло и понеслась, как ветер. Пожалуй, она впервые обнаружила истинные скоростные качества своей лошади, оглянувшись назад и, увидев, насколько быстро удаляется от нее злополучная деревенька. На этот раз она уж, само собой, не задумывалась, по какой дороге ей ехать. Чтобы там такое ужасное не ждало ее впереди, всё это было лучше, чем те чувства, которые ей пришлось испытать, лежа на полу трактира “Жирный рябчик”.

Через день она поняла, что на счет чувств изрядно ошиблась.

*

Весь следующий день дорога оставалась абсолютно пустынной. Ей ни разу не встретился ни один путешественник. Она рассчитывала остановиться в небольшом придорожном постоялом дворе, обозначенном на карте, но стоявшее на опушке леса одинокое здание оказалось покинутым. На поднявшемся ветру жалобно скрипела приоткрытая дверь. Начинало темнеть, и Алиса, наконец, отвлеклась от переживаний прошлого дня, встревожено оглядываясь. Ей впервые стало жутковато, она вспомнила предостережения трактирщика (ах, этот проклятый трактирщик!).

Алиса спрыгнула с лошади и вошла в брошенное здание. Внутри было уже совсем темно, но еще можно было разглядеть, в какой спешке покидали его бывшие хозяева. Кругом валялась деревянная посуда, черепки, пустые бочки. Несколько столов было опрокинуто. В давно потухшем камине чернели кучкой недогоревшие угли. Она могла бы разжечь их, и устроиться на ночлег прямо здесь, но обстановка показалась Алисе настолько жуткой, что она решила, что лучше переночует на природе, благо ночи были пока что вполне теплыми.

Она вышла наружу, вскочила на лошадь и шагом направила ее вперед, высматривая для себя удобное место, где можно будет устроиться получше. Нападения лихих людей в этой местности действительно ждать не приходилось, но далеко с дороги Алиса тоже удаляться не собиралась. Наконец, когда сумерки сгустились уже почти совершенно, она нашла подходящую полянку. Она спешилась и собралась развести костер. И тут до нее дошло, что свою замечательную “зажигалку” она оставила на полу трактира (ах, мерзкий трактирщик!). Было обидно и немного страшно. Ночевать в незнакомом лесу без огня – безрадостная перспектива. К тому же рядом еще этот неприятный покинутый постоялый двор. Впрочем, возвращаться туда Алисе хотелось еще меньше. Она по быстрому соорудила себе ложе из высокой травы и нарванных веток, покрытых густой листвой, решив, что одну ночь на природе она как-нибудь переживет.

К счастью для Алисы, так и произошло. Ночь прошла без особых происшествий, если не считать орущего воронья, не дававшего заснуть, и жуткого озноба, который пробил ее с утра пораньше. Она проснулась вся мокрая от росы, с непопадающим зуб на зуб, голодная и абсолютно не выспавшаяся. Видимо, всю ночь ее глодала тревога, и она так и не смогла погрузиться как следует в глубокий сон. И хуже всего было то, что она абсолютно не была уверена, что к концу этого дня сможет поесть и выспаться.

Она проделала несколько привычных утренних упражнений, чтобы согреться, но это не помогло. Пришлось по-настоящему размять мышцы прыжками и бегом вокруг удивленной таким странным поведением хозяйки Мухи. После этого она почувствовала, наконец, что может худо-бедно продолжить путешествие, взобралась на лошадь и выехала обратно на дорогу.

Солнце едва поднялось над горизонтом, и Алиса почему-то вспомнила свое первое утро на планете. Вокруг установилось безветрие и какая-то глубокая тишина. Но в голове Алисы царил сумбур, мысли путались, и она непрерывно зевала. Она тупо смотрела вокруг, не обращая внимания на пейзаж, машинально поправляя поводья.

Она ехала в состоянии такой полусонной разбитости около часа, пока, наконец, не заметила, то, на что уже давно следовало обратить внимание. По направлению ее движения в небе летели стаи ворон. Алиса припомнила, как слышала их ночные крики сквозь дрему. Она обеспокоено огляделась.

Дорога по-прежнему оставалась совершенно пустынной. Алиса, не останавливая лошади, достала из седельной сумки карту. Впереди в паре километров значилась большая деревня. Алисой овладело даже не предчувствие, а настоящее ожидание чего-то нехорошего. Почему-то захотелось свернуть с дороги и попытаться объехать то, что было впереди. Но она понимала, что нет совершенно никаких гарантий, что объезжая, она не столкнется с тем же самым, где-нибудь поодаль. К тому же была надежда, что всё обойдется, и она сможет поесть и нормально выспаться. Но чем дальше, тем эта надежда слабела.

Дорога взлетала на небольшой холм, загораживающий обзор. Когда Муха вынесла Алису на вершину, с другого склона открылась излучина небольшой реки, скорее, ручья, в которой и находилась отмеченная на карте деревня. Но, присмотревшись, Алиса тут же поняла, что с деревней что-то не то. Она остановила лошадь. Над домами кружились черные точки. Вороны. И сами дома были черными. Как уголь. Да, полно, и не дома вовсе! Остатки. Как гнилые корешки зубов. Черные корешки.

Спать разом перехотелось. Алиса тронула поводья и медленно поехала вниз по дороге, огибавшей пепелище впереди. Чем ближе она подъезжала, тем более явственно различала мелькавшие крылья взлетавшего и приземлявшегося воронья. Тем яснее становились черные ломаные силуэты домов с обрушившимися крышами, с торчащими во все стороны обгорелыми досками. Налетевший с реки ветерок принес первое дуновение со стороны сгоревшей деревни, и вовсе не свежестью повеяло на подъезжавшую Алису. Это был тяжелый, не выветрившийся за две недели запах старой гари. И чем ближе она подъезжала, тем тяжелее он становился, как будто струясь волнами по округе. Алиса даже стала различать оттенки этого запаха, как будто чувствуя, что в нем смешались многие оттенки всего, что могло гореть в человеческих жилищах. Постепенно к этому запаху стал тонкой струйкой примешиваться другой, более страшный и отвратительный, и Алиса почувствовала, как застыло ее лицо. Она не хотела проезжать там, но что-то буквально тянуло ее, что-то, чему и названия она не могла придумать, потому что никогда бы не поверила, что подобные соблазны могут жить в ее душе.

Ближайшие горелые дома заслоняли въезд в деревню. Когда Алиса завернула за них, Муха вдруг метнулась из стороны в сторону, захрапела и дернула головой. Вверх взмыло пара десятков черных птичьих силуэтов. У въезда в деревню торчал ряд закопанных в землю тонких деревянных кольев. На них в самых разнообразных скрюченных позах висели человеческие трупы. Заостренные концы кольев наподобие вертелов пронзили тела, нанизавшиеся на них под собственным весом. Некоторые колья покосились вниз, и конечности несчастных печально болтались, потревоженные взлетевшими птицами. Среди висевших было и несколько маленьких детских фигурок. Тела выглядели ужасно, почернев и раздувшись на дневном солнцепеке, исклеванные привлеченным запахом вороньем. От трупов исходил ужасающий смрад, ударивший в нос резко и, сразу перехватив дыхание.

Увиденное зрелище привело Алису в моментальный ступор. Мышцы полностью одеревенели, и она чудом не упала с лошади. Она не могла даже закрыть глаза или дернуть за поводья. В голове царила звенящая тишина, как будто кто-то ударил ее тяжелым предметом. Она так и ехала бы, приближаясь к ужасному зрелищу, пока не свалилась без сознания, если бы не Муха. Кобыла уперлась копытами в дорогу, решительно отказываясь двигаться дальше в этом направлении, а потом, не чувствуя команд хозяйки, стала медленно разворачиваться в противоположную сторону. Алиса мелко задрожала с головы до ног, только сейчас почувствовав свалившийся на нее смертельный ужас и невероятное отвращение. Она с места пустила Муху в галоп, отъехала метров сто, изо всех сил стараясь не смотреть назад, и спрыгнула вниз на придорожную траву. И тут же ее начало выворачивать наизнанку. Она практически ничего не ела со вчерашнего утра, но желудок судорожно сокращался, стоило ей вновь почувствовать, даже, скорее, вообразить этот чудовищный смрад, исходивший от висящих на колах трупов. Наружу уже извлекался только желудочный сок, прозрачный и отвратительно-кислый. Наконец, спазмы прекратились, и стоявшая на коленках Алиса, тяжело дыша и кашляя, смогла, в конце концов, расплакаться. Она рыдала во весь голос, несмотря на то, что гортань отзывалась всплесками боли, как при ангине. Пока сил уже не осталось вовсе. Тогда она просто повалилась набок и плакала беззвучно, подрагивая плечами и всхлипывая.

Эти слезы позволили Алисе пережить увиденный кошмар относительно безболезненно для собственного сознания, хотя и полностью лишили ее сил. Она смогла с трудом приподняться и каким-то чудом вскарабкаться на лошадь. Ужас гнал ее прочь от этого места. Запах паленого никуда не делся, и вороны вокруг также продолжали деловито кричать. Она направила Муху на юг в сторону дороги и зажмурилась, прижавшись к ее шее всем подрагивающим телом, стараясь не видеть и не чувствовать более ничего из окружающего.

Лошадь послушно выскочила на дорогу и помчалась по ней на юг, почти не управляемая всадницей, благо дорога до горизонта нигде не имела крутых поворотов и развилок.

Но испытания Алисы на сегодняшний день еще не закончились. В голове все мысли у нее путались, выскакивая наружу самыми странными сочетаниями и цепочками. Ей с трудом удавалось сохранять хоть какую-то связность мышления. Она понимала, что ей просто необходимо раздобыть еды и, одновременно с этим, сама мысль о еде вызывала приступы отвратительной тошноты. Пока не стемнело, и она может держаться в седле, она будет ехать, но долго ли она сможет продержаться подобным образом? Она подумала, что лучше бы сейчас с риском для жизни пробиралась по землям графа Рили, чем скакать по этим пустынным, поросшим луговыми цветами холмам с ужасом в сердце и идеально пустым желудком.

Солнце между тем зашло, по небу двигались кучевые облака, у горизонта собираясь в небольшую серую тучу.

Еще через пару часов Алиса поняла, что может в любой момент вылететь из седла. Отвратительная слабость превратила ее тренированное тело в вялую куклу. И подступавший голод уже с легкостью преодолевал ужасные воспоминания. Может позже она и будет вновь с отвращением смотреть на еду. Когда ее будет достаточно. Но сейчас Алиса с радостью запихала бы в рот черствую корку хлеба.

С этими мыслями она увидела впереди еще одно пепелище. Ужас вновь обуял ее, обхватил с головы до ног, заставил вмиг кожу внезапно стать “гусиной”. Она застонала и потянула за поводья. Ну уж нет! В этот раз она объедет пожарище по окрестным холмам, чтобы больше ничего не увидеть. Она так бы обязательно и сделала в других обстоятельствах. Но в этот раз она просто осталась на месте и смотрела вперед. Долго и обречено, так, что даже Муха стала беспокойно перебирать копытами.

“Алиса, ты обязана это сделать!” – убеждала она себя, но тело сопротивлялось изо всех сил. Она не хочет ТУДА ехать! “Ты помнишь, зачем ты здесь? Ты обязана держаться, иначе провалишь задание”. Что за чушь?! Да какое еще задание после того, что она видела три часа назад?! “Ты должна найти еду, иначе просто не сможешь держаться в седле! Как ты поедешь дальше?” Как-нибудь, как-нибудь, КАК-НИБУДЬ! “Как-нибудь! – передразнила Алиса, – не будь дурочкой! Ты сделаешь это, у тебя нет другого выхода”. Нет! “Да! И немедленно!”

И она поехала.

Она медленно приближалась к сгоревшей деревне, мысленно подготавливая себя и собираясь с духом выдержать всё, что она там увидит. Она зорко глядела вперед, стараясь выхватить любые детали издалека, чтобы они не стали для нее шоком, как в прошлый раз. Второго такого шока ее мозг может не пережить. Воронье и здесь носилось по воздуху, перелетая с места на место, мечась и издавая громкое карканье.

На этот раз дорога рассекала поселение насквозь, так что Алисе предстояло проехать его словно по центральной улице. До нее вновь стал доноситься запах гари. Тело задрожало, как в лихорадке. Но на этот раз никаких трупов на въезде Алиса не увидела.

И она принялась бродить как привидение по этой мертвой деревне, потому что именно роль привидения наиболее подходила к окружающим чудовищным декорациям. Заглядывая в остовы сгоревших домов, пытаясь обходить разлагающиеся тела, поминутно вспугивая многочисленных ворон. Она запрокидывала голову вверх, наблюдая затянутое серой пеленой облаков небо, в попытках не замечать подробности окружающего, но тут же вновь заставляла себя внимательно оглядываться по сторонам. Это напоминало какой-то кошмарный сон. Казалось, ее блуждания никогда не закончатся, и она так навсегда и будет обречена бродить среди черных обломков, вдыхать густое зловоние этого места, просачивающееся сквозь аромат духов, видеть выклеванные глазницы на лицах убитых детей.

Пока, наконец, она не взглянула за чудом сохранившуюся изгородь и не увидела возвышавшиеся темными кучами трупы дохлых домашних животных, раскиданные по разоренному подворью. В ее голове сверкнула простая и одновременно гениальная мысль! Она же находится в деревне! А что обычно бывает в крестьянских хозяйствах? Правильно: огороды! Видимо, только временным помрачением сознания можно было объяснить то, что Алиса не догадалась до этого раньше. Она судорожно завертела головой по сторонам. И очень скоро обнаружила высокие грядки сразу у двух соседних домов. Радость, с которой Алиса засучила рукава и принялась извлекать из земли коричневые клубни могла быть сравнима по эмоциональной силе только с недавно пережитым шоком в соседней деревне. Она подобрала с земли валявшийся старый мешок и набила его до верху, дотащила по земле, виляя между обломками, и кое-как прицепила к седлу лошади.

Про себя Алиса была удовлетворена тем, что смогла преодолеть ужас и отвращение и получить результат, пускай не сразу придя к элементарному ответу. Даже отчасти горда собой. Если бы не привходящие обстоятельства, она поздравила бы сама себя. Пока же всё, что ей хотелось – оказаться подальше от этого места, разжечь большой костер и напечь… О, боже! Опять костер.

Алиса от досады готова была закричать. Только боль в горле ее остановила от этого. Вокруг сплошь были уничтоженные огнем дома, но для нее, среди этого огненного пиршества не было ни одного самого маленького огонечка. Что толку от ее мучений в этой деревне, если она не сможет разжечь костер?

Перед ее внутренним взглядом пролетели все, известные ей, древние способы раздобывать огонь. Она знала, что в теории это всё выглядит очень просто. На практике же отнюдь нет. Без навыков и специальных приспособлений ни за что бы не получилось.

Был один-единственный способ, чтобы раздобыть огонь, но от одной мысли об этом Алису начало мутить. Лежащие вокруг тела. В их карманах или мешочках на поясе должно быть огниво. Особенно у мужчин.

Алиса сделала несколько глубоких вдохов и выдохов, стараясь успокоить бешено бьющееся сердечко. Потом она вытащила флакон с духами из седельной сумки и медленными шагами подошла к лежавшему поодаль телу крупного мужчины, который, раскинув руки, уткнулся лицом в засохшую грязь около дороги. Она сняла крышку с флакона, приложила его прямо к своему носу и присела на корточки перед трупом. Когда она протянула ладонь к его одежде, то в первый раз в жизни услышала стук собственных зубов, выбивавших мелкую дробь от жути, охватившей всё ее тело. Могла ли она думать, соглашаясь лететь сюда, что ей придется делать такие вещи? И пошла бы она на это, зная заранее, что ее ждет? Федор с его воплями – она поиздевалась над ним, всем видом показала его неуравновешенность. Не получится ли так, что она сама начнет бросаться на людей, вернувшись отсюда? И вернется ли она?..

“Довольно!” “Довольно этого! Сделай свое дело, просто найди огниво, и всё кончится”.

У мужчины огнива не оказалось. Алиса застонала сквозь сжатые зубы и перешла к другому телу.

Так всегда бывает. Когда тебе что-то не нужно, это всегда под рукой, но как только вещь становится необходима, она исчезает сразу отовсюду. Раньше Алиса постоянно видела мешочки с кремнем и огнивом на поясах местных жителей. Теперь же ей пришлось обойти семерых, чтобы наконец обнаружить то, что искала. Когда она дернула с трупа заветный мешочек, тот отказался отрываться с пояса. Нервы Алисы были на пределе, она потянула еще раз со всей силы, так, что труп дернулся, и руки его колыхнулись, как будто он вздумал ожить. Мешочек оказался у Алисы в руке, она, вконец уже обезумев от отвращения и страха, бросилась к лошади. Вскочила, забыла отвязать и стала кричать сквозь слезы на упрямую кобылу, отказывающуюся трогаться с места. Когда обнаружила в чем дело, расплакалась уже всерьез, соскользнула вниз и обняла Муху за шею, прижавшись щекой к ее белой шкуре. Лошадь легонько потянула на себя привязанные поводья, как бы давая понять, что пора уже трогаться из этого места. Алиса поцеловала лошадь, освободила поводья и, уже слегка успокоившись, проверила ничего ли она не забыла, и только затем взобралась верхом, чтобы покинуть уничтоженную деревню.

Через час, расположившись в небольшом перелеске, она развела, наконец, костер, показавшийся ей сейчас самым чудесным изобретением цивилизации и набросала в образовавшиеся угли (сколько раз ей еще предстоит вздрагивать при слове “угли” в будущем) часть своей съедобной добычи из мешка. Она уже приготовила подходящую палку, чтобы как следует попереворачивать клубни, дабы они хорошо пропеклись. И в этот момент хлынул дождь! Это был настоящий ливень, который собирался весь сегодняшний день, готовился, набираясь силы в темневших облаках, о которых Алиса попросту забыла. Ей было не до облаков до этого. До этого конкретного момента.

Она подняла лицо к небу, принимая на себя удары многочисленных крупных капель. Сил бороться больше не было. Она просто опустилась на моментально намокшую траву и стала смеяться. Где-то, в какой-то далекой дали над ней, видимо, потешался мерзкий шутник со странным чувством юмора. И она была согласна, что последняя шутка удалась ему на славу. Что ей еще оставалось, кроме как смеяться за компанию? Она и смеялась.

*

Через три дня после этого громада замка Блэкстон выросла перед ней во всем его мрачном великолепии.

*

Когда герцогу доложили о посланнике, он как раз закончил писать письмо архиепископу.

Озрик стоял на пороге и чертыхался.

– В чем там дело? – осведомился герцог, комкая письмо. Намеки вышли уж слишком прозрачными. Стоило смягчить формулировки.

– Проклятый мальчишка! У него хватило наглости мне угрожать. Не дай бог, он мне наврал!

– Какой мальчишка, Озрик?

– Он твердит, что он посланник принцессы Анны. Меньше всего он похож на посыльного мятежной сестрички.

– Если ему удалось убедить тебя прийти ко мне с докладом, он стоит того, чтобы его выслушали. Будем последовательны. Но можешь постоять за дверью. Если он окажется не тем, за кого себя выдает, я отдам его тебе.

– А может мне лучше остаться в комнате? Черт его знает, какие у него замыслы. У нас не меньше врагов, чем друзей.

– Ступай, Озрик. С одним мальчишкой я уж как-нибудь справлюсь.

Однако предосторожности ради, он засунул лежащий на столе кинжал за голенище сапога.

Когда посыльный вошел в комнату, герцог дождался, пока недоверчивая физиономия Озрика скроется в дверном проеме, и лишь потом внимательно осмотрел вошедшего.

Первый же взгляд едва не вызвал у герцога приступ смеха. Озрик был хорошим слугой. Преданным и сильным. Но проницательность никогда не входила в число его добродетелей. Во-первых, посланник был девушкой, пусть и одетой в мужскую одежду. Во-вторых, посланник, а точнее, посланница, не принадлежала к простому сословию. Осанка, уверенная походка, а главное, взгляд, выдавали в ней девушку из очень хорошей семьи. Особенно, если учесть ее юный возраст. Практически ребенок. Если она в таком возрасте настолько уверенна в себе и так бесстрашна, что ввязалась в смертельно опасное дело, ее родители, без сомнения, весьма высокородные особы.

Герцог помимо желания встал из-за стола, автоматически признавая в посланнице девушку из своего круга. Он пока не ведал, кто она, но не сомневался, что девица далеко не та серая мышка, за кого себя выдает. Прежде, чем она начала говорить, он вобрал в себя весь ее образ. Мешковатую куртку подмастерья с тонким поясом, узкие кожаные штаны, стройную вытянутую фигуру. Отметил жертву, на которую она пошла, остригая золотые волосы, чтобы быть похожей на мальчишку. Взгляд, уверенный и настороженный одновременно, оценивающий его самого и всю ситуацию, плотно сжатые губы. Свободная поза – правая рука на поясе, носок левой ноги смотрит прямо на него – совсем не просительница. Герцог заговорил первым.

– Какие вести вы мне принесли, юная незнакомка?

Он явственно увидел, как она остановила фразу, готовую сорваться с ее губ. И сказала другое, с видимым облегчением.

– Я рада, ваша светлость, что потребуется меньше объяснений. Меня зовут Алиса. Я послана к вам принцессой Анной.

И только сейчас она поклонилась ему.

– Это чрезвычайно интересно. С чего она взяла, что я стану выслушивать ее посланцев?

– Разве это вас к чему-то обязывает? – удивилась она.

– Сейчас такое время, что и более скромные поступки признают государственной изменой.

– Я не думаю, что кто-то узнает о нашем разговоре, по крайней мере, я постаралась сделать все, чтобы этого не произошло. Ваш слуга… тот, что у двери… он единственный, кому мне пришлось сказать правду. Иначе я бы к вам не прошла.

– Нет, подобных гарантий мне недостаточно. Верить словам не в моих правилах.

– Вот, взгляните. По крайней мере, это вас убедит, что меня действительно послала ее высочество.

Она подошла ближе и протянула герцогу перстень. Он секунду медлил, завороженный запахом, который исходил от девочки, потом взял перстень, глядя не на него, а на протянувшую его ладонь, и повертел в руке. Камень тускло сверкнул кровавым отблеском. Потом пожал плечами и вернул перстень обратно.

– Н-ну хорошо, так что же просит мне передать ее высочество?

В этот момент в дверь втиснулся громадный силуэт Озрика.

– Ваша светлость, – пробубнил он, – к вам посыльный от короля.

Герцог приподнял бровь и внимательно взглянул на Алису.

– Сегодня, видимо, день совпадений?

В ее взгляде он прочитал нечто похожее на “пожалуйста, не выдавайте меня”.

– Мне вывести этого? – спросил Озрик, мрачно глядя на Алису.

– Послушай, дружище, – усмехнулся герцог, – ты что, сегодня забыл дома глаза? Как ты умудрился спутать с мальчишкой очаровательную девушку?

– Она девка?! – Озрик воззрился на Алису так, словно она была, как минимум, привидением. – Черт, вы правы, мессир, я только сейчас разглядел. Простите, никак не мог подумать такого.

– Ладно, ступай. Пригласи посыльного. А она останется здесь, это вызовет меньше подозрений, чем если ты будешь уводить ее под носом у королевского посланника.

– Садитесь около окна и сделайте вид, что чистите вот это, – герцог снял со стены идеально отполированный меч и вручил его Алисе рукояткой вперед.

Сам он только успел усесться за стол, когда вошел посыльный.

На этот раз он был действительно похож на королевского гонца. Расшитый золотом камзол и модная шляпа с двумя длинными перьями сразу выдавала в нем столичного жителя. Он поклонился у двери, стремительно подошел к столу, за которым сидел герцог, поклонился еще раз и подал запечатанный королевской печатью пакет. Пока адресат не спеша распечатывал его и читал письмо, гонец в почтительной позе стоял перед герцогом, ожидая ответа. Ему и в голову не пришло обращать внимание на притулившегося у окна мальчишку, старательно полировавшего до блеска длинный клинок. Будь он внимательней, возможно, его удивило бы, что парень делает это шелковым платком, стоимость которого была больше самого клинка.

Герцог сложил письмо и отодвинул его на край стола. Он широко улыбнулся посланцу.

– Как нынче на дорогах, любезный? Спокойно или не очень? Что-то я давно никуда не выезжал.

– В ваших владениях спокойней, чем где бы то ни было, ваша светлость, – промолвил посланец, кланяясь.

– Вы, очевидно, устали. Я распоряжусь, чтобы вас и вашу лошадь хорошо накормили и дали удобную комнату для ночлега. А завтра с утра отправитесь назад к королю с моим ответом.

– Вы позволите осведомиться, каков будет ваш ответ?

– Да, разумеется. Скажите королю, что я присягал ему, и намерен, как верный вассал держать присягу. Однако… – герцог поднял вверх указательный палец, – однако я не нанимался к нему в палачи. Если ему угодно, пусть приходит сюда и сам казнит того, кто, по его мнению, нарушает свой долг перед ним.

Лицо посланца несколько вытянулось, и видно было, что ему с трудом далась улыбка.

– Это все, что вашей светлости угодно передать королю?

– Ну… Пожалуй, я еще подумаю. Возможно, завтра утром я вызову вас. А пока это все. Озрик проводит вас и распорядится, чтобы вы ни в чем не испытывали нужды.

Гонец вышел несколько обескураженный, но ему ничего не оставалось, как примириться с ситуацией.

– Вы смелый человек, ваша светлость, – подала голос Алиса, – король вряд ли будет доволен таким ответом.

– Пусть пеняет на себя. Он требует, чтобы я предал суду и казнил одного из баронов, моих вассалов. Этот человек, якобы, изменник. А вся его измена заключается в том, что он чересчур громогласно выражал сочувствие к Анне, сестре короля. Да дело даже не в этом. Семейные дела королевского семейства меня не касаются. Но этот человек мой верный союзник. Он мне нужен.

– Возможно, таким образом король пытается проверить вашу верность.

– Я не нуждаюсь ни в каких проверках. Свою верность я доказал на поле боя еще его отцу. И года не минуло с тех пор.

– А вы не боитесь, что король и вправду решит придти к вам, чтобы свершить то, что требовал от вас?

– Нет, не боюсь. Он прекрасно понимает, что это обернется для него серьезной войной. Возможно, он и смог бы разбить меня в открытом бою, собрав все войска, что смог бы собрать, но я-то не собираюсь идти к нему навстречу. Он знает, что ему придется затевать осаду пограничных замков. Тех замков, которые начал возводить мой отец, а я со всей тщательностью продолжил. Длительная осада на территории, где население целиком на моей стороне грозит ему разложением войска и, в конечном итоге, бегством. К тому же, при нынешнем раскладе дел, отсутствие короля в столице дольше, чем на два месяца приведет к тому, что он вернется домой и обнаружит, что он уже и не король вовсе.

– Да, вы здесь у себя неуязвимы. Но стоит вам выехать за пределы своих владений…

– А мне ни к чему выезжать. Всё, что мне требуется, я могу сделать отсюда. Мои сундуки полны золота, в отличие от королевской казны, спасибо южной морской торговле. Мои крестьяне сыты и довольны своей жизнью, я не деру с них три шкуры, как другие, забывающие о том, что нищий крестьянин – плохой работник. В городах процветают ремесла, я ежемесячно справляюсь у цеховых комитетов об их нуждах. Оружейное производство на первом месте. Если мне понадобится, я за неделю смогу вооружить десять тысяч солдат. Это, не считая рыцарей, моих вассалов, предпочитающих держаться моей руки, по опыту зная, на что я способен. Многие из них говорили, что мне прямая дорога в монахи, считая, что все унаследует мой младший брат. Теперь они чувствуют, как мое стремление с детства вникнуть в дела отца помогло мне не терпеть поражений. Я не претендую на трон, во мне нет королевской крови, и это лишает меня напрасных амбиций, которые губили многих других. Я присягнул королю, потому что святые отцы возложили корону на него. Я не могу идти против воли церкви, и я не вмешиваюсь в распри королевского двора. Прочее меня не волнует. А теперь говори, чего хочет от меня принцесса.

Вся это речь, произнесенная спокойным, но глубоко убежденным тоном, заставила Алису колебаться. Видно было, что она подбирает нужные слова.

– Именно ваша сила и заставила принцессу обратиться к вам. Ваша позиция может оказаться решающей. Буду откровенна, столица сейчас бурлит, и мало у кого вызывает симпатию молодой король. Вы ведь знаете, какие слухи ходят…

Она помолчала, ожидая реакции герцога, но он оставался непроницаем.

– Говорят, что смерть его отца была… не совсем случайной. Люди до сих пор вспоминают старого короля и жалеют о его смерти. Говорят, что он собирался передать трон… дочери. И если бы не эта неожиданная смерть, то… тогда…

– Мало ли что говорят, Алиса, – промолвил герцог. – Если бы мы верили во все слухи, что распространяют люди, никто не мог бы уже отличить правду от лжи.

– Возможно, это только слухи, но дело в том, что молодой король и собственными поступками не завоевывает симпатий. Он занимается только выискиванием заговоров, реальных или нет, разоблачением изменников и казнями, беспрерывными казнями. Никто уже не чувствует себя в безопасности, даже самые знатные бароны королевства. Впрочем, по сегодняшнему посланию вы сами, ваша светлость, можете сделать выводы, какими методами действует король.

– Что же мне предлагается – участие в заговоре против короля?

– Нет, ничего такого принцесса не может от вас требовать. Она просит только об одном. Оставаться в стороне от событий. Не вмешиваться в происходящее на стороне короля. Просто продолжать то же самое, что вы и делали до сих пор. Потому что ваше вмешательство может помешать всему тому, что должно произойти… К сожалению, я не могу рассказать вам… Это тайна принцессы. Но, поверьте мне, она будет вам очень признательна за невмешательство. Это будет для нее равносильно поддержке.

– Невмешательство в некоторых случаях равносильно предательству. Я ведь осведомлен, что там затевает королевская сестричка. Если Анна думает, что все ее приготовления удастся сохранить в тайне, то она сильно ошибается. Все эти заграничные вояжи ее эмиссаров обсуждаются даже в наших, далеких от столицы местах.

Алиса предпочла промолчать, а герцог продолжил:

– Я не собираюсь в это вмешиваться по одной простой причине. Король и сам замечательно справится со своими проблемами без меня. Я достаточно хорошо знаю этого юношу, чтобы понять, что он способен вытащить на свет божий нескольких крыс из их нор. Уверяю тебя, Алиса, это не сложно. Сейчас он в затруднительной ситуации. Но, дай ему встать на ноги, он научится избавляться от врагов не хуже своего отца.

– Но он же палач, ваша светлость! – воскликнула Алиса. – Он убивает людей без всякого суда, по одному подозрению.

– Потише, потише, девочка!… Он просто слишком юн, а потому горяч. Если ему суждено править, он изменится.

– Когда, когда это произойдет? Сколько людей должно погибнуть прежде?

– Если ты так заботишься о жизнях тварей божьих, Алиса, вспомни, что сестрица Анна собирается начать гражданскую войну. Как по-твоему, сколько подданных нашего великого королевства погибнет в этой войне?

– Но… Но это не будет гражданской войной. Всего лишь… – она вдруг осеклась.

Герцог смотрел на нее и ждал продолжения. Алиса поняла, что только что едва не выдала главную тайну принцессы Анны. Этот герцог действительно был очень-очень непростым человеком.

– Что же ты замолчала, Алиса? Боишься, что скажешь лишнее? А ты не боялась, когда ехала ко мне, что я могу силой заставить тебя выдать все твои секреты? Или отдать тебя, на худой конец, в руки правосудия?

– Мне говорили про вас, что вы – человек чести, ваша светлость.

– Обычно так говорят мои друзья. С ними я действительно поступаю честно. Но никто мне пока не доказал, что принцесса Анна и ее люди – мои друзья.

– Ох, ваша светлость, пока в столице дерутся, вы становитесь сильнее. Вам совсем не выгодно усиление короля. Не трогайте принцессу, и она не даст столице чересчур укрепиться в королевстве.

– Такие разговоры попахивают государственной изменой, между прочим.

Алиса вздохнула.

– Чего вы боитесь, ваша светлость? Неужели даже здесь, в вашем замке кто-то может подслушать наш разговор?

Он изумленно посмотрел на нее. Да, эта девчонка, без сомнения, из самого высокого рода. Отчаянная храбрость, удивительное хладнокровие и рассудительность в ее-то юные годы. Просто бриллиант! Герцог откинулся на высокую спинку и с удовольствием оглядел ее с ног до головы. Она стояла, уперев кулачки в бока с выражением забавной досады на лице.

– Кто твой отец? – спросил он.

Вопрос застал Алису врасплох.

– Это так уж важно?

– Разумеется. Да будет тебе известно, милое дитя, прежде чем я собираюсь обсуждать что-то важное с кем бы то ни было, я сперва должен понять, с кем разговариваю. Так уж я веду дела.

– Ну… Я даже не знаю, стоит ли мне говорить вам…

Герцог видел на ее лице мучительные колебания, но не торопил с ответом. Он сразу понял, что с ее происхождением что-то не то, иначе она бы не разъезжала по дороге в мужской одежде. Но признаваться в семейных тайнах тяжелее всего, так что он предпочел просто отхлебнуть глоток вина и подождать.

То, что он принял за колебания, на самом деле было всего лишь неумение Алисы обманывать людей и неуверенность в том, что ее не разоблачат. Наконец она решилась:

– Не знаю, ваша светлость, как вы отнесетесь к тому, что я скажу, но покойный король Генрих и есть мой отец.

– Что?! О, черт… Так это правда?

Герцог так резко вскочил, что большой серебряный бокал с вином опрокинулся и залил письмо архиепископу, которое герцог переписывал уже раза четыре.

– Ты… о, черт… ВЫ – внебрачная дочь Генриха, сестра короля и принцессы Анны?!

– А кто вам сказал, что – внебрачная?! Не оскорбляйте моего отца! Моя мать родила меня в тюремной камере монастыря Сен-Роуз, куда ее отправили по обвинению в измене королевству. Отец ничего не узнал обо мне до самой своей смерти. Ему боялись говорить об этом. Боялись за меня. Как моя мать, так и сестра Анна, приезжавшая навестить мать в темнице. Сестра и вывезла меня из крепости и воспитывала тайно от всех.

– Я слышал какие-то разговоры об этом, но понятия не имел, что дело обстоит настолько… интересно… хм!

– Теперь вы знаете мою самую большую тайну. Надеюсь, это убедит вас в том, что я пришла к вам с добрыми намерениями.

– Простите, ваше высочество, ежели я проявил грубость, – герцог с улыбкой склонил голову и приложил руку к груди, – с вашего разрешения…

Он снова сел в свое кресло, широким жестом приглашая Алису расположиться напротив. Она примостилась на многочисленных подушках, разбросанных прямо на полу, соорудив из них некое подобие трона.

– Должно быть, вы ненавидите своего отца, – задумчиво проговорил герцог, наливая себе вина. Перед этим он, правда, призывно помахал бутылкой в сторону Алисы, но она коротким жестом отклонила предложение.

– Напротив, я ненавижу свою мать, – выдавила из себя Алиса и скривилась, – если бы не ее измена, я сейчас жила бы во дворце нормальной жизнью нормальной принцессы. А отец… Ну что, он поступил, как настоящий король. Как он еще мог поступить с изменницей? Конечно, знай он, что она беременна… Вот за это я ее тоже ненавижу! Что она не сказала ему. И сестре запретила говорить. Мой отец так ничего и не знал обо мне все тринадцать лет моей жизни. А потом его убили. Мой собственный брат.

– А ваш брат знает о вашем существовании?

– Полагаю, подозревает, так же, как и вы. Свидетели были. Кормилицы, слуги, учителя. Он даже сам видел меня пару раз, правда, не зная, кто я. Но точно он ничего не знает и, похоже, это его сильно бесит. Впрочем, его много чего бесит.

– Н-да, всё это весьма, весьма… занятно.

– Вы находите это занятным?

– Простите, я хотел сказать – прискорбно. Хе-хе! Н-да. Две сестрички собираются угробить брата, который угробил их отца, который засадил в крепость их мать.

– Скажите, ваша светлость, а что случилось с вашим собственным младшим братом после смерти вашего отца?

Герцог в один момент стал мрачнее тучи.

– Наверняка вам порассказали на этот счет много разной ерунды, не так ли? На самом деле, вы не знали моего брата. Более невыносимого человека я за всю жизнь не видел. Он принес моему отцу столько горя, что, клянусь, будь он сейчас жив, он бы меня одобрил.

Герцог отхлебнул большой глоток и с силой поставил бокал на стол.

– Черт бы его побрал, моего братца! Грех так говорить, да еще о покойнике, но этот человек того заслуживает. Он был никчемным, грубым, неотесанным пьяницей, прожигающим деньги семьи в бесчисленных попойках с такими же отвратительными, как он сам друзьями. Жестоким и бесполезным негодяем, которому рождение дало власть, а дьявол – неукротимый нрав и огромную физическую силу. Да, это я отправил его туда, откуда он не возвратился! Многие, уверяю вас, вздохнули с облегчением, когда он не вернулся из похода в соседнее графство. Я даже не знаю, где лежат его поганые кости. И, признаюсь честно, – он склонился вперед, обдав Алису винным ароматом, – не хочу этого знать.

Алиса отвернулась и покачала головой. Нравы, нравы, проклятые нравы, они сводили ее с ума!

– Хотите услышать, как всё было на самом деле? Не многие могут похвастать, что знают правду об этой истории.

Алиса пожала плечами. Она не хотела слушать, но понимала, что это ей может пригодиться в дальнейшем.

– Мы давно не ладили с Эвре. Еще мой отец трижды занимал соседние города этой неугомонной семейки, но они опять принимались за старое. Грабили и жгли наши деревни. Видно, это у них в крови. Говорят, когда-то давно их предки были обычными разбойниками. Нельзя сказать, что я в это верю, но доля правды в слухах точно присутствует. Так вот, после смерти отца, как только я разобрался с неотложными делами, я решил раз и навсегда покончить с этими постоянными распрями. Я подкупил военачальника Эвре с тем, чтобы просто уничтожить в открытом бою всю их армию. Но потом мне пришла в голову гораздо лучшая мысль. Я снарядил небольшой военный отряд, якобы с целью патрулирования границ герцогства. Потом я отправился к своему братцу и попросил его возглавить этот отряд. Мой идиот-братец, видимо, считал, что после смерти отца я буду в нем сильно нуждаться, и подумал, что я решил таким образом умаслить его. Потому что в серьезные военные походы его обычно никогда не брали. Подчиняться кому бы то ни было, он отказывался, а командовать… Командир из него был, как из монаха любовник. Он решил, что ему наконец-то оказывают доверие, и согласился. Иначе бы ни за что на свете мне его не уговорить. Я ненавидел Карла, но он ненавидел меня вдвойне. Ненавидел и презирал. Из-за того, что я никогда не участвовал в их попойках и тупых турнирах, а вместо этого корпел над книгами и совершенствовал свои боевые умения с настоящими учителями. Он называл меня слабаком. Надеюсь, он сейчас горит где-нибудь у чертей в пекле! Так вот, он возглавил этот отряд и в первую же неделю нарвался на неприятности. Встретил людей Эвре на самой границе, явно готовившихся напасть на пограничный городок. Конечно, он тут же кинулся в погоню и влез по самые уши на чужую территорию. На это я и надеялся. Я сразу же послал депешу старшему Эвре, якобы с извинениями, и с заверениями, что мои люди уйдут, лишь бы он не трогал моего брата. Тем временем, подкупленный мною военачальник разместил в удобном ему месте две сотни арбалетчиков, которые попросту перестреляли весь отряд моего братца, как гусей на охоте. Ха-ха! Сами понимаете, получился конфуз. Гневу моему не было предела. Я обвинил Эвре в подлом вероломстве и прилюдно поклялся отомстить за своего брата, уничтожив весь их поганый род. И тут же объявил подготовку к настоящему военному походу. Вам хорошо известно, что сделай я так в действительности, мои солдаты попросту раздавили бы чертовых Эвре со всех их графством. Конечно, потери мои были бы ужасны, у них есть пяток неплохих крепостей с прекрасным гарнизоном, кстати говоря, но… Но я же собирался мстить за брата! Святая месть, кто будет думать о потерях? Так что через неделю я получил письмо с предложением переговоров. Я даже поломался для порядку. Потом на переговорах мы быстренько уладили все спорные вопросы к вящей выгоде моего герцогства. И, между прочим, они клятвенно пообещали никогда больше не чинить никаких обид и разорений моим людям и моему имуществу. Хотите, покажу договор?

– Не надо, я вам верю.

– И ни одного нападения с тех пор. Вот так-то, дорогая моя. Даже твой отец, упокой господи его душу, не решал с таким блеском своих проблем, а король он был… о… замечательный!

Алиса глядела на довольную физиономию герцога и верила в то, что он действительно искренне восхищается собственной ловкостью. И это был один из лучших баронов королевства. Господи, каковы же тогда остальные?!

– Я так и не спросил у вас, как вы добрались из столицы до моего замка? Надеюсь, без происшествий? Путь не близкий и полный опасностей, особенно для юных дам.

– Да уж, – Алиса опустила голову.

– Что это с вами? Действительно были неприятности?

Алиса не хотела рассказывать. Было отвратительно вновь вспоминать эти гадкие подробности происшедшего в трактире “Жирный рябчик”. Какое дело герцогу до этого? Но вдруг ей ужасно захотелось излить душу. Просто по-детски пожаловаться большому, сильному дяде. Он был с ней откровенен. Может быть даже, он проникнется к ней симпатией, если она нажалуется ему. И она принялась рассказывать. Посмеиваясь и опуская глаза.

Ее надежды оправдались. Герцог слушал рассказ, и лицо его постепенно каменело, начиная напоминать посмертное изваяние на собственном саркофаге.

– Значит, младший Рили снова взялся за старое, – выдавил он под конец, осушив залпом еще один бокал, – проклятый мужеложец! Ладно бы еще он занимался этим втихомолку, но он похищает людей на дорогах, как разбойник. Один раз его уже поймали за этим занятием. Только его отец – герцог – смог спасти его от гнева церкви. Старший Рили слишком влиятелен, а теперь еще и сдружился с молодым королем. Видать, его сынок решил, что можно снова…

– А моя сестра говорила, что герцог Рили не слишком-то важный господин.

– Ваша сестра, дорогуша, говорит охотно и помногу, но я бы трижды поостерегся верить ее словам. Тьфу! Ну, и мерзкую историю вы рассказали!

– Простите, что огорчила вас. Вы сами попросили.

– Это ВЫ говорите об огорчении?!.. – он покачал головой, – Вы сказали – там был этот человек – “лейтенант”?

– Ну, да.

– Никакой он не лейтенант. Это наемник, я знаю о нем. Он умрет, не беспокойтесь.

– Но, ваша св…

– Не спорьте со мной, сударыня, – сказал герцог таким тоном, что рот Алисы закрылся сам собой, – возможно, вы долго жили в глуши, и вам простительно незнание, но я скажу вам, что человек, подобным образом обращающийся с принцессой крови, жить не может. Тут не о чем спорить!

Пока она лепетала что-то в ответ, он думал только об одном. А много ли он знает людей, которые, попав в подобную ситуацию, поведут себя настолько хладнокровно и предприимчиво? И, пожалуй, решил, что не слишком. “Она явно в папашу!” – решил герцог и удовлетворенно усмехнулся.

– Ладно, Алиса, вам же необходим мой ответ на вашу просьбу?

– Да, очень бы хотелось услышать от вас, что вы намерены предпринять.

– Передайте Анне, что я не буду ничего предпринимать, до тех пор, пока… ситуация не изменится.

– Вы выражаетесь чрезвычайно туманно.

– Напротив, яснее некуда. Я подожду и посмотрю, что мне смогут предложить обе стороны. Пока что я вижу одно – король не собирается ничего мне предлагать, а вам предлагать просто нечего. Поэтому мне и смысла нет сдвигаться с места.

– Нас это вполне устраивает. В ближайшее время многое в столице изменится, и тогда у нас будет возможность сделать приемлемое для вас предложение.

– Дай-то бог, дай-то бог! А теперь, юная принцесса, позвольте мне вернуться к моим делам.

Алиса встала, но герцог остановил ее жестом.

– Знаете, я думаю, что вам лучше переночевать у меня. Чтобы вас видело как можно меньшее количество людей. Это в ваших же интересах. Тем более что посланец короля у нас в гостях. Если вы не против, можете лечь спать в моей постели, в комнате позади кабинета. Я всё равно буду всю ночь заниматься с бумагами.

– Наверное, вы правы. Спасибо за такой жест доверия.

Герцог внимательно взглянул на нее, но так и не смог определить, была ли ирония в ее словах. Он снова налил себе вина.

– Я могу хотя бы умыться с дороги?

– Разумеется. Я вызову Озрика, он принесет воду и полотенце. Располагайтесь. Если что-то понабиться, можете смело меня беспокоить. Я буду работать здесь до утра.

Алиса устало улыбнулась и исчезла за дверью.

Часов через пять он отложил в сторону перо, широко зевнул (в который уж раз) и встал из кресла, потягиваясь. За окном, забранным простой решеткой, уже почти рассвело. Он несколько раз прошелся по кабинету, в задумчивости поглаживая аккуратно постриженную бородку, потом заглянул в спальню. Несколько минут он смотрел на девочку, спящую в его постели. Безмятежность девичьего лица так контрастировала с проблемами, в которые он был только что погружен, разбирая письма, прошения, доносы и, в свою очередь, отвечая на них, что это вызвало в нем воспоминания о тех редких счастливых днях своего детства, проведенных им вдали от отцовского замка, когда он предавался безмятежному времяпрепровождению у своих далеких родственников со стороны матери. Это родило в нем некоторое щемящее сочувствие к Алисе. Ей сейчас еще меньше, чем было ему, когда пришлось оставить детские забавы и сосредоточиться на освоении трудной науки властвовать и управлять.

“У нее прекрасное воспитание и подходящий характер, – подумал он, – но стоит ли власть тех потерь, которые она с собой приносит?”

Он поморщился, понимая, что размышляет, скорее, о себе самом. Но так же прекрасно он понимал, что ему не было дано выбора. Как и этому юному созданию, свернувшемуся клубком на его постели. Герцог подошел поближе и укрыл Алису еще одним одеялом. Камины в это время года никто в замке не топил, а утренняя прохлада, порой, пробирала до костей.

Конечно, он знал, что в ее годы ей уже давно пора было думать о муже. Точнее, думать за нее будут другие. И в один прекрасный день она вдруг может оказаться в замке какого-нибудь пьяницы или даже сумасшедшего. А если даже и не так, что с того? Как будто среди нормальных баронов мало дураков или просто ублюдков. Даже среди королей. Нынешний – неплохой пример, между прочим! Потом герцог вспомнил своего брата, и ему стало нехорошо. Он отвернулся и едва слышно выругался. Лицо его, при этом, напоминало маску отчаянья.

Невесте его брата было почти столько же, сколько сейчас Алисе. Может быть, ее и не от кукол оторвали, но была она еще абсолютным ребенком, наивно верила в сказки о рыцарях и принцессах и обожала своих родителей. Но у ее родителей был выбор: отдать свою дочь за Блэкстонов или отдать Блэкстонам собственное графство, после того, как их армия превратит его в руины. По сути – выбора не было. Эта девочка стояла у алтаря и тихонько всхлипывала от ужаса, не понимая, как может мир так измениться за несколько коротких недель. Ему, конечно, тогда было ее жалко, но две вещи давали утешение его сердцу. Он верил в отца, верил, что тот никогда не ошибается. И второе – надежда. Он надеялся, что такое невинное создание способно, быть может, изменить его брата к лучшему. Он был юн. Только этим можно было объяснить подобные смешные заблуждения. Позже стало намного хуже. Когда за свадебным столом братец как обычно напился до свинского состояния, он понял, что избегает смотреть в глаза родителям невесты. У ее матери было лицо цвета белоснежной скатерти. Особенно, когда Карл начал орать о том, что главное в супружестве, это “супружеский долг”, и что он-то знает толк в этом деле, как никто другой. Он обхватил своей ручищей девочку и обещал ей, что она не будет разочарована.

Герцог до боли сжал кулаки и закрыл глаза. Чертовы воспоминания не отступали! Господи, ты по праву наказываешь его воспоминаниями. Он помнил, будто это было сейчас, как бедняжка спасалась бегством от пакостного чудовища, собственного мужа, бегавшего за ней по коридорам их огромного фамильного замка. Пьяного, брызжущего слюной, выкрикивающего угрозы и ругательства. Он помнил, как она барабанила маленькими кулачками в их двери, тяжелые обитые металлом двери. И кричала тоненьким, срывавшимся от ужаса голоском:

“Помогите мне, пожалуйста!” “Ради Бога, помогите!”

Его до сих пор сотрясал этот слабый стук, когда она добежала до его двери, уже не в силах кричать. И собственный стыд, когда он понял, что не откроет ей, потому что семейные дела брата – не его дела. Именно чувство бессилия, которое родилось у него в ту ночь, он никогда не простил Карлу. Именно тогда у него впервые появилось реальное желание убить своего брата.

Она погибла, когда его не было в замке. Отец отослал его встретиться с делегацией цеховых комитетов в соседний город. Может быть и намеренно, чувствуя, что струна ненависти между сыновьями натянулась слишком сильно. Когда через месяц он вернулся, то увидел венок из фиолетовых цветов на башенке подъемного моста. И сразу всё понял.

Он не собирался никого расспрашивать и ничего узнавать. В душе горели жалость и чувство вины. Даже ненависть отступила на второй план. Ему сказали, что произошел несчастный случай, но слухи невозможно было унять. В конце концов, во время похорон он набрался мужества и взглянул на тело в гробу. Надо ли было так тщательно оборачивать ее шею черным кружевным воротником? Или просто у него был приступ подозрительности? Какое это имело значение? Он знал, кто был настоящим виновником ее смерти. Каков был процент его собственного участия? Не слишком уж великий, но был.

Герцог стремительно вышел из спальни и подбежал к окну, чтобы глотнуть свежего утреннего воздуха. Хватит воспоминаний! Пора было решать вопросы нынешнего дня.

Он приоткрыл дверь кабинета. Озрик, как всегда, тут же проснулся, даже от такого легкого шума. Его огромное ложе было расположено в комнате перед покоями герцога таким образом, что никто не смог бы пробраться к хозяину, не разбудив слугу. Он поднялся на ноги, покачиваясь со сна.

– Как ночка, ваша светлость? Девушки всё молодеют?

– Ох, ну и кретин! – покачал головой герцог. – Что ты несешь?!

– Простите, ваша светлость, – склонил голову Озрик. Но глаза его при этом смешливо поблескивали.

– Да, пойми ты, тупая голова, я не смешиваю политику и личные дела. Единственное исключение, которое возможно из этого правила – это если я, наконец, на ком-нибудь женюсь.

– Да сподобит вас господь на это!

– Тьфу! Иди к дьяволу! Вот, возьми письма и отдай гонцам. А это пускай передадут посланцу короля. Пусть немедленно отправляется обратно. Я не хочу видеть, как он болтается по моему замку. Всё!… Да… Вызови ко мне Годфри. Но только когда девчонка уедет. Кстати, принеси ей еще кувшин с водой и легкий завтрак.

– Будет сделано, – кивнул Озрик.

Герцог снова прикрыл дверь. Алиса стояла в проеме противоположной двери и протирала глаза. Босые ноги утопали в мохнатом ковре, а на голове волосы устроили настоящий кавардак. Его губы расплылись в невольной улыбке.

– Доброе утро, ваша светлость, – сказала она и зевнула, не удержавшись.

– Доброе утро! Я уже послал за завтраком для тебя.

В такой ситуации он просто не смог заставить себя обратиться к ней на “вы”.

– Угу! Мне нужна холодная вода. Желательно, в большом количестве.

– Колодец во внутреннем дворе. Можешь нырнуть.

– Вот спасибо…а-а, – она вновь зевнула, – а зеркало у вас есть?

– Я пошлю за ним.

– Спасибо. Вы гораздо любезней, чем о вас рассказывают.

– Вот как? А что же обо мне такое рассказывают?

– Вам это не понравится.

– Переживу как-нибудь.

– Говорят, что вы очень жестокий и расчетливый человек. Что вы всё подчиняете своей воле и с вами опасно встречаться.

– Врут!

– Конечно, врут. Я вижу, что вы добрый и гостеприимный.

На этот раз он не в состоянии был поверить, что она способна сейчас иронизировать.

– С принцессой? По-другому и быть не может. Это моя обязанность.

– А когда вы спите?

– Когда дают возможность обстоятельства.

– Надеюсь, я не послужила плохим обстоятельством?

– Напротив. Весьма приятным.

– Я польщена.

Нет, всё-таки иронизирует. Он покачал головой.

– Надеюсь, что мы еще встретимся, при более удачных обстоятельствах.

– Буду рада.

– Ладно, достаточно этого бреда! Сейчас ты умоешься, поешь и поскачешь обратно. Я хочу тебе сказать только одну вещь, и это уже серьезно. Если вдруг у вас что-то не получится с Анной, а такое я думаю, весьма возможно, пожалуй, я смогу оказать тебе гостеприимство еще раз.

– Я приму это к сведению.

После завтрака они коротко попрощались, и Алиса уехала. Герцог погрузился в раздумья. Похоже, в королевстве назревали нешуточные потрясения, и он четко осознавал неизбежность своего участия. Рано или поздно выбор делать придется. Если только он не сыграет в свою игру. Некоторые самые первые зачатки будущих планов роились в его голове, пока не оформившись в реальную стратегию, но уже не давая покоя. От размышлений его оторвал Озрик, с сообщением, что Годфри ждет распоряжений герцога.

– Впусти, – кивнул он.

Вошедший оскалил лошадиные зубы в неком подобии улыбки и поклонился. Сверкнула отблеском полированная лысина. Годфри был худ, высок и сухощав. Герцогу больше всего он почему-то напоминал живую мумию, наподобие тех, что получались, если мертвец оказывался погребен в песках северной пустыни Ахранар.

– Я к вашим услугам, ваша светлость.

– Ты видел всадника, выехавшего через Столичные ворота?

– Первого или второго?

– Второго.

– Переодетая девчонка?

Герцог довольно прищурился. У Годфри был наметанный глаз в подобных делах.

– Именно. Следуй за ней. Незаметно, но далеко старайся не отпускать. Судя по тому, что я о ней узнал, скачет она быстро.

– Лошадь очень хорошая, ваша светлость. Таких по пальцам пересчитать.

– Тем более. Так вот, следуй за ней и внимательно наблюдай. Мне надо узнать, кто её настоящий покровитель, и правду ли она мне наговорила. Она представилась доверенным лицом принцессы Анны. Пока у меня нет причин в этом сомневаться, но проверить никогда не мешает. Следи за ней и оберегай от неприятностей. Она должна добраться до столицы. Впрочем, думаю, дальше земель барона Вейна сопровождать ее нет смысла. Там уже сама доберется. Ты всё понял?

– Понял, мессир, я должен быть соглядатаем и охранником.

– Скорее, второе. Следи за ней, как будто она твоя собственная дочь. Мне очень нужно, чтобы она доехала туда, куда направляется.

– А, ежели… Ежели она окажется не тем, за кого себя выдает?

– Если она окажется шпионом короля?.. Ты знаешь, что делать. Я очень не люблю королевских шпионов. Всё. Думаю, особой сложности эта работа для тебя не составит.

– Безусловно, мессир.

Он поклонился и стремительно вышел из кабинета. Герцог снова погрузился в свои раздумья, пока попросту не заснул, облокотившись на широкий стол.

*

Алиса выехала из замка Блэкстон со смешанными чувствами. С одной стороны, вроде бы она добилась того, чего хотела, но с другой, у нее было неотвязное ощущение, что с ней просто играли, как с куклой-марионеткой. Не было никаких оснований так думать, но отделаться от этого она не могла, потому и быстро как-то не ехалось. Она пустила Муху легкой рысью, обдумывая про себя состоявшийся разговор, оценивая самого герцога и то, как она себя вела с ним.

При зрелом размышлении она пришла к выводу, что герцог человек чрезвычайно опасный, но, однако ж, единственный, кто может им помочь в данный момент. Более ни у кого в королевстве не хватит ни сил, ни смелости, чтобы поддержать Анну. Оставалось добиться его желания им помогать. А для этого нужно было предложить ему что-нибудь, что могло бы его действительно заинтересовать. Пока у Алисы не было ни малейших идей на этот счет. Впрочем, дорога до столицы ей предстояла долгая, времени на обдумывание было хоть отбавляй.

Алиса скакала по землям герцога и поражалась той ухоженности, которую видела вокруг, в отличие от повальной нищеты, царившей в других землях. Словно бы это было совсем другое государство. Конечно, фактически так и было, если учитывать ту власть, которой герцог обладал в своих владениях. Но все эти тучные стада, пасущиеся на заливных лугах, покрытых изумрудной травой, распаханные до горизонта пашни, приветливые земледельцы, окруженные стайкой ребятни в зажиточных деревнях, небольшие городки с мощеными мостовыми и богатыми лавками, заполненными самым разным товаром, высокие соборы, украшенные многочисленными барельефами, с толпящимися у входа прихожанами, быстрые и холеные лошади, скачущие по широким дорогам, хорошо экипированное ополчение с начищенным до блеска оружием, а главное – лица, везде, везде довольные лица, всё это просто не могло не производить впечатления настоящего процветания, особенно на фоне того запустения и уныния, что встретилось Алисе на пути из столицы, и которое ей еще предстояло увидеть вновь. Герцог Блэкстон поневоле вызывал у Алисы уважение, не смотря на все свои откровения о брате, которыми он делился прошлой ночью. Особенно, если учесть, что он еще и умел прекрасно охранять всё это благополучие. Огромные, угрюмого вида замки, встречавшиеся на холмах вблизи дороги и совсем далеко от нее, наводили на мысль, что если вдруг понадобится, вся эта идиллия тут же ощетинится множеством замечательно вооруженных войск.

Такой союзник был бы для них и вправду бесценным приобретением. Правда, возникал другой вопрос – а не попадут ли они в крепкую зависимость от такого союзника?

*

Покинув земли Блэкстонов, Алиса погнала Муху в галоп, стремясь уже делать как можно меньше остановок по дороге в столицу. Никаких примечательных происшествий не происходило, постоялые дворы сменялись городскими тавернами, один раз Алиса даже решилась заночевать в лесу в одну совсем уж теплую ночь. Заодно удалось окунуться в местный ручей и смыть с себя хотя бы часть той дорожной пыли, которая налипла на нее сплошным слоем. Никаких ванн в тавернах, естественно, не было, а мыться с ведром у колодца, раздеваясь на глазах людей, Алиса, само собой, не могла.

Она уже думала, что доберется благополучно…

Это был большой поселок. Алиса скакала сюда почти сутки, не слезая с лошади, чтобы поскорее миновать жуткие пепелища, уничтоженных гвардией короля “восставших деревень”. Она спешилась у постоялого двора “Большой желудь”. Место было знакомым, Алиса сразу вспомнила, как останавливалась здесь, когда ехала к герцогу.

Ставя в стойло Муху, она столкнулась с несколькими вооруженными людьми. Она бы не обратила на них внимания, если бы не человек, который командовал этим отрядом. Он был в простой гражданской одежде, с низко надвинутой на глаза широкой шляпой и высоких сапогах. Из-под шляпы свисали длинные усы и, слышался неприятный с присвистом голос, когда он командовал своим людям располагаться в гостинице. Он постоянно оглядывался по сторонам и, зайдя внутрь, внимательно осматривал всех сидевших за столами посетителей. Алиса благоразумно решила пока что держаться от него подальше.

Всё получилось случайно. Она заказывала себе комнату. Видимо, Алиса настолько устала, что на вопрос трактирщика, “как вас зовут” назвала свое настоящее имя. Конечно, она тут же спохватилась и поправилась, однако стоило ей отойти от стойки, как она услышала за спиной хриплое дыханье. Оказалось, странный человек всё это время сидел за соседним столиком. Он не сказал ей ни слова, вдруг просто схватил за руку каким-то особым манером и сдавил ладонь так, что затрещали пальцы. Это было настолько быстро и неожиданно, что она взвизгнула. Именно так, как визжат глупые девчонки, увидев мышь или паука.

– Очень интересно, – тихо проговорил он, приближая свое лицо к ней так, что почти коснулся полями своей шляпы. Она попыталась освободить руку, но он держал ее как клешней.

Пальцем он поманил своих помощников, и трое солдат тут же поднялись со своих мест и окружили Алису со всех сторон.

– Вот, глядите, поймал переодетую девку.

– Ведьма! – тут же ужаснулся один из них.

– Идиот! Что делать ведьме днем на постоялом дворе? Она шпионка.

– Вы уверены, мессир? Что если она ведьма, то лучше нам сразу сдать ее людям епископа.

– Заткнись! Отведите ее пока наверх в свободную комнату, а я погляжу тут вокруг, нет ли у нее сообщников.

– А если она вдруг начнет выделывать свои колдовские штучки?! Обернется медведицей, или еще чего похуже!

– Прочитай молитву, балда! От хорошей молитвы всякие чары развеиваются, это даже дети знают. Ну, пошел! И не шумите сильно, нам привлекать внимание особо незачем.

Пока ее вели по лестнице на второй этаж, Алиса кляла себя на чем свет стоит. Ну, это же надо было так глупо попасться! Мало ей было неприятностей по пути в Блэкстон, так тут на тебе – опять она в плену! Всего одно сорвавшееся ненароком слово. И что теперь? Как теперь вырваться? Пять минут назад она рассчитывала спокойно уснуть на соломенном матрасе, забыв обо всем на свете, а сейчас вынуждена думать, как сбежать от троих вооруженных мужчин.

Ее завели в маленькую каморку, сдаваемую в наем, и заперли дверь. Как видно, солдаты таки боялись оставаться в комнате наедине с “ведьмой”. Этот самый епископ, видать, до смерти напугал всё население. Алиса поняла, что это самый подходящий момент.

Бежать следовало немедленно. Потом будет поздно. Когда узнают, кто она на самом деле, то обязательно захотят дознаться, куда это она ездила, обряженная в мужское платье. И по каким-таким делам. Ее свяжут и переведут в подвал или еще куда похуже. Оттуда не сбежишь, и никто не сможет помочь ей выбраться из застенка. Она уже видела, на что способны верные слуги короля. Церемониться с ней не станут. Так что это был ее единственный шанс. И она должна была использовать свой единственный козырь. То, что ее не удосужились обыскать.

“Недооценочка противника, господа”, – процедила Алиса сквозь зубы, вытаскивая из сапога сложенный металлический предмет.

Когда дверь открылась, она стояла лицом к маленькому окошку, опустив руки, словно бы внимательно что-то высматривая среди далеких холмов. Зашедший солдат не стал подзывать ее, а подошел вплотную и положил на плечо ладонь в кожаной рукавице.

– Пошли, – бросил он, нетерпеливо переминаясь на ногах.

Алиса сдвинула в сторону защелку. Две металлические пластинки крошки-арбалета раскинулись в стороны с резким щелчком. В то же мгновение Алиса развернулась и выстрелила. Только секундой позже она поняла, что в последний момент инстинктивно зажмурилась. Когда она открыла глаза, то сперва сильно удивилась, что такое у стражника с лицом. Оно приобрело какой-то необычный вид. Пока не сообразила, что гротескной деталью служит хвост толстой стрелки, только что выпущенной Алисой. Он торчал точнехонько между глаз, как какое-то глупое украшение. Бедняга стоял на ногах, наверное, бесконечных две-три секунды. Рот округлился большой буквой “о”, в который затекала крошечная багровая струйка из дырки в переносице, а глаза выражали крайнюю степень удивления. Потом он свалился буквально Алисе под ноги, не издав при этом ни единого звука.

Арбалет выпал из ослабевших Алисиных пальцев. Она явно не ожидала такого эффекта от этого, казавшегося таким скромным, оружия. Оцепенев от ужаса, она смотрела на распростертое перед ней тело человека, которого только что убила собственными руками, и не верила тому, что видела. Это было просто невозможно! Какой-то страшный сон. Такого в жизни не бывает. Только в кошмаре.

Но это был не кошмар, и многочисленные шаги за дверью доказали Алисе, что если она промедлит еще хотя бы секунду, ей уж точно конец. Ужас и отвращение родили в ней странный прилив энергии. Она подбежала к двери и распахнула ее одним резким ударом ноги. Она увидела слева в двух шагах от себя три остановившихся в изумлении фигуры солдат и бросилась направо по коридору. Позади раздались возмущенные крики, и послышался громкий топот сапог по деревянному полу.

Пока ее вели наверх, Алиса успела определить, что коридор второго этажа должен иметь справа такой же поворот, что и слева, и, по идее, заканчиваться такой же лестницей вниз. Но когда она повернула, то кроме большой деревянной двери не увидела ничего. Она едва не влетела в нее всем телом, когда выскочила из-за угла коридора. В последний момент ткнулась ладонями, затормозив. На двери висел огромный железный замок, покрытый маслом. Тупик! Алиса лихорадочно завертела головой, с дрожью слыша, как приближаются стражники. На принятие решения у нее было от силы секунда-другая.

В отчаянии она бросила взгляд вверх и увидела, что потолка над ней нет. Только несущие балки и крутой скат внутренних досок крыши. До ближайшей балки было метра два с лишним. Алиса присела и резко выпрыгнула вверх, вскинув руки. Квадратную толстую балку обхватить пальцами было невозможно. Алиса повисла, держась за нее с двух сторон. Потом качнулась вперед и закинула вверх ноги, изогнувшись истинно кошачьим образом. В этот момент из-за угла коридора выскочили солдаты, застав Алису висящей в чрезвычайно неудобном положении. Один из них, худой малый с рыжими усами, тотчас задрал руки вверх, но поймал только воздух. Алиса прижала тело к балке, как к родной матери. Следующим движением она забралась на нее, и нашла в себе силы улыбнуться сверху. Рыжий зарычал и прыгнул, пытаясь сбить Алису кулаком. Но она совершила абсолютно невозможный, с точки зрения стражников, прыжок на соседнюю балку и соскочила на пол уже за их спинами. Теперь она уже почти не сомневалась, что сбежит от этих ротозеев. Она понеслась, как ветер по коридору к лестнице.

По лестнице поднимался какой-то грузный крестьянин, явно упившийся элем до невменяемого состояния. Он занимал собой все пространство, и Алисе некогда было ждать, пока он поднимется. Она скатилась по перилам, даже не думая о том, что может засадить себе в мягкое место заноз. Когда она выскочила в зал, то услышала сверху ругань и поняла, что солдаты тоже наткнулись на толстяка. Это заставило ее еще раз улыбнуться.

Алиса пулей пронеслась между столов с закусывающими посетителями, лавируя, словно слаломист на снежном склоне, и только когда она была уже у самой двери, раздался вопль стражников: “Хватай ее!” Алисе показалось, что сейчас вся таверна бросится за ней в погоню, и понеслась еще быстрее. Однако народ только недоуменно оглядывался по сторонам. Алиса совсем забыла, что одета в мужскую одежду, а, стало быть, никто не понимает, кого, собственно, представители закона имеют в виду. Она влетела в конюшню и бросилась к своей Мухе. Благо, ту никто не собирался распрягать. Рядом с лошадью стоял тот самый странный человек, который ее первым заподозрил, Алиса даже сперва не увидела его. Она поняла, что это он, только когда он бросился ей на встречу, на ходу доставая что-то из-за пояса. Она увернулась. Его рука с растопыренными пальцами скользнула в сантиметре от ее лица. Еще несколько шагов, и Алиса вскочила бы в седло, но вдруг икры ее ног пронзила ужасная, острая, как клинок боль, и она с размаху рухнула на покрытый гнилой соломой земляной пол конюшни. За поясом человека был хлыст, которым он без колебаний воспользовался.

Алиса лежала на соломе, и из ее глаз градом хлынули невольные слезы. Она застонала и попыталась перевернуться. Но в этот момент человек подбежал к ней и хлестнул по спине. Потом еще раз. У Алисы от нестерпимой боли потемнело в глазах. Челюсти сомкнулись так, что клацнули с силой зубы. Кулаки инстинктивно сжались, схватив горсти сырой соломы. Несколько мгновений в мире не существовало ничего, кроме жгучей, ослепительной боли. Она завыла и через некоторое время с шумом вдохнула и выдохнула воздух несколько раз, явственно ощущая запах гнили и навоза. Острота боли быстро ушла, но остался страх, заставивший Алису лежать и дергаться от ужаса, ожидая нового удара. Даже гнев пока не появился. Но человек просто схватил ее за шиворот и рывком поднял с земли, как нашкодившего кота.

– Даже не думай сбежать от меня, – скорее, прошипел, чем проговорил он, – попробуешь еще раз, накажу по-настоящему.

Алиса ничего не ответила. Всех ее сил хватало лишь на то, чтобы не кричать. Спина вся горела, и любое прикосновение одежды к ней вызывало новые болезненные всплески.

Солдаты вбежали на конюшню, когда Алисе вязали руки толстой грубой веревкой.

– Идиоты! – отчитал их странный человек. – Еще чуть-чуть и она бы ушла. Как по-вашему, что бы вам сказал на это барон Вейн?

– А что он, интересно, скажет на это? – осмелился возразить один из солдат, протягивая своему предводителю маленький арбалет Алисы.

– Интересная игрушка, – пробормотал тот, – видно, что сделано не у нас. Тонкая работа. Заморский, не иначе. А ну, отвечай, – обратился он к Алисе, – откуда он у тебя?

Алиса решила покамест помолчать. Во всяком случае, она надеялась, что из-за такой ерунды, как этот арбалет, он не станет использовать хлыст. Но про себя она явственно понимала, что если попадет в подземелья барона Вейна, там будет кое-что похуже хлыста. Но лучше пока об этом вообще не думать.

– Она убила из него Руфуса.

– Да?

– Наповал. Одним выстрелом.

– Какого ж черта вы ее сразу не обыскали?! Вот идиоты!

Шок от убийства в Алисе как-то притупился. Отчего-то ей уже было всё меньше жаль этих людей.

Ее посадили в седло на ее же лошадь, приказали взять поводья и следовать с ними. Алисе ничего не оставалось, кроме как подчиниться. Управлять лошадью со связанными руками было трудновато, но Алиса уже так сжилась со своей Мухой, что та понимала каждое движение своей хозяйки.

Сперва они легким галопом ехали несколько километров по столичной дороге, потом предводитель махнул рукой налево, приказывая поворачивать, и они углубились в лес. Алиса едва успела прочитать на высоком деревянном указателе надпись “На Орстейн”.

“Прямиком к барону Вейну”, – подумала Алиса, и на душе яростно заскреблись голодные кошки. У нее еще был шанс в столице. Принцесса могла узнать, что Алису схватили. Ее допрос совсем не входил в планы королевской сестры. Анна могла, могла попытаться вытащить свое доверенное лицо! Но в подземельях ужасного замка Вейна у Алисы шансов не было.

На плохой лесной дороге всадники невольно перешли на рысь. Алиса тряслась в седле, с головой полной самых мрачных мыслей. Ситуация прямиком двигалась к тому, что она проваливала всё, что только можно было провалить. Из-за одной-единственной маленькой слабости, непростительной оплошности для разведчика на чужой территории. Перед ее глазами промелькнули лица людей, которые доверили ей свои планы, понадеявшись на ее способности. Доверили, не смотря на ее юный возраст и неопытность в интригах. Слишком много было этих лиц. Чересчур много!

Всё, что Алисе оставалось в этой ситуации – надеяться на чудо. Она могла лишь воображать своё неожиданное спасение. Возможно, это будет прекрасный, благородный рыцарь. Он совершенно случайно будет проезжать по этой дороге и увидит юную пленницу, которую похитила банда негодяев… Ха! В землях барона Вейна не водилось благородных рыцарей. Да и на прекрасную принцессу Алиса тоже, в этой ситуации, вовсе не смахивает. Больше всего она сейчас похожа на чумазого, растрепанного подмастерья в измятой одежде и с загнанным выражением в огромных голубых глазах. Ее примут за воришку, только и всего.

Топот копыт из-за поворота раздался неожиданно, как будто раньше там никого не было, а потом просто этот кто-то появился прямо из воздуха. Предводитель обеспокоено обернулся, а Алиса обернулась с надеждой. Если это помощь ей, то крайне вовремя. Но в глубине души, ни в какую помощь она не верила. Некому было ей помогать. Абсолютно некому. Никто даже не знал, что Алиса попала в беду. Ни на этой планете, ни вне ее.

Из-за поворота выскочил всего один всадник на вороной лошади. Стражников было пятеро, но что-то было в решительном галопе этого всадника, что предводитель приказал двум своим людям остановиться и задержать незнакомца, задав ему пару вопросов. Остальные продолжали путь дальше.

Алиса чуть не свернула шею, смотря назад. Всадник быстро нагонял. На нем был черный плащ с капюшоном, полы которого трепал ветер, на боку болтались ножны длинного меча. Из-под копыт его вороного коня во все стороны летели комья рыжей глины. Он сходу проскочил мимо двоих солдат, остановившихся его задержать.

“Черт”, – выдавил предводитель и пришпорил лошадь.

– Задержите его! – воскликнул он, а сам рванул вперед.

Через несколько секунд преследователь догнал их. Солдаты остановились и развернули лошадей навстречу, вытащив мечи из ножен. Муха, с Алисой на спине, тоже остановилась, удерживаемая за поводья рыжеусым стражником.

Человек в черном плаще в ответ на требования остановиться, не сказал ни слова. Алиса увидела лишь, как он поравнялся с одним из стражников, и тот начал заваливаться назад. Потом незнакомец резко остановился, подняв своего вороного на дыбы, и его плащ метнулся из стороны в сторону. Алиса только услышала свист рассекаемого воздуха и почувствовала капельки крови на своей щеке. В горле у рыжеусого засел кинжал с тонкой серебряной ручкой. Он не успел даже захрипеть. Только что Алиса перехватила взгляд незнакомца, но через секунду он уже молниеносным движением выдернул кинжал из горла солдата и метнул его вперед. Рыжий забулькал, пуская кровавые пузыри, и рухнул с лошади. Алиса потеряно огляделась. Незнакомец в черном уложил четверых, даже не вынув меча из ножен. Только что еще ехавшие рядом с ней стражники лежали, корчась на земле, а предводитель с кинжалом в затылке, так и продолжал какое-то время скакать, уткнувшись лицом в шею своего коня, пока тоже не свалился через сотню шагов.

– Сзади! – крикнула Алиса, вспомнив про двоих солдат, оставленных нападавшим позади. Тот развернулся, как будто нехотя, извлек из ножен узкий, отполированный до зеркальности меч и шагом двинулся им навстречу. Солдаты неслись на него, обнажив свои мечи, явно уступавшие и длиной и блеском оружию незнакомца. Он совершил всего один широкий взмах. Лезвие сверкнуло на солнце, описав причудливую траекторию, и Алиса увидела, как оба солдата продолжают скакать дальше, но уже без собственных голов, раскатившихся в обе стороны от дороги. Лошади с ужасным грузом на спине пронеслись мимо пораженной Алисы, а потом одна от него избавилась, вторая же потащила то, что секунду назад было человеком, по земле с запутавшимися в стременах ногами.

Алиса смотрела на незнакомца в черном, не в силах вымолвить ни единого слова. В ее душе мешались ужас и облегчение. Этот человек сделал именно то, чего она так хотела, но вряд ли она хотела, чтобы это было сделано именно ТАК. Он подъехал вплотную и сбросил капюшон с головы. Алиса поняла, что уже видела где-то это сухое, вытянутое лицо, увенчанное сверкающей лысиной. Он поднял свой меч и направил его, как сперва Алисе показалось, прямо ей в грудь. Потом она догадалась и перерезала об лезвие веревку, связывающую ей руки, с облегчением растирая затекшие ладони.

– Сударыня, я сопровожу вас обратно на дорогу в столицу, – произнес он хрипло.

– Я вам очень благодарна. Но скажите сперва: кто вы? И откуда знаете, что я еду в столицу?

Он прищурился.

– Я думал, вы узнали меня. Меня зовут Годфри. Я служу герцогу Блэкстону.

– Ах, вот что… – она вдруг почувствовала себя мышонком, с которым играют несколько больших, безжалостных и хитрых котов.

– Он послал меня за вами проследить. Мало ли что может приключиться в дороге. Как видите, он был прав.

– Значит, только в целях моей защиты? С чего бы это вдруг такая забота?

– Нет, – он хрипло рассмеялся, – не только. На самом деле, я еще должен был проверить – не подосланы ли вы королем. Происшествие в таверне и последующие события, я думаю, достаточно убедительно доказывают, что вы не шпион короля.

– А если бы я все-таки оказалась этим самым шпионом? Что тогда?

– А вы сама как считаете, сударыня?

И он криво улыбнулся.

– Ладно, хоть не врете, – покачала головой Алиса.

– Я сейчас, – бросил Годфри, разворачивая лошадь, – только верну свой кинжал. Он мне дорог.

Он ухмыльнулся, показав большие, желтые зубы.

– Подождите… – Алиса нерешительно замолчала. Потом продолжила, – одна просьба…

Он выжидательно обернулся.

– Не могли бы вы… Не могли бы вы мне тоже кое-что вернуть? Я сама… не смогу.

– Разумеется, сударыня. Я в любом случае собирался пошарить у этой свиньи по карманам. Всегда полезно узнать, что это там везут с собой твои враги, не так ли, сударыня?

Алису всю передернуло от новой его усмешки. Тем не менее, она сказала:

– Он забрал кольцо. Золотое, с большим рубином. Это подарок… Вы не могли бы… Оно мне очень нужно.

– Ваш покорный слуга, – он слегка поклонился, – подождите минуточку.

Алиса задавила возникшую, было, волну гнева. Наверняка этот человек убежден, что от нескольких ударов кнутом ее не убудет. Ну, как же, ведь детей здесь в семьях наказывают. Он и не сомневается, что Алиса тоже не исключение, а потому ничего особенного, может и потерпеть, ради интересов герцога. Ничего не скажешь, привыкнуть к такой психологии было трудновато.

Они молча повернули коней и поскакали обратно, оставив первому, кто обнаружит кровавую расправу, гадать, что же произошло на этой лесной дороге.

Доехав до перекрестка, Годфри остановился и сказал, что здесь он вынужден оставить Алису и вернуться.

– Впрочем, – заметил он, – если вы хотите отдохнуть и выспаться, я могу сопроводить вас до ближайшего постоялого двора и постеречь вас сон.

– Нет, нет, – махнула рукой Алиса, – не надо, вы и так много для меня сделали. Как-нибудь справлюсь с усталостью. Я уже умудряюсь, бывает, спать прямо в седле на ходу. У моей лошади удивительно плавный шаг.

– Что ж, как знаете. Могу только позавидовать вашему мужеству. Я-то уж точно не могу обойтись без сна. Ну а перед битвой, скажу я вам, хороший сон – лучшее средство одержать победу.

Он снова надел свой капюшон, но Алиса могла поклясться, что на его лице сейчас снова гуляет его противная усмешка.

– Заеду сейчас обратно в таверну “Большой желудь” и посплю часов пять-шесть.

“Да, конечно, так я тебе и поверила! Будешь сейчас скакать в свой Блэкстон и ни разу не остановишься по дороге”.

– В таком случае, я вам очень завидую, Годфри. И… вот еще что…

Он моментально повернулся, услышав последние слова, будто ждал их. Но Алиса явно не оправдала его ожиданий.

– Передайте от меня благодарность герцогу. За его заботу.

Алиса не знала, сохранил ли ее уставший голос ту язвительность, которую она хотела вложить в эти слова, но Годфри на мгновение замер, а потом приложил два пальца к краешку капюшона и ответил:

– Непременно, непременно передам. Счастливой дороги, сударыня.

– А вам приятных сновидений.

Она услышала, как он рассмеялся глухим смехом, пришпоривая коня.

Несколько минут Алиса смотрела, как черный силуэт в развевающемся плаще, стремительно удаляясь, скрывается за ближайшим холмом. Потом она снова осталась одна. Алисой овладело чувство нереальности происходящего. Как будто все сегодняшние события были просто сном. И ее поимка в таверне, и убийство стражника, и ее неудачный побег, и бойня в лесу, и, особенно, этот странный слуга герцога, появившийся ниоткуда и так же быстро исчезнувший. Как будто она сейчас проснулась посреди этого заросшего высокой травой поля и просто вспоминает подробности растаявшего сна. Если бы, если бы всё обстояло так!

День уже клонился к закату. Тень от одинокой фигуры на лошади вытянулась и убежала в придорожные заросли. Стрекот армии насекомых так напоминал дом, подмосковные луга и каникулы в дачных поселках, что у Алисы защемило сердце. Захотелось сейчас спрыгнуть вниз, отпустить Муху пастись, а самой упасть на колючую подстилку из дерна и просто наслаждаться смешанным ароматом десятков диких трав, слушая хор насекомых и постепенно погружаясь в сон под эту сладкую музыку…

Алиса едва успела схватиться за поводья. Она почти соскользнула с Мухи, чуть-чуть не отключившись посреди покрытой серой пылью дороги. Лошадь повела ушами и фыркнула, отгоняя назойливых мух. Алиса похлопала ее по широкой шее и ласково пообещала:

– Ничего, ничего, в следующем же городе остановимся на ночлег. Иначе совсем выбьемся из сил и наделаем много-много глупостей.

Продолжение тут.

У нас 9 комментариев на запись “Баллада о младшей принцессе. Продолжение.”

Вы тоже можете высказать свое мнение.

  1. 1 27.05.2008, Lapin :

    Я, по своему обыкновению, начну сейчас цепляться к разным мелочам. Как-то:
    (в лесу от голода пропасть биологу негоже (почти (С))
    Поиски съестного в сожженной деревне – эпизод сильный и жуткий. Но почему-то Алисе и в голову не пришло нарвать шишек, поискать в лесу ягод, колосков на сожженых полях, или птичьих гнезд. Биолог ведь лучше прочих знает, чем можно прокормиться в лесу. ИМХО, Алиса сперва должна была потратить час-другой, рыская по лесу и выявить неурожай шишки, отсутствие ягод, сплошь разоренные гнезда. Потом – грызть древесную кору и сочную траву на пару с Мухой, слопать, скажем, сырую улитку, и тут же сказать Бррээ-ээ-э!.. Ну а уж потом, не рискуя больше отравиться, переступить через себя и идти в ту сожженную деревню.

    А совсем мелочи, вроде “…уложил ЧЕТВЕРЫХ” и просто грам.ошибок – это лучше в личку, да?

  2. 2 27.05.2008, Pinhead :

    Я, пожалуй, не соглашусь. На счет птичьих гнезд – бэ-э-э! Представить себе Алису, занимающуся разорением птичьих гнезд – вот уж невозможная вещь.
    Что касется шишек и ягод – гм! Не надо думать, что мне не пришла в голову такая мысль. Однако это из области, когда человек умирает голоду, заблудившись в лесу. Тут уж и крохи еды сыграют роль. Алиса же не ела 1.5 суток. Не такой большой срок. Ей надо было наесться, а не спасти жизнь.
    А что “четверых”? Пятеро стражников плюс командир. Двое поехали встречать. Осталось четверо, которых и уложили. Четвертый – командир. Где ошибка?
    А грамматика – это самое интересное.

  3. 3 27.05.2008, Theodor :

    Спасибо, очень понравилось. Жду с замиранием сердца, когда начнется самая веселуха :) Надеюсь, Алиса останется жива. Может быть, ей даже удастся восстановить покалеченную психику.

  4. 4 27.05.2008, Pinhead :

    Алиса не может умереть! Ибо моя рука не поднимется на такое по определению.

  5. 5 28.05.2008, Lapin :

    О мелочах далее – (о “четверых”) – “стражников было пятеро” – читается так, что их всего было 5, вместе с предводителем,(впимательно глядя еще раз) – а, понял – Алиса видела “процесс укладки” только троих.
    Ну а ягоды да орешки кушают, не только умирая с голоду. И вообще, готовясь к заброске, Алиса должна была не только язык выучить, но и получить хотя бы кое-какие сведения о местной флоре-фауне. На предмет того, что можно без опаски съесть при случае. Я понимаю, конечно, что хуже нет ничего, чем переделывать или вставлять куски в ранее написанное. Но как это Алиса – и ни разу о биологии не подумала, кушая на привале неизвестную, но вкусную ягодку? :)

  6. 6 28.05.2008, Pinhead :

    На счет привала – тут я согласен. Может и кушала, как-то это я упустил. А что касется той самой сцены… Логичней всего было бы вообще вернуться в предыдущую деревню, затариться там продуктами на всю катушку и ехать дальше. Но это же явно не в духе Алисы. И потом, ну не могу я себе представить, как Алиса “на марше” вдруг начинает бегать и искать по лесу ягодки и корешки! Это потеря темпа, потеря действия, и выглядит смехотворно. Короче, это чисто спор о психологии – правдоподобно ли ее поведение или нет. Такие разные, Алисы, хе-хе!

  7. 7 28.05.2008, ninthdream :

    Прекрасно написано. Ждем продолжения. Э-э-э…хотелось бы подлиннее!

  8. 8 29.05.2008, Pinhead :

    Мне самому хотелось бы! Но ленив и не усидчив!

  9. 9 25.06.2008, aleXandr :

    безобразие!!! когда наконец 3 часть будет готова??
    перестаньте меня мучить!!!

Оставить комментарий

Θα πρέπει να συνδεθείτε για να αφήσετε ένα σχόλιο.

Χρόνος Flash Widget Δημιουργήθηκε από East York λογιστή