2013 1. ožujak 2013

CAR

Objavljeno: | Kategorije: Vijesti , Proza , kreativnost |

On skenira stranicu sadržaja. Zatim je prolistnul naprijed još dalje. Kao što ste pročitali njegove obrve veći i veći. Pažljivo je vratio natrag u naslovu, još jednom pregledao ime autora, oznake, doktorat, a zatim je otišao natrag u čitanju. Neko je vrijeme, ne gledajući se, studirao tekst napeto pokušavajući shvatiti što je kvaka. "Je li ovo šala?" - Napokon promrmlja za sebe, pritom šalicu kave. Uzimajući gutljaj, on je zurio u ekran na kojem je slika okreće volumen otpada.

Bilo je to poput metalnog zuba. Ili pandža. Matt tamno siva površina je nakićen s vrlo male, ali različite ikone utisnut na bočnim lica. Na jedan kraj čip konvergirane na niskim kutom istaknuo trokutasti klin. Očito, ova značajka te mu je sličnost s kandžama. Na rubu klina mogla vidjeti sitne ogrebotine. Mjesto ukidanje suprotnu stranu izgledao točno onako kako to izgleda prekinuti površinu bilo kojeg drugog komada metala - Matt i granula.

Okrenuo posao i otkrili glavni crtež. Sada je imao želju da ga razumiju u detalje. On je samo htio biti siguran da nisam pogriješio. Iskreno, htio je napraviti pogrešku. Kad je vidio lik sliku nekoliko dijelova koji strše iz dviju okomitih rubova, kao dvije kapi vode sličan onome što je na ekranu, on se naslonio u svom stolcu s čašom u ruci i opsovao. Sam pio iz čaše, ne skidajući pogled s crteža. Više je izgledao, više razrijeđena oblik stranama lukova kao da mu prijete. "Kao i čeljusti" - pitao se. Zatvorio je svoj posao i bacio ga na stol.

On popije kavu, sjeo je za nekoliko minuta, duge noge ispružio, samo gleda u strop u nepromišljenom pokušaju prikupljanja snage za nadolazeće zadatke, a zatim zabio zaporku s praćenjem usluga.

- To Richter, - rekao je - molim te, daj mi sve podatke o osobi koja je pronašla dokaze broj 168.

Čim informacije puzati na zaslonu, to češće se protrlja bradu oštar i namrštio se. U spomen na površinu nedavnu povijest, koja je završila prilično loše. On će zaboraviti što je prije moguće. No, kao sreća bi ga, dva mjeseca kasnije je letjeti natrag u Moskvu. I nekako rezultat tog posjeta činilo, ako ne u početku neuspjeh, onda svakako, barem, vrlo upitna.

"Ono što se događa u mojoj glavi za neke!?" - Mislio je u njihovim srcima, dodajući da ovom kratkom prokletstvo.

Nogometno igralište je samo zelena livada s ženog travnjak u dvorištu škole. Richter nije sumnjao da želite sve to bučno tvrtka koja je sada jurnjava loptu na travnjak, napraviti pravu igru ​​na ovom stadionu, to se lako mogao učiniti odmah nakon treninga. No, to ne bi bilo zabavno. To je zato što, između klasa, neposredno izvan sobe za osoblje, vrata dva pola zaglavi u zemlju, to predstavlja pravi glasine, pravi razdvajanje, pravi naknadu za otsizhennye dva sata.

Nekoliko minuta kasnije, on je gledao utakmicu, znajući da je samo u ovoj dobi, tako se može oduševljeno uživati ​​pokušaje gurnuti loptu u pogrešnom cilju. Njegova memorija susretljivo izvukao na svjetlo dana svoju djetinjstvo, svoje igre, uzbuđenje borbe i vječne rasprave. Nije primijetiti koliko brzo interno razvio u jednu od deranja prostote dobre u "Paz! Daj mi loptu! "" Gdje si pogodio?! "," Slijepi "i osmijeh sebe preko svojih uskih usana.

Emitira s terena loptu valjanog na noge, a nakon nekoliko glasova uzvikivali: "Daj!" On je zadirkivali loptu a dugi, uski toe cipela i nekoliko puta ga prisiljeni skočiti u zrak, a potom proslijeđen koljena, učinio nekoliko "utiskivanje" pokrete, a zatim Uhvatio je loptu u svojim rukama.

Dječak prilazi mu je srednje visine s čupavim kosu, sive oči i željan izrazom na ovalnom licu. On je posegnuo za loptu.

- Ti si Pavla, zar ne? - Upitan Richter.

- Da - bio je iznenađen - ali kako to znate?

Izraz nestrpljenja je zamijenjen odmah mršteći oči s prizvukom sumnje.

- Moram razgovarati s tobom.

- O čemu? Uostalom, još imam tri lekcije.

- Zbog lekcija Ugovora sam.

- A.

Iza zvučalo nestrpljive povike. Richter je bacio loptu i stao na stranu. "Da biste završili igru."

Nakon nekoliko minuta cijeli sud je čuo: glasovi: "Tražimo studente ići na nastavu za nastavak učenja." Utakmica je prekinuta kada je momčad izgubila Pavlovom nula-dva. To je razočaranje za posljednji put da postoje snage udario loptu protivnička vrata. Lopta letjela preko čistine i sletio u gustom grmlju.

"To je i trčanje za njim," - nasmijao se nekoliko glasova. Glasno raspravlja utakmicu, tvrtka školarci zalutao u klase, ostavljajući Pavla s kiselo dobiti loptu iz grmlja. On je osuđen izgleda nestao u gustišu.

Tri minute kasnije, Richter je mislio da će vrijeme su se pojavili. Čekanje je uzalud. Brzo prevladavanje čišćenje Richtera zavirio u grmlje i pronašao ih plastičnu ogradu, u kojem mala rupa zjapila. Dovoljna pobjeći sedmi razred. Uspravio se, odmahnuo glavom muka, i sam plaćati porez na snalažljivosti čovjeka.

"Pitam se što, dovraga, on je pobjegao?"

Znao je da je malo vjerojatno da će izazvati djevojčine lijepe uspomene, ali bolje to nego da se obratite roditeljima. To je zadnja stvar koju bi on učinio. Psihički, ja negodovanja za izradu grešku, on je stajao i čekao odlazak na parkiralištu flips Alice ga primijetiti. On ni na trenutak sumnjao da ga je prepoznala.

I tako se dogodilo. Zastala je na trenutak, primjećujući njegovu dugu lik, a zatim, s očitim oklijevanja okrenuo i krenuo prema njemu.

Odmah je podigao ruku, pokazujući glavom u isto vrijeme reagirati na njezin pozdrav.
- Ne, ja sam u drugom slučaju.

- Ono što je ograničavanje drugi izumitelj? - Pitala je s očitim sarkazmom.

Opirao oporbu i rekao jednostavno.
- Trebam tvoju pomoć.

Ona promrmlja nešto sebi (koliko je mogao čuti, to je "posao kao i obično"), i rekao glasno:
- Što je ovaj put?

- Pomozi mi u susret svom prijatelju. A onda je bježi od mene.

- Kako drukčije drugima?

- Paul.

- Paša?! Što je učinio? - Odjednom je pomislila. - Hmm. Dakle, to je zato što ga nisu imali u tri klase?

- Očito. Samo sam htio da mu postaviti neka pitanja, ali je pobjegao, pa čak i oko prsta oko vještom način.

- Mislim da mogu pogoditi što je. On vas je netko drugi. Kao i obično, on pivo kašu, a sada ne želi odgovoriti.

- Što nered?

- Nije važno - Mahnula je rukom - s njim se stalno zadesiti bilo kakav incident.

Ponovno je razmišljao o nečemu.

- Usput, hvala ti, nemojte ga zvati kod kuće, i susreo se sa mnom.

- Da, samo sam mislio da će to biti dobra ideja.

- Drugi! Ti bi znali njegovu majku.

- Nadajmo se da ne zna.

- Znači, samo treba razgovarati s njim? Sjedi, ja ću vas odvesti u svoju jazbinu.

Oni skočio u zrak, i Alice, suprotno očekivanjima Richtera ignorirali autopilot odmah preuzeo kontrolu u svojim rukama. Pouzdanosti i brzine manevrima provode ga udario. Ako je htjela da ga impresionirati, ona je svakako moguće. Odgovor na svom iznenađeni izgledom, bacila koncentraciju usana: "Ja - puzyristka. Dvije nagrade na okružnom natjecanju. " Više nego ikada način nisu razmijenili ni riječ. U načelu, nije joj kriv za njezinu šutnju. Čak i sama ožujka priča ostavio loš memorije trag. Opet, on je osjećao krivim za ono što je za nju dnevni podsjetnik tih događaja. I svejedno ... On nikada nije bio osobito drag čovjek.

Alice letak sletio na rubu mjesta, u blizini kompaktnom rasporedu niza javnih zgrada, kompleksa. Otišli su kroz dugi platforme za utovar na kojoj nije bilo ni traga kretanja, donio multimetar termoochistki kula i otišao u dugu zgrade, cijeli prizemlju koja zauzima veliki boravak s grijača.

- Je li on priprema za struke? - Richter promrmljao zbunjeno.

Alice je uzdahnula.
- Da, naravno! Mislim da je priprema za život igrati špijun igre. Ovdje je zaklon sakriti od svakoga.

- Za Što?

- Više nego često ne za ništa. Samo želim da se osjećaju kao svojevrsno tajnog agenta. Ali ponekad, kada se ponovno pustiti nas učiniti ono što neki glupi, može pobjeći ovdje od srdžbe nastavnika ili majke.

- Kako početi ovdje? Sudeći po opreme nije mjesto da se sasvim sigurno.

- Kompleks je u potpunosti automatiziran. Postoje kamere i senzore, ali paša paša ne bi bilo da nisam uspjela da ih zavede. Da postoji mnogo uma i nije potrebno. Zaustavili su se, osim što učenika prvog razreda.

Richter podrugljivo. Djetinjstvo je prodelyvat ove stvari puno teže. U svakom slučaju, to je da zavede opremu za praćenje i druge poučiti tek krajem škole.

Popeli su se strmom metalni ljestve na strop, koji je održan na pješački most s rešetkama ograde i popeo čak i veći kroz stropni otvor u potkrovlju. Richter je pokušao nekoliko sekundi da se koristi za polumraku, vladao je u potkrovlju, Alice odlučno okrenula udesno i počeli puzati kroz vrlo uzak prostor između unutarnjeg zida i strmoj padini krova. Mršav Richtera imao stalno priginat glavu kako ne bi naletjeti na aluminijske grede.

- A kakav zid?

- Komunikacija, očito - Alice slegnuo ramenima.

Oni su otišli u kraj zgrade u kojoj se prostor između vanjskog zida i unutarnje stijenke formirao malu sobu s velikom prozoru odškrinuta, iz koje tekla tok sunca, omogućujući sve detalje vidjeti visoku plastičnu kutiju, kao što možete vidjeti, s rezervnim dijelovima, na kojoj je stajao maleni računalo i Kulinarski kombajn, u blizini stare stolice sa slomljenom natrag, hrpa rasipanja prašnjava podne omote slatkiša različitih vrsta i nagomilan visoke u uglu planine višeslojne izolacije za cijevi velikog promjera, na kojoj je spavala Sigurno pašu, ruku ispruženih pod toplim zrakama ljeta.

Richter je morao nasmijati spokojan um dječačko lice. Alice se nasmiješio. Odmahnula je glavom, a sa najjačim pogledom na silu uzeo njegov prijatelj, čak i bez ijedne riječi.

"Ona je njegova dužnost da se brine o tome smatra" - došao na ideju Richtera, a zatim je nestao.

Paša probudio i odmah skočio na noge kao proljeće bačen.
- Što je bilo? Nisam spavati!

Zatim mu pogled pao na Richtera. Okrenuo se Alice, a na licu mu se izraz prezira-uvrijedio.

- Položen? - Prosiktao je.

- Začepi! - Rekla je ljutito.

- Ne brinite - pridružio u razgovoru Richterove - vaš prijatelj ne odustati. Ja sam ovdje sasvim drugačiji slučaj. Ja općenito upravo stigao.

- Nisam zabrinut - paša je slegnuo ramenima s nezavisne pogledom.

Richter je izvukao još jednu kutiju, sjeo na njega, naslonjen na pregradu i ispružio svoje duge noge.

- Umoran sam od nečega i danas, - rekao je, protežući vrat. Oči su mu bile napola sklopljene kapke kliznuo preko sobe. Ugledao Pashkin usmjeren na Alice. Alice je sjedila na stolici, napola okrenuo, pogledao kroz prozor, naslonjena na okvir i stavljajući bradu na ruku ispružene. Sunce zasjalo kroz tanku majicu. Richter zatvorena ruku široki osmijeh. Sjećanja na djetinjstvo ponovno napuni glavu. "Pitam se je li primijetio oči?"

"Ne" - zaključio je.

Sjela je na otoman pokraj zrcala, zagrliti ramena. Pa, hajde sad, povuci se zajedno! Po prvi put, je li? No, dugo poznato val entuzijazma nekako nije uskrsnuo. Nisu obuhvaćeni, pomaže da se nose s depresijom. Bilo je šokantno priznati sebi, ali u biološkom postaji nije htio ići. Unatoč svim svojim "repova" u ružnom osjećaj nedovršenog posla, sram pred Arkasha. Raspoloženje je krajnje odvratno, a duša je vladao čudan umor život. Ona je samo htjela leći i odmoriti, gleda u strop.

- Ja ću ići leći u kupaonici - rekla je promuklim glasom ogledalo.

*

Richter pročitao izvješće. Nekoliko puta je zamalo pao u san, vremenska razlika je kuca iz rutina. On je još uvijek nije naviknuti na česta putovanja. Uobičajeni pokreti privući neke tradicionalna kava s rakijom, napravio sam par gutljaja, protrlja vrat.

Da, prokleti Euridika je doista ne postoji. I što je najvažnije, nema veze s njegovom slučaju. Čip može doći na različite načine, a rješenje bilo kojeg od njih približava. Što ako je sve ovo jedna velika glupa pogreška? Ako prava dječaka, i nema ulomak postoji u prirodi, ali samo drevne ruševine? I ne izumi. On je odmahnuo glavom u ljutnju. Ako još jednu priliku u tisuću da je izvješće istinito - to je dovoljan razlog da švrljati krvavi džunglu nadaleko. A čak i ako smatraju ništa, on se bojao da će morati uključiti i druge usluge za ovaj posao, Patrol. Objasniti i pokazati. Jedina utjeha pomisao da će vjerojatno netko viši rang.

On je i opet otišao kroz podatke o izumitelju. Nevjerojatno, ali ova luda podnio službeni zahtjev. Kako, pitam se, objasnio je svoje obraćenje? I kako takva stvar može raditi? Kako se takvo što može postojati?!

Ne, đavo! Odmaknuo se od stola s stolice i ispruži do svoje pune visine do znatnog telestenoy postala apsorbiraju uobičajeno piće, povremeno pogledavajući kroz prozor u sumrak jeza u Moskvi.

*

Čaj je prevruće. Spustila je šalicu muka, gađenje potrazi za doručak, moj otac u žurbi. Jedite na brodu kad stvarno želite biti.

- Tata ... - ona je mirno poslovan ton - Moram odletjeti nekamo. Niste li nazvati učionicu?

Otac se okrenuo pognute glave, zureći u nju.
- A detalji nisu bitni?

Uzdahnula volje.
- Vjerujte mi, da. Ništa vrijedno pažnje. Samo ... dužnost putovanje.

- Jesi li siguran da ne želiš mi reći nešto?

Ona spusti pogled. Pa, kako mu objasniti?

Kako objasniti da je jutros, ona je sjedila nepomično za dvadeset minuta prije otvorenom ormaru s odjećom? Pogledao sam sve te stvari, koje se koriste kao drugi kožu, i znao da je bilo koji od njih nije htio ni dotaknuti. Kako objasniti da gadno, jer iznenada shvatili da je ista kao i sve isto kao i onima nad kojima si tek nedavno smijali, twirling prst na sljepoočnicu. Što je iznenada preko noći postala je važno da nosiš, dijete ili dijete, au isto vrijeme odvratno, da je sada općenito protivi vama. Što je iznenada obzira na boju svoje trepavice, koje loše ispucale usne i nokti su prekinuti i ružne, a sve ruke ogrebati od kontakta sa životinjama. I razumijevanje da je sve što vide. Koje su to sve vidjeli, a nisu razumjeli ono što vide. I želja da se još jednom zaustavi sve to shvatiti.

U ime Ištar, sad je samo da će se sastati s školskom prijatelju, koji nije vidio sve i sva, a trideset i tri puta ne briga kako to izgleda. A zreli ljudi koji su sigurno nema nikakve veze s njom ne. Ali ona i dalje sjedi i gleda u ormar pun odjeće i spreman je briznula u plač od impotencije. Tata, ne mogu objasniti, žao mi je.

I kao i uvijek, mama nije kod kuće. To nikada nije kod kuće, nikada, nikada kada je potrebno!

*

- Commuter - razočarani ruku paše.

- Što očekujete - nacerio Richter - vlastitu jahtu?

- Mislio sam da emitiraju.

- Da, ja sam sanjala. Samo slobodni Patrol objaviti svoju izviđač brod.

- U slobodni agenti imaju svoje brodove? - Rekao je Alice zamišljeno.

- Zar ne znaš? Vaši prijatelji iz Patrol ti nije rekao?

- Znaš ... - Bijesno ga je pogledala - i nemate neugodne kopaju u tuđem privatnom životu?

- Ne gadi zadubiti u utrobu pokusnih životinja?

- Pao si s Mjeseca ili nešto? - Paša bio izvan sebe - u bilo utroba mi ne kopaju.

- Pa, razmislite imate li o istoj ideji o mom radu.

Alice još uvijek htjela dodati nešto, ali samo mahnuo ljutito i otišao do mjesta slijetanja. Paše počešao po glavi, gledajući njezinu povlačenju slici.

- Gledas? – спросил Рихтер с ехидцей.

– А-ммм…Комбинезон этот ей уже мал, – буркнул Пашка в ответ, краснея, – надо бы ей об этом сказать.

– Не советую, – дружески порекомендовал Рихтер, пряча улыбку.

Он услышал восторженный крик Алисы: «Получилось!» и понял, что погружается куда-то вместе с плитой. Она сдвинулась вниз, потом налево, зайдя краем под соседнюю, и начала катиться по спирали вниз, как будто бы раскручивая за собой каменные ступени винтообразной лестницы, выходившие из стены образующегося колодца вслед за катящейся плитой.

«Вот это фокус!» И ведь получилось вправду как в кино. Только почему-то радостного предвкушения от открытия секретов подземелья у него не возникало. Он посмотрел вверх и увидел у края голову Алисы, заглядывающую вниз. Вот она-то наверняка была довольна собой. В который раз проявила свою сообразительность и настойчивость. Он был уверен, что нашел бы вход и сам, но сколько ему пришлось бы потратить времени на это – вот в чем вопрос. А времени у них и так уже не было. Он вынул бластер, когда понял, что плита, наконец, остановилась и, встав внизу в соответствующее ей углубление, превратилась в нижнюю площадку лестницы.

Пока он спускался вниз, ему в голову пришла еще одна мысль. Ясно, что самостоятельно Гераскин сюда попасть бы не мог.

Алиса бежала вниз по лестнице, и он остановился ее подождать. Вообще, с этого момента он принял решение ее от себя не отпускать. Особенно, когда увидел овальный коридор с тускло поблескивающим покрытием пола.

– Астеропцы постарались, – пробормотал он подбежавшей Алисе.

– Замечательно! Думаете, мы можем их здесь встретить?

– Вряд ли.

Это вовсе не было замечательно. Это было бы самым большим дерьмом из всего, какое только могло случиться. Если бы это оказалось правдой, лучшее, что они могли бы сделать – развернуться и немедленно убраться с этих развалин и вообще с этой планеты настолько быстрым темпом, насколько только можно. Слава богу, вероятность подобного расклада была слишком низка. Он не верил, что эти ребята действуют подобными методами, во всяком случае, этому противоречило всё, что он о них знал. Наоборот, если уж они сами забросили собственноручно построенное сооружение, это практически гарантировало, что они здесь не появятся. Их брезгливость и фанатичное следование манерам не позволяли им то, на что люди всё еще частенько шли.

Как только они вступили в коридор, зажглась цепочка светильников, имитировавших открытое пламя ярко-лилового цвета. «Красота», – подумал он мрачно. Увидев знакомые границы силовых полей, он прошел несколько шагов и стащил маску. Но не ранее, чем понял, что следы впитавшегося аммиака удалены с его одежды. Коридор повернул налево и привел в комнату с длинными металлическими столами и пустыми шкафами вдоль стен.

– Лаборатория или мастерская, – сказала Алиса.

– Ты думаешь?

– Я их навиделась уже предостаточно.

– Я тоже, но не скажу с такой определенностью.

– Точно говорю, когда-то была…

Она не договорила. Потому что впереди послышался шум, который Рихтер безошибочно определил, как включившийся мощный электрогенератор.

«Это машина!»

– Бежим! – крикнул он и бросился в широкий проход за комнатой с длинными столами. Он мчался мимо светящихся разводов на стенах, мимо пустых темных помещений слева и справа, мимо прозрачной стены комнаты, заваленной металлическим хламом, и только одна мысль билась в голове, как оса в стеклянной банке: «Только бы успеть»!

Проход привел к расширяющейся лестнице, спускавшейся в большой зал, небольшая часть которого слева была отделена стенкой с узкими смотровыми отверстиями. Дальний конец зала занимала электростанция. Она выглядела очень странно на первый взгляд, пока Рихтер не понял, что оставленный астеропцами реактор был дополнен вполне земным электрогенератором. Чтобы выполнить такое сопряжение требовался недюжинный талант, так как астеропцы не использовали генератор вообще, а черпали энергию из реактора напрямую. И вряд ли на Земле можно было бы найти больше десятка человек, которые понимали, как именно они это делают.

Но вовсе не эти детали привлекали внимание в первую очередь. Потому что значительную часть зала, прямо посередине его, занимала она – машина. То, что это имело прямую связь с обломками статуй наверху, не представляло никакого сомнения. Переплетение металлических труб и полос. Рихтер немедленно вспомнил чертеж, который увидел в первый раз, когда стал изучать это дело. Та самая сумасшедшая конструкция, которая заставила его чертыхаться и на чем свет стоит крыть проклятых сумасшедших, которые считали, что ценность изобретения в том, чтобы как можно дальше отойти от человеческих представлений о человечности.

Сооружение опиралось на множественные каркасы разнообразной формы из труб, пересекающиеся и переплетавшиеся друг с другом. Внутри несколько колец разного диаметра вращалось в разных плоскостях, разные фрагменты конструкций сходились и расходились, взаимодействуя друг с другом в каком-то хаотическом ритме, всё это вибрировало, дрожало, блестело полированной сталью, искрилось электричеством в местах сопряжения с генератором и создавало совершенно непередаваемое ощущение какого-то гипнотического величия. Не верилось ни в то, что это может работать, ни в то, что ты это видишь. Свист вращающихся частей, звон и лязг соприкасающегося металла внушал жуткую мысль, что машина поет, что эта странная дрянь радуется своей странной нежизни.

И в центре всего этого металлического переплетения находилось маленькое человеческое тело, висевшее на ремнях, продетых сквозь толстый стержень, вокруг которого разинулись угрожающе разведенные в стороны дуги, утыканные «зубами», подобными тому, что Рихтер видел на объемной фотографии.

– Пашка!!! – крик Алисы дернул его за нервы, заставил на мгновение панике захлестнуть рассудок, прежде чем он понял, что должен немедленно остановить запущенную машину. Прежде чем она сработает, и прежде чем девочка наделает непоправимых глупостей.

Отгороженный участок зала был, безусловно, управляющим центром, и именно там находился тот, кто изобрел и запустил эту чудовищную вещь. Наблюдал через камеры и через смотровые окна за тем, что происходило в зале. Рихтеру почудилась человеческая тень в одном из окон. У него был выбор – выстрелить в эту тень или выстрелить в реактор. Потому что стрелять в саму машину, когда она начала работу, было бесполезно – это он знал прекрасно. Но рисковать повредить склепанный безумными руками гибрид означало рисковать сразу ими всеми, как бы не вышло так, что на месте развалин останется только глубокая воронка. Поэтому он вскинул бластер и прицелился в окошко комнаты управления. Время как будто замедлилось во много раз. Краем глаза он видел бегущую вниз по лестнице Алису, в последний момент мелькнула жуткая мысль «а если там астеропец?!» – это была бы катастрофа – но он вспомнил о парне, вспомнил о девочке, в душе которой может воцариться ад, и плотно нажал на курок. Сквозь механический шум трудно было различить еще какие-то звуки, но он отчетливо увидел, как на внутреннюю поверхность проплавленного стекла брызнула кровь. Он опустил оружие.

– Алиса, отойди оттуда!

Он заорал, когда увидел, что она пытается найти способ подобраться к своему другу. Металлические детали мелькали так часто, что невозможно было даже определить, в сознании тот или нет.

– Отойди, похоже, всё кончено.

До конца он не был в этом уверен, но подпускать ее к этой штуке ни в коем случае было нельзя.

Она обернулась. Он указал на комнату управления.

– Стой здесь, я сейчас найду вход и вырублю эту машину к чертям собачьим. Отсюда ее всё равно не остановить.

Она кивнула. Он видел, какого труда ей стоило не сорваться в панику, и поспешил искать вход. Ему пришлось пройти в дальний конец зала, и он обнаружил слева от реактора скромную дверь. Узкий коридор свернул налево, потом еще раз и привел его в ту самую, нужную ему комнату.

Как он и ожидал, она была заполнена экранами наблюдения и большим пультом управления машиной. В углу располагалось четыре блока центр-компьютера. Всё – земное. Распластавшийся на полу рядом с креслом, упертым в пробитое окно наблюдения, тоже был человеком. В темно-синем строгом костюме тот словно бы собирался на прием, но задержался на рабочем месте. Луч снес ему полчерепа, но Рихтер всё равно узнал его. Имя этого самого человека стояло на заявке в Совет по изобретениям.

«И почему мне совершенно не жалко, что Земля потеряла выдающегося изобретателя?» – подумал Рихтер, и понял, что его сарказм не сработал. Ему не было жалко, но он и не испытывал удовлетворения. Несомненно, будь у него хоть шанс спасти этого человека, он бы сделал это. Но если уж приходилось выбирать… Теперь уже не важно.

Он подошел к пульту и вырубил все цепи, запускающие реактор. В зале за стенкой шум перешел в более низкое, басовитое звучание, и постепенно стал стихать. Осталось разобраться с последним вопросом.

Когда он вернулся в зал, то на мгновение замер на пороге. Улыбка сама собой расползлась по его лицу. Они стояли друг напротив друга (и когда она успела его освободить?) и явно не знали, как начать разговор. Но взгляды говорили красноречивее всяких слов.

– Ты же знаешь, что я должна убить тебя за твое поведение? – наконец, начала она.

– Угу, – кивнул он.

– И это всё? Всё, что ты можешь мне ответить?

– Нет, я…

– Простите, что прерываю, но мне жизненно важно уточнить твою роль, Павел Гераскин, во всей этой истории.

– Я… – он посмотрел на выжидающе уставившуюся на него подругу, – меня использовали. Я думал, это будет совсем по-другому.

– Да скажите уже, наконец, что делает эта проклятая штука?!

– Она создает эссенцию жизни, – ответил Рихтер.

Алиса вопросительно обернулась к Пашке.

Тот молча кивнул.

– Но для этого нужно принести в жертву человека. Вот такие условия.

– И я об этом не знал. Мне объяснили только первую половину. А когда я услышал вторую, то было уже поздно.

– Вы издеваетесь что ли оба? Какая еще эссенция жизни?!

– Вот я так же примерно отреагировал, когда увидел этот… проект у себя в файлах. Как такое возможно. Но теперь всё более-менее прояснилось. Ладно, подробностями этой истории обменяемся по дороге обратно. А пока, – Рихтер подмигнул им обоим, – мне надо проверить остальные помещения, их тут полным-полно, а вам, наверное, надо сказать друг другу несколько слов.

*

– Итак?

– Что?

– Ну, ты начал что-то говорить…

– А, конечно! Я должен попросить у тебя прощения.

– За это всё? – она обвела зал рукой. – Не стоит, я уже привычная к твоим похождениям в таком духе. Надеюсь, всё-таки, ты мне потом разъяснишь, что значат все эти разговоры об эссенции жизни.

– Да нет, я не об этом совсем, тут меня просто подло обманули. Я несся сюда, чтобы предупредить, что бюрократы хотят уничтожить замечательное изобретение, а оказалось, что… Ну, в общем, ты видела. Я за другое должен прощения просить.

– За что еще?

– Как за что? Что подсматривал за тобой. Это было… неправильно. Я – придурок!

– Ладно, проехали уже. Это сейчас такая мелочь на фоне…

– Ничего не проехали! Я поступил, как гад.

– Я тоже хороша, – она улыбнулась смущенно, – ни стыда, ни совести. Надо было просто дать тебе по башке, а не… так… В общем, прости тоже.

– Вот за это можешь не извиняться, – он посмотрел на ее лукаво, – поверь, я этот урок до смерти не забуду.

– Что?! – она замахнулась на него с притворным гневом. – Забудь немедленно! Слышишь?! Даже не думай запоминать!.. Нет, ну серьезно, Пашка, ну зачем тебе всё это? Я же даже тебе не нравлюсь.

Он вскинулся.
– Да с чего ты взяла?!

– Брось! Не надо ко мне подлизываться. Ты симпатичный, я же вижу, как наши девчонки на тебя смотрят, а я… Ну, в общем, и так всё понятно. Мы же друзья. И остаемся друзьями. Так что не будем тут устраивать…

Он вдруг схватил ее за плечи.
– Подожди! Что ты сейчас имела в виду? Что за «а я»?

Она слегка опешила от искреннего непонимания на его лице.
– Ну… Что тут объяснять? Зачем ты заставляешь меня говорить то, что и так всем понятно?

– Скажи!

– Я – непривлекательная. Вот. Это что – новость? Я до сих пор удивляюсь, зачем ты…

Он отпустил ее. У него был такой взгляд, словно ее подменили, и он вдруг узнал подмену.
– Я не пойму, ты серьезно, что ли? Или издеваешься надо мной? Алиса, это ни фига не смешно!

– А-ммм…

– Ты – непривлекательная?! Если ТЫ – непривлекательная, то на Луне прекрасная атмосфера.

Она почувствовала, как у нее розовеют щеки.
– Что ты хочешь…

– Да перестань ты лепетать как девчонка! Тебе кто-то это сказал? Кто-то это тебе внушил?!

– Зеркало, вообще-то. Зеркало, Паша. Оно такое, знаешь, умеет внушать.

– Нет, она правда всерьез… Как тебе такая глупость в голову пришла?! Да ты не просто привлекательная, ты – красивая! Такая красивая, что… Я не знаю…

– Ты так считаешь? – она усмехнулась.

– Я так считаю?! Да все так считают. Спроси у кого угодно! Тебя все считают красивой. САМОЙ красивой.

Она не могла поверить своим ушам. Не похоже, чтобы он говорил это специально. На его лице было такое искреннее непонимание и возмущение, что она просто не могла ему не поверить. Но, почему же тогда…

– Кто «все»? – прошептала она.

– Весь класс.

– Скажи еще – вся школа.

– Может и школа.

– А как же Наташа? Другие…

– Другие… – он отвернулся со странной усмешкой. – Они… как тебе объяснить… они… как куклы. А ты – настоящая!

Он снова взял ее за плечи, приблизился, внимательно и строго смотря ей в глаза, и прошептал.
– Ты – настоящая.

– В каком смысле? – выдавила она, чувствуя, что куда-то уплывает, ощущая тепло его рук.

Он с досадой оторвался от нее, заходил туда-сюда, пытаясь подобрать слова.
– Это не объяснишь! Просто когда на тебя смотришь, кажется, что готов для тебя сделать всё что угодно. Жизнь отдать. И это не потому, что ты друг. Даже если в первый раз в жизни видишь. Это так у всех.

– Откуда ты знаешь?

– Ты же не любишь сплетни слушать. А у меня, как ты всегда говорила, уши большие, вот я всё и слышу. Тебя все любят.

– Скажешь тоже – «все»! Чушь какая!

– Никакая не чушь. Все мальчишки от тебя с ума сходят.

– Почему я этого не вижу?! Ты всё выдумываешь!

– Они никогда не признаются, потому что вроде как знают, что мы с тобой… ну… близкие, – он сглотнул, – друзья. С детства. Что ты, ну, только от меня согласна терпеть всякие… выходки. А любому другому просто заедешь по физиономии.

Она опустила голову. Это было похоже на правду. Неужели всё со стороны настолько хорошо видно?

– Но это не главное! Я хотел сказать, Алиса, что тут дело не столько во мне. Просто ты… н-ну…

– Что «я»? Говори.

– Как сказать… Неприступная.

– Чего?!

– Ну, ты… Это всё равно, что… Просто, когда начинаешь о тебе думать, внутренне понимаешь, что такая не для тебя! Что тут ловить нечего. Что это другой уровень.

– Какой еще уровень?! Паша, ты о чем, вообще, говоришь?

– Я же сказал, это не объяснишь. Понимаешь, вот обо мне думают, что я немного, – он покрутил ладонью вокруг уха, – вжик-вжик! С приветом. Без головы слегка. И всем кажется, что для того, чтобы решиться с тобой сойтись поближе, надо быть чокнутым.

– Спасибо…

– В том смысле, что – отчаянно смелым, всё равно, что лезть на Мурманскую башню без страховки, – он покраснел, – нет, я не себя имею в виду. Мне просто… повезло. А другие считают, что у них вообще ни шанса. Что они никогда такой невероятной девчонке не будут нужны.

«Просто мне всегда был нужен только ты».

– Я не верю! Пашка, Я НЕ ВЕРЮ!

Он вздохнул.
– Твое право. Я иногда приви… приукрашиваю, конечно. Но сейчас – наоборот. Я просто не знаю, как это правильно сказать, чтобы ты поняла, и поэтому получается ерунда. На самом деле, всё гораздо… сильнее.

Он развел руками.
– Тебя правда все считают самой красивой. Даже девчонки.

– Хватит уже!

– Смешно, но да. Они тебе завидуют, шепчут всякие… пакости, но признают.

– Да я даже никогда не пыталась быть красивой. Я же никогда не одевалась как они, не красилась…

– Тебе и не надо. В том-то и дело! Они пытаются, и у них иногда получается, иногда – нет. А тебе и пытаться не надо. Ты просто есть, и всё. Если бы ты вправду оделась и накрасилась, то вообще бы как королева выглядела, все бы с ума сошли. Лучше пока не надо.

– Да подожди ты! Ты о ком говоришь? Ты же говоришь о нашем классе, о школе, о наших друзьях, мы их всех сто лет знаем. Они – наши друзья! Какие еще королевы, кто сойдет с ума? Опомнись!

– Это ты опомнись, Алиса! Ты как будто с луны свалилась. Где ты была последние полтора года? Ты что ничего не видишь и не слышишь вокруг себя?

Она вынуждена была признаться, что многое видела и слышала, но то, что он говорил – это было уже слишком. Не могло всё ТАК измениться. Она этого не хотела. Ей, конечно, было до дрожи приятно, что, оказывается, никто не считает ее непривлекательной, но… Как, интересно, ей себя теперь вести с одноклассниками? С теми, кого она всегда считала старыми друзьями?

– Если всё это правда, как мне теперь себя вести, Паша? Что мне делать?

– Ну, я всегда думал, что тебя всё устраивает. А оказывается… Послушай, если я скажу кому-нибудь, что Алиса Селезнева считает себя непривлекательной, никто даже не засмеется. Скажут, что шутка очень глупая.

– Ох, знаешь, я и так за всю свою жизнь столько не краснела, как от твоих сегодняшних рассказов, не начинай опять. Да, я действительно не считаю себя никакой не красивой. Я самая обычная, в лучшем случае. И я никогда не стремилась кого-то там покорять и восхищать…
…«кроме тебя»…
…мне это не нужно, ни вот на столечко. Мне не хочется, чтобы обо мне так думали, чтобы говорили всякие вещи…

– Ничего теперь не поделаешь. Они всё равно будут думать и говорить.

– А ты?

– Я?..

– Ты, надеюсь, не участвуешь в этих разговорах?

– Знаешь, – он опустил глаза, – я поначалу пытался тебя защищать. Когда впервые услышал, как тебя обсуждают… ну… в этом смысле. Дрался даже. Ты тогда на меня ругалась, я врал, не хотел говорить, из-за чего на самом деле. Не хватало еще тебе всякие пакости знать. А потом понял, что это бесполезно всё. И глупо. Потому что они не со зла это делают. Просто таким образом они как будто поближе к тебе оказываются. Мерзко, но без всякого злого умысла. Ну, приблизительно как я с этой душевой.

Он отвел глаза.
– Получается, я не лучше всех остальных.

Она подошла к нему совсем близко, пытаясь поймать его взгляд.
– Ты лучше…

– Нет.

– Да. Ты знаешь, что я всегда так считала.

– И ошибалась, как оказывается.

– Ты сам сказал, что здесь нет никакого злого умысла.

Он дернулся, но не отошел. Казалось, он подбирает слова, но как будто не может через что-то прорваться.

– Паша…

– Что?…

– Поцелуй уже меня.

– А можно?..

– Гераскин, может быть я должна тебе в письменном виде разрешение представить?! Заверенное Ученым Советом?

– Ну, если ты так хочешь…

Ее зрачки расширились от гнева.
– ЧТО-О?!

Она стукнула его кулачками в грудь. Потом еще, еще раз.
– Ты кретин, Пашка! Кретин! Не подходи больше ко мне! Никогда! Никогда в жизни больше не подходи!

Она помчалась к выходу как сумасшедшая, глаза ничего не видели от слез, в груди клокотал гнев вперемешку с отчаянием, хотелось просто орать, орать во весь голос. Дура, дура проклятая! Как она могла так откровенно навязываться?! Как она могла не понять, что он говорит только для того, чтобы отделаться от нее, спихнуть. Раз уж она такая популярная, наверняка найдет кого-то еще. Видно он уже давно читал на ее лице все ее эмоции по отношению к нему, вот и бегал как заяц. Как же ему, должно быть, было противно сдерживаться и вести себя с ней по-дружески! И как же это унизительно, о боже! Она теперь никогда не посмеет показаться ему на глаза.

Кто-то схватил ее за руку выше локтя так сильно, что ее буквально развернуло на месте, и она практически оказалась в объятиях того, с кем только что с горечью навсегда расставалась. Она попыталась дернуться, но он вцепился в нее как клещ.

– Пусти!

– Даже не пытайся. Я кретин, но кретин, который теперь уже стал сильнее тебя.

Она хотела возмутиться, но его ладони вдруг переместились ей на спину и легли там. Так органично, как будто для них и было там самое место. Она почувствовала, что теперь прижата к нему всем телом, еще довольно робко, но и этого было достаточно, чтобы ей стало нечем дышать. А у него на губах играла лукавая улыбка, которая появлялась тогда, когда он задумывал очередной хитрый план.

– Ты же меня знаешь, Алиска, я всегда умею ляпнуть что-нибудь подходящее моменту.

Он наклонился к ней, его лицо было так близко, что можно было отчетливо разглядеть каждую ресницу.

«Если он отпустит меня, я упаду».

Он поцеловал дорожки слез на ее щеках. Одну, потом вторую.

– Мечтал это сделать с третьего класса.

– Что?

– Поцеловать тебя, когда ты плачешь. Всегда казалось, что это тебя успокоит.

У нее разом комок встал в горле.

– А ты не знала? Ты вообще что-нибудь знаешь? – его улыбка расплылась шире. – Лучший друг, ха! Я всегда знал, что ты моя. Что мы будем вместе.

– Всегда?

– Ага, дурочка ты! Просто не думал, что всё будет так скоро. Думал, ты до десятого класса будешь строить из себя «друга».

– Ты самоуверенный… нахал!

Он вдруг прижал ее к себе крепче, и она ахнула, едва не потеряв сознание от нахлынувших чувств. Огонь, который пылал у нее в груди, разом переместился в район живота, и теперь вовсе не напоминал костер души. Он был чем-то гораздо более реальным и осязаемым. Она растворялась, расплывалась полностью, теряя остатки собственной воли в его руках, и отголоском сознания понимала это. Откуда у него была эта власть над ней? Откуда эта сладкая сила, которая за секунду способна была буквально вытравить из нее любые признаки собственной воли? Непохоже, что он сейчас ощущает что-то подобное. Значит ли это, что он нужен ей больше, чем она ему?

Зачем снова эти рассуждения? Зачем эти сомнения в такой момент. Он признался, что думал о ней всегда. Он, наверное, уже настолько свыкся с этим, что может управлять, а она… Черт, да как этим можно управлять?..

Его губы шевелились, он что-то говорил ей, она поняла это, но выплыла из своих мыслей, только когда он уже замолчал.

– Так ты согласна?

«Согласна?» Он мог бы не спрашивать. Она на что угодно сейчас согласна.

– Да.

И тогда он поцеловал ее. По-настоящему. А она поняла, что, на что бы сейчас ни согласилась, это того стоило. Всё то пламя, которое в ней горело, казалось, нашло выход в этом соединении губ, и она чувствовала, что в ответ получает такое же пламя. Она обняла его за шею, схватилась как за спасательный круг, не желая ни на миг больше выпускать, лишь бы этот момент длился бесконечно. Она впивалась в него, втягивала в себя, выпивала, ей казалось, что она почти умерла от жажды, и вот наконец-то получила возможность ее утолить. Еще, еще, еще, никогда не останавливаться, это слишком хорошо, слишком, чтобы когда-нибудь прекращаться!..

Он первый оторвался от ее губ, заставив ее разочарованно застонать.

Она не могла отдышаться. Облизывала губы, пытаясь поймать ускользающее ощущение.

– Ничего себе ты страстная, Алиса!

– Ты хочешь сказать… хочешь сказать… Тебе есть с кем сравнивать?

Он смущенно улыбнулся.
– Конечно.

– Конечно?! – она почувствовала, как разгорается внутри огонек холодной ярости.

– Они сами хотели. Попробовать, понимаешь?

– Они?!

– Это было не по-настоящему. Для них – не знаю, но для меня – нет.

– А сейчас?

– А сейчас…

Он взял ее лицо в ладони и прижался лбом к ее лбу.
– Тебе хорошо меня видно, Алиса?

– Более чем.

– Запомни этот момент. Ты видишь самого счастливого человека на свете.

Она потерлась об него кончиком носа.
– Умеешь ты такие слова подобрать, Гераскин, чтобы тебя не убили.

Он чмокнул ее в губы. Она пыталась поймать его своими губами, но он стал покрывать поцелуями ее лицо, поворачивая в своих ладонях. Сначала глаза, переносицу, потом нос, щеки, мелкими, нежными прикосновениями, потом опустился ниже, в сторону, поймал мочку уха, прихватил ее коротким движением, припал ниже к шее, к ямочке под ухом, обжигая горячим дыханием, и она приоткрыла губы и часто задышала, когда он приподнял вверх ее подбородок и стал целовать шею, потом ключицы, и когда ему стал мешать комбинезон, он вернулся обратно, к ее губам, снова прижав к себе, заставив стонать от страсти. На этот раз это было не так сумасшедше, как в первый, она вдруг поняла, что теперь уже никто никуда не денется, что можно испытывать наслаждение спокойно, отмечать про себя накатывающие ощущения, смаковать их. Но стоило ей только слегка двинуться вдоль него прижавшимся телом, как на нее нахлынула такая волна удовольствия, что она на секунду ошалела от подобного. Внизу живота эта волна собралась в тугой сладкий комок, и она вдруг испугалась. Там была пропасть. Пропасть! Такая глубокая, что страшно было даже заглядывать. Пожалуй… ей стоит научиться держать в узде свой темперамент. Хотя бы в какой-то степени. Иначе как бы ей, такой «неприступной», не сдать все свои позиции разом.

Она отстранилась от него, улыбкой показывая, что всё в порядке. Что ей надо просто слегка отойти от пережитого. Дунула на себя, отгоняя с глаз упавшие локоны. Щеки огнем горели, прижав к ним ладони тыльной стороной, она просто стояла и смотрела на своего… как ей его теперь называть? Да какая разница! Он каким был, таким и остался. Это она изменилась, была просто Алиса, а стала «его девушкой». Теперь пускай на законных основаниях считают, что он ее покорил. Как Мурманскую башню или как гималайскую вершину. Ее это устраивает. Пускай завидуют, что она у него есть. А он у нее. Что они есть друг у друга.

Она поняла в этот момент, что ее отпустило, наконец, то напряжение, которое копилось в ней долгие месяцы. Всё разрешилось к вящему ее удовлетворению, и теперь не надо больше часами разбираться в себе, бороться, скрывать чувства, что-то самой себе доказывать. И сразу захотелось вернуться к прежним занятиям. К экспериментам, к работе на биостанции. Она словно вернула себя прежнюю, но на новом уровне. Та же Алиса, только… она теперь не одна. Ей в жизни стал кто-то нужен, и она мучилась, страдала, желая во что бы то ни стало его обрести. И вот обрела, и теперь можно идти дальше со спокойным сердцем.

Она поняла, что улыбается счастливой улыбкой.

– Похожа на дурочку сейчас, – промолвил он.

– Ничего страшного, я-то только сейчас, а ты всегда похож на остолопа, Гераскин. Пока-пока.

Она помахала ему ладошкой и попыталась чинно удалиться. Но он поймал ее сзади, ухватил за талию и погрузил лицо в ее растрепанные волосы. Она знала, что продолжает глупо улыбаться, но не могла остановиться.

*

Рихтер не был уверен, что запустит этот катер. Конечно, унификация управления на гуманоидных кораблях была изрядная, но некоторые функции повергли его в ступор. Лучше бы было воспользоваться помощью специалиста с подготовкой по инопланетной технике. Но откуда его было взять?

Алиса, ни слова не говоря, уселась рядом с ним в кресло штурмана и запустила навигационный раздел. Пашка проверил количество топлива и состояние двигателей. Рихтер наблюдал за ними сперва скептически, потом всё более заинтересованно.

– Вы, ребята, не говорите мне только, что сможете трансгалактический лайнер от причала оторвать.

– Вы так удивлены, как будто нам по пять лет, – отозвался Пашка деловито. – Между прочим, у нас с Алисой серебряный кубок всемирных гонок на катерах.

– Среди школьников, – поправила его подруга.

– Это непринципиально. И если бы кое-кто из моей команды не был таким щепетильным в несущественных деталях, мы бы были первыми.

– Несущественными деталями ты называешь нарушение правил соревнований?

– Не начинай.

– Из-за пренебрежения к деталям, ты и попадаешь в переделки. Сколько можно тебя спасать? Когда уже ты, наконец, меня спасёшь для разнообразия?

– Да как… – он, кажется, готов был задохнуться от возмущения, – а как же мой полет на Крине, когда тебя чуть не погрузили в яму беспамятства. Пришлось бы потом подгузники тебе менять, если бы не я.

– Ну, знаешь что, да если я сейчас начну вспоминать…

– Вот и не надо, – прервал Рихтер их перепалку, – Алиса, в памяти есть, надеюсь, курс до нашего «лесного домика»?

– А почему бы нам сразу не отправиться к ближайшей экспедиционной базе?

– Потому что чем быстрее я свяжусь со своим отделом, тем быстрее сюда прибудет следственная группа. Не забывай, мне пришлось просто запечатать место преступления, на котором всё еще находится опасная техника.

Он не стал добавлять, что тело убитого изобретателя он тоже оставил на месте, хотя по всем инструкциям должен был его забрать. Меньше всего ему хотелось, чтобы ребята видели процесс перетаскивания окровавленного трупа.

– Потом я отвезу вас на базу ближайшей экспедиции, а сам вернусь обратно, ждать наших. И не забывай, Павел, еще придется с тобой серьезно побеседовать по поводу твоего участия.

– А можно вас попросить маму мою не информировать обо всем этом?

– Не могу гарантировать…

– Пожалуйста! – взмолилась Алиса.

«Ого, как она его защищает! Видно успели помириться».

– Ладно, обещать не буду, но постараюсь. Тогда давай-ка, расскажи всё по порядку, пока мы летим обратно. Будем считать, что я снимаю с тебя показания. Надеюсь, против Алисы в качестве совершеннолетнего родственника ты не будешь возражать?

Он улыбнулся.

– Вот еще! – фыркнула она. – Родственничек.

– Не возражаю, – ответил Пашка, лукаво глядя на нее.

– Итак… – Рихтер поднял катер в воздух и понял, что тот слушается его намного лучше, чем любой земной аналог…- начни с экспедиции.

– Началось всё с этого обломка. Я его подобрал на развалинах, он лежал воткнутый между двумя каменными плитами. Хотел… прихватить на память как сувенир.

– Пашка! – воскликнула Алиса возмущенно.

– Да подожди! Короче говоря, у меня его обнаружил Стас…

– Ты со Стасом был здесь в экспедиции? – спросила Алиса.

– Конечно, он возглавлял сменную группу археологов.

– Вы с ним раньше были знакомы?

– Да, это наш друг. Он Алиску года полтора назад спас на Средиземном море. Ну и он сначала накинулся на меня, а потом высмеял. Сказал, что я как всегда всё напутал. Что это не обломок статуи…

– Мне помнится, ты меня уверял в прямо противоположном.

– Тогда я еще не… Слушайте, давайте я по порядку расскажу?

Рихтер кивнул.

– Он сказал, что обломок новый и не может служить археологической ценностью, так что я могу его забирать себе без всяких проблем. Но я решил, что здесь что-то не так…

В этот момент сам Рихтер вдруг почувствовал, что что-то не так. Что он что-то упустил. Что-то очень важное.

– Погоди, – прервал он Пашку, – сейчас я катер посажу, и продолжим в домике.

Пришлось садиться немного в стороне, где было хоть чуть-чуть свободного места, и всё равно он умудрился влететь опорами куда-то между бревен. Послышался громкий хруст, когда катер присаживался на брюхо, давя сухие ветви, потом всё стихло.

– Вперед! – скомандовал Рихтер.

Пожалуй, после пережитого тесный домик даже показался ему уютным. Он опустился на стул и только сейчас понял, что жутко устал. Вытянув ноги, он облизал губы и почувствовал, как же ему сейчас не хватает его привычного кофе с коньяком.

– Я приготовлю поесть, – сказала Алиса, открывая холодильник. Пашка сразу плюхнулся на кровать.

«Он не стоит этой девочки», – усмехнулся Рихтер про себя. Первым делом он полез в компьютер и наладил связь с Землей через спутник. Отправив зашифрованное сообщение своему отделу, он обернулся к парню.

– Может, сперва поедим? – протянул тот.

– Может, ты лучше поможешь своей подруге?

– А! – Алиса махнула рукой. – Не обращайте внимания, я привыкла. Да и чего тут помогать-то? Что я консервы не распечатаю?

Он молча кивнул.

– Я решил вернуться на раскопки в одиночку, проверить, – послушно продолжил Пашка свой рассказ. – Тут когда экспедиция базировалась, намного проще было передвигаться. У них специальные платформы были летающие. Гравитационные. Именно они меня надоумили в этот раз «Пилат» прихватить.

– А почему их не использовали для спуска-подъема?

– Использовали. А лебедка на аварийный случай.

– Понятно.

– Ну, я добрался до развалин ночью. И обнаружил там этот люк вниз. Спустился, а там…

– Машина.

– Ага. И этот человек там. Изобретатель. Бруно. Он сперва жутко испугался, что я его обнаружил, а потом даже обрадовался, когда узнал, что я космобиолог, сказал, что я смогу ему помочь. Рассказал о машине, объяснил, что она делает. И что есть люди, которые ему пытаются помешать. Типа вашей организации, Ученых Советов и прочее. Мол, эссенция жизни никому не нужна, даже мешает, так как многие боятся, что ее появление вызовет неприятные последствия.

– Да уж, – усмехнулся Рихтер, – знакомые песни. Вроде как перестраховщики на Земле мешают гениальному изобретателю воплотить мечту человечества. Ты не представляешь, сколько раз приходилось это слышать.

– Мне всё же объяснит кто-нибудь, о чем конкретно речь?! – воскликнула Алиса досадливо, со стуком опуская банки на стол. – Я тоже тут какую-никакую роль сыграла, и до сих пор терпеливо жду, а в ответ лишь намеки.

Рихтер покачал головой.
– Ну, якобы эта машина создает эссенцию жизни…

– Не якобы, – прервал его Пашка.

– Откуда ты знаешь?

– Вы же не думаете, что я сразу поверил ему на слово. Он ее показывал.

– Что?

– Эссенцию. Как она действует.

– Да что это такое, черт вас возьми?! – крикнула Алиса.

– Это то, что еще называют эликсиром вечной молодости. Сказочная жидкость, позволяющая не стареть и продлевать жизнь сколь угодно долго. «Вода бессмертия», «амброзия», «амрита», «средство Макропулоса», «Марсианское зелье» и прочая. Его еще алхимики любили поискать.

– Сказочная, вы сказали?

– Как оказывается, не совсем…

– Алиса, – Пашка сел на кровати, – я видел, как это действует. Он при мне практически вернул с того света несколько подопытных животных, которые от старости уже не могли передвигаться. Через минуту они превратились в молодых и сильных. Это было похоже… Помнишь, нам привозили временной экран? Вот по виду такой же эффект. Только время тут не при чем.

– Ты изучал состав?

– Изучал. Самое интересное – это никакая не жидкость. Это выглядит, как жидкость, как вода, но это никакая не вода. Точнее, это обычный соляной раствор, никаких примесей, просто он является как бы носителем чего-то… Чего я не смог определить. Это нечто совершенно удивительное, поверь мне!

– Павел, – сказал Рихтер, – не забывай, что для того, чтобы это получить, пришлось убить кого-то. И ты мог стать следующим.

Про себя он подумал, что предыдущую жертву найти будет довольно сложно, если ее закопали где-то в этих джунглях. Учитывая, что тот, кто это сделал – мертв.
И снова интуиция шепнула ему, что он упускает что-то важное.

– Я помню, – опустил голову Пашка, – просто это действительно выглядело грандиозно. Потому я и повелся. Понимаете, я же сам биолог, немножко разбираюсь в этом, я в курсе, что сейчас медицина может и органы выращивать, и от болезней избавлять, и генетическую карту менять так, чтобы жизнь продлевать надолго, и внешность делать практически какую угодно. Но это… Вы представляете, Алисин дедушка смог бы, например, стать моложе вас. И прожил бы еще одну жизнь. И еще. Если бы не это дурацкое условие…

– Дурацкое?! – воскликнула Алиса.

– Ужасное. Жуткое. Какая разница, как назвать?

– Рассказывай дальше.

– Мы договорились с Бруно, что я на Земле буду ему помогать. И постараюсь вернуться при первом удобном случае. А на карантине у меня вдруг отбирают этот обломок. Без всяких объяснений. Я сперва здорово испугался, думал – тут-то меня и возьмут за жабры. Но время шло, никто никаких вопросов не задавал, и я решил сделать то, что обещал. Выпросил в Академии наук трансгенный сепаратор…

– С моей помощью, между прочим, – прервала его Алиса, – не представляю, зачем тебе это вообще понадобилось, у нас на биостанции есть такой.

– Не такой! Наш только по земным организмам, а этот универсальный.

– Так. И что же? – вернул его Рихтер к теме.

– А то, что данные, которые мне Бруно передал, когда я улетал домой, сломали к чертям этот прибор. Сами понимаете, чужая техника, да еще причина поломки такая подозрительная… Я решил на какое-то время посидеть тихонько. И когда вы появились там, у футбольного поля, я сразу понял, что ни фига вы не из-за прибора ко мне пришли. Вы на кого угодно похожи, но не на лаборанта и не на м.н.с. Я и понятия не имел, что вы с Алисой знакомы, и что она вас ко мне в мое убежище приведет. Я думал, меня еще неделю никто найти не сможет.

Рихтер поглядывал на Алису, и видел, как она постепенно закипает. После его последних слов ее словно прорвало.

– Ты такой придурок, Гераскин! Просто фантастический, неземной придурок! У меня просто слов нет, чтобы описать, какой ты идиот! Во имя Иштар, ты что не мог мне за всё это время рассказать об этом твоем приключении на Эвридике? Я бы живо вправила тебе мозги, и не случилась бы вся эта катавасия. А ты даже уже после нашего разговора на чердаке не соизволил со мной поделиться. Какой же ты осел! Ты меня называешь другом, а не доверяешь в важных вещах. Видеть не хочу тебя!

Она отвернулась.

– Я на тебя злился, Алиса. Что ты привела… мм… вас. Я не знал же, как обстоят дела. Думал, что и вправду машину запретят. Что бюрократы и ханжи ограничивают науку.

– И еще наверняка надеялся, что твое имя попадет в соавторство к изобретению века.

– Может и так. Хотя это не главное. Я же хотел как лучше, Алиса, ты же меня знаешь.

Он посмотрел на нее таким пронзительным взглядом, что она разом смягчилась и только промолвила ворчливо:
– Благими намерениями…

– Я уже всё понял сам.

– Впредь, пожалуйста, будь добр делиться со мной всем, что знаешь.

– Теперь-то конечно, – улыбнулся он лукаво, и Рихтер догадался, что это намек на то, что случилось между ними. И по тому, как Алиса покраснела в ответ, он понял – что именно.

– А потом, – спросил он, – когда мы оказались здесь?

– Я, так или иначе, собирался ночью уйти, но опасался, что вы меня остановите, когда я выходить буду, там же зуммер пищит на двери, а тут еще вся эта история, – он почесал в затылке с виноватым видом, – ну я и решил наплевать на всё, будь что будет, лишь бы здесь не оставаться. Рванул – и получилось. Прилетел, вход закрыт. Связи нет, Бруно нарочно никогда на связь не выходил, всё опасался, что его вычислит какая-нибудь экспедиция. Ждал-ждал у арки, тут меня кто-то по башке – хрясь, очнулся, а я уже внутри машины, и Бруно в комнате управления шурует. Я сначала-то не понял, что происходит, он же мне никогда машину-то в работе не показывал, но потом дошло, что ничем хорошим это не кончится, когда тебя ремнями к железкам пристегивают.

– Поздновато до тебя доходит, – проворчала Алиса.

– Я ему стал кричать, ну, там, «что ты делаешь» и всё такое, а тут генератор врубился, и почти ничего не стало слышно, машина эта включилась, и я подумал, что мне, наверное, конец. Вот что интересно, что ведь не страшно было ни капельки, я аж сам удивился, зато обидно. Что всё так быстро кончается, а столько планов было, и кто теперь их исполнит без меня. И еще жалко, что перед Алисой не успел извиниться.

– Дурак! – буркнула она в сторону.

– А потом вы появились. Вернее, я этого не видел, потому что там ничего невозможно было разглядеть, когда все эти штуки перед тобой крутятся, я просто голос Алисы услышал, как она меня звала. И сразу легко стало на душе. Ну, думаю, раз уж Алиска здесь, значит живем!

Она не выдержала, сорвалась с места, обняла его порывисто, крепко, пряча слезы в его шевелюре. Поцеловала куда-то в уголок губ, потом так же стремительно вернулась обратно, всхлипнула, стала яростно размешивать кашу в банке.

Рихтеру стало и хорошо и плохо одновременно. Хорошо, потому что он представил, сколько счастливых минут они еще подарят друг другу, и не мог не порадоваться за них, и плохо, оттого что ему самому таким уже никогда не быть.

– Послушай, а этот Бруно никогда тебе не рассказывал, как он вообще соорудил эту машину? Он использовал астеропские технологии?

Пашка смущенно нахмурился.
– Да мне как-то и в голову не пришло его об этом спросить.

– Скверно.

– Ну ведь специалисты теперь во всем разберутся, не так ли? – сказал он с надеждой.

– Наверняка. Вот что, я после этой грибной уборной на еду смотреть не могу. Пойду-ка я в душ, а вам пока советую собрать вещи в рюкзаки.

*

Собирать особо было нечего, кусок в горло ей тоже не лез. Она подошла к наружной двери, щелкнула переключателем прозрачности и уставилась в открывшуюся темноту, среди которой висел ее отраженный контур.

Она поймала себя на мысли, что все время, пока они добирались до домика, да и сейчас тоже, ей постоянно хотелось смотреть на него. Хотелось взять за руку, сидеть рядом близко-близко, гладить по волосам, ждать, когда он поцелует ее. И как так случилось, что она превращается в романтичную влюбленную дурочку? Прав был Пашка, она похожа! Похожа на эту самую дурочку сейчас. Она вспомнила, с каким холодным презрением сама смотрела на подобных девушек вокруг себя и думала, что у нее железный иммунитет. Ей надо как-то бороться с этим.

Зачем? «Затем, что я привыкла считать себя человеком, а не одержимым гормонами животным». И это говорит биолог?

Он подошел к ней сзади, и она тут же забыла о своих сомнениях, когда его руки обвились вокруг ее талии. Он сдвинул ее волосы и несколько раз нежно поцеловал шею. Она немедленно начала таять, коленки разом ослабли, и она уперлась ладонями в дверь. Он продолжал целовать ее, перемещаясь вниз, горячее дыхание обжигало кожу. Потом она почувствовала, как он уцепился зубами за защелку ее комбинезона, а его руки осторожно поползли вверх по животу к ее груди.

– Стоп! Проход закрыт! – воскликнула она, поворачиваясь и отталкивая его. – Это уже слишком!

Он смотрел на нее глазами побитого щенка.

– Что? Что такое, Пашка?! Не в курсе, что этого делать нельзя?

– Целовать тебя тоже раньше было нельзя, – сказал он с притворной обидой в голосе.

– Это разные вещи! Ты что не понимаешь? Мы не готовы к… такому. Нам еще рано. И не думай, что сможешь меня убедить. Не пытайся даже!

По его лицу она поняла, что пытаться он вряд ли перестанет.

– На самом деле, ты же сама этого хочешь. Просто опять твои дурацкие правила…

– Ты вконец уже обнаглел, Пашка! То, что я… еще не значит, что… Короче, я сказала: не смей этого больше делать! Еще раз попытаешься, и я…

«И что она сделает?» Она страшно растерялась. Все прошлые угрозы словно затерялись где-то в ушедшем детстве и сейчас звучали шуточно, и не более того. А чем еще она может ему пригрозить? Поругается с ним? Это было выше ее сил. По крайней мере, в ближайшее время. Стало вдруг ужасно обидно. Она уже очень давно не чувствовала себя такой беспомощной. Слезы вдруг как-то разом подступили к глазам.

Он понял. Увидел, как изменилось ее лицо, приблизился, обнял, погладил по волосам.
– Ладно, всё в порядке, Алиса, не обижайся. Я просто сам не свой, когда тебя вижу, ни фига не соображаю. Просто учитывай это и не обращай внимания. Отгоняй меня, и все дела.

Как будто это было так легко!

– А ты сам не можешь держать себя в руках?

– Ммм, это жутко трудно. Твоя кожа… Ты такая… сладкая, как конфета. Хочется тебя облизывать.

– Фу, Пашка, гадость какая! Что за фантазии?!

Он внезапно наклонился и лизнул ее в ямочку между ключицами.
– А у тебя какие фантазии, Алиска?

О да, фантазии! Пока что еще ничего не накатывало, но раньше… До этого. Например, когда она нежилась в постели в выходной. Или в горячей ванной… Однако не было силы во Вселенной, которая заставила бы ее поделиться этим! Тем более, с ним. Она казалась себе настолько неправильной в эти моменты, что казалось – это и не она вовсе, а что-то словно сидит внутри и щекочет сладострастными картинками.

– Иди к черту! Я сказала… – она отпихнула его от себя – ИДИ К ЧЕРТУ!

И словно ее пожелание исполнилось, сзади с шумом распахнулась дверь, словно ее вырвали с креплений. Дверь шибанула ее по спине, и она кувырком полетела куда-то в угол, к кроватям, не соображая, что происходит, понимая только, что разгерметизация, и надо во что бы то ни стало добраться до маски. Но сперва…

«Пашка!!!»

*

Рихтер едва встал под душ, когда глухой удар снаружи заставил его броситься к двери. На секунду задержав ладонь над ручкой, он передумал и нажал переключатель прозрачности. Незнакомец стоял напротив, буквально в двух шагах, одетый в полевой комбинезон с закрытой маской, за которой можно было разглядеть только темные волосы. За его спиной виднелась распахнутая настежь внешняя дверь с разбитым замком. Гаусс-пистолет в руке незнакомца был нацелен прямо на него. Рихтер едва успел отпрянуть, прижавшись к стенке, когда в двери на уровне его груди образовались три аккуратных отверстия. Он нащупывал рукой куртку, в которой лежал бластер, а в голове лихорадочно крутились мысли одна отвратительней другой. Снова перед глазами встала фигура астеропца, но он тут же отбросил ее. Незнакомец был крепкого телосложения, с широкими плечами, спутать было невозможно.

Снаружи послышался какой-то шум, возня и громкие возгласы. Рихтер, наконец, нащупал оружие и решился выглянуть, одновременно вытаскивая бластер из куртки. Зеркальная жидкость медленно вытекала из отверстий в стекле, похожая на слезы андроида. Вонь местной атмосферы уже чувствовалась внутри, так что он вскрыл ящик с маской. На мокрые волосы маска легла одним движением руки. За окном незнакомец скручивал кого-то у пола.

«Гераскин», – понял Рихтер и прицелился. Нападавший взвалил пацана себе на плечи, придерживая одной рукой уже явно бесчувственное тело. Стрелять было невозможно, ничего не стоило задеть мальчика. В этот момент он пожалел, что его проклятая мнительность заставляет таскать с собой бластер, а не что-то менее мощное. Но он всё равно продолжал выгадывать момент. Незнакомец развернулся в сторону кроватей и поднял оружие. Намерение было недвусмысленным. Поняв, что если он ничего не сделает, Алиса сейчас расстанется с жизнью, Рихтер сдвинул прицел чуть выше и выстрелил. Пара капель расплавленного стекла попала ему на кожу, но он даже не обратил на это внимания. Нападавший глухо выругался, обернулся в его сторону, сбрасывая Пашку с плеча, и, прикрываясь им как щитом, начал пятиться к двери.

«Надо его остановить, пока он не добрался до катера!»

Он выстрелил еще раз, немного левее, пользуясь преимуществом, что он видит, а его не видят, прижался к стене, пропуская ответный выстрел. Потом резко распахнул дверь, невзирая на свою наготу, и бросился вперед и в сторону. Нападавшего уже не было в домике.

Рихтер огляделся. Алиса лежала у ближайшей кровати без сознания. Губы посинели, кожа бледная, как у мертвеца. Он натянул ей маску на лицо, рванулся к медшкафу, достал баллон с кислородом, подсоединил к маске, потом вытащил с ее пояса инъектор и ввел антибиотик. На все ушло секунд пятнадцать не больше.

«Он тащит парнишку, а я налегке».

Завернувшись в одеяло, он влез в свои ботинки, так и стоявшие у порога, несмотря на происходившую там только сейчас борьбу, и бросился наружу.

И сомневаться не приходилось, что незнакомец направится к катеру. Лучи фонарей высветили тень с ношей на плече уже у самого трапа. Рихтер выстрелил не целясь, просто в том направлении, чтобы заставить похитителя хотя бы на секунду замереть на месте.

– Отвали или я убью мальчишку! – услышал он первые слова нападавшего, с того момента, как тот ворвался в домик.

– Кончай дурить, – ответил Рихтер, отдавая себе отчет, что разговорами тут всё равно не поможешь, – я уже отправил на Землю сообщение. Тебе некуда деваться…
«Кто бы ты ни был».

– Ну-ну, – услышал он в ответ, – пускай прилетают. Им всё равно до меня не добраться.

– Я им помогу.

Незнакомец засмеялся коротко и зло.
– Вам обоим уже конец. Так что прощай.

И захлопнул люк.

– Это мы еще посмотрим, – пробормотал Рихтер.

«Интересно, что он имел в виду?»

Алиса сидела на полу, морщилась и держалась за затылок. Она вскинулась, увидев, как Рихтер заходит в домик, но, узнав его, присела обратно.

– Что происходит? Где Паша?

– Хотел бы я знать… – бросил он, направляясь в душевую за своей одеждой. Зияющие на двери дыры вызвали у него нервную дрожь. Если бы нападавший вошел тихо, а не предпочел бы шумное появление с выбиванием дверей, скорее всего, он был бы сейчас уже мертв, да и Алиса тоже.

Он натягивал одежду остервенело и зло, как будто она была виновата в его ошибке, в том, что он проглядел наличие сообщника… или кто он там? С самого начала ему казалось странным, как можно было соорудить такую сложную конструкцию без снабжения извне. И еще одна деталь, которая пришла ему в голову только сейчас: парень в своем рассказе ни разу не упомянул катер, а ведь он должен был увидеть его прилет.

«Вовремя же тебя осенило!»

Как теперь быть? До развалин пешком часа три ходу самым быстрым темпом. Связываться с другими экспедициями? Если даже у них катер готов к вылету, на всё – про всё, так или иначе, уйдет часа полтора-два. И то, если полетят сразу в район развалин. И что потом? Ученые космобиологи будут сражаться с вооруженным преступником?

Рихтер сел за компьютер и настучал стандартный вызов бедствия по дежурному каналу – тут уж не до церемоний – и указал точками их назначения временный лагерь и развалины. Может быть, повезет, и какая-то исследовательская группа окажется неподалеку.

– Алиса, ты остаешься здесь. Будешь ждать прибытия помощи. Когда кто-то прибудет, проводишь до места. Заодно подхватишь меня по дороге.

– Ну да, разбежались! Там Пашку захватил какой-то ненормальный, а я буду тут сидеть и ждать у моря погоды. Даже и не думайте!

– Алиса, сейчас не время пререкаться. Делай, как я говорю, ты всё равно меня будешь задерживать, а сидя здесь – окажешь реальную помощь.

– НЕТ! Ни за что! Сидите сами, а я…

В этот момент почва ощутимо дрогнула под ногами. На экране вдруг появилась красная точка тревоги. Со спутника пришло предупреждение всем немедленно покинуть указанные координаты. Те самые, где они находились.

– Надо уходить! – Алиса вскочила с места. – Быстро, пойдемте наружу. Скорее же!

– В чем дело? – удивился он, подхватывая рюкзак.

Алиса копалась в своем: «Да где же он…»

– Выходите и лезьте на дерево, – отмахнулась она, – я сейчас.

– Что?

Она махнула рукой и бросилась наружу, к соседнему гигантскому стволу.

– Лезьте! Немедленно! Если хотите выжить.

И полезла сама, ловко уцепляясь за извилины коры. Он вытащил нож и неохотно принялся карабкаться вслед за ней. В это время под землей раздался еще один толчок, потом еще, и Рихтер услышал шум и треск с юго-востока, пока еще далекий, но совершенно отчетливо приближающийся к ним. Это его подстегнуло, и он полез вверх гораздо быстрее. В голове всплыла фраза незнакомца: «Вам обоим уже конец».

– Да что творится? – крикнул он.

Алиса не пользовалась ножом, но умудрилась залезть гораздо выше его. Наклонившись, она ответила, переводя дух.
– Блуждающие лианы. Нам повезет, если успеем подняться еще хотя бы метров на двадцать.

– Двадцать?!

«Хорошо». Но что же, черт возьми…

Его фонарь выловил впереди какое-то движение. Участок бурелома дернулся и стал с хрустом и треском погружаться вниз, толстые стволы и ветки гнулись и ломались как спички. Мелькнуло что-то черное и длинное, и Рихтер полез вверх с удвоенной силой. Внизу хруст и скрежет всё усиливался, земля теперь тряслась, почти не переставая. Он не смотрел вниз до тех пор, пока не догнал Алису, которая пристроилась на выступе коры, прижавшись спиной к углублению и упершись раскинутыми руками в изгибы по бокам. В этом импровизированном кресле она наблюдала за хаосом, творившимся под ними.

В лучах фонарей трудно было разглядеть всю картину, но и того, что было видно, вполне хватало, чтобы понять насколько вовремя они оказались вверху. Блуждающие лианы текли внизу быстрым потоком, разнося и уничтожая на своем пути любое препятствие. Больше всего они были похожи на связки черных лоснящихся змей толщиной полтора-два метра. Они переплетались, ныряли под землю, вновь выныривали, поднимались на высоту нескольких метров, гнулись причудливыми изгибами, даже свивались в кольца, оборачиваясь вокруг гигантских стволов. Шум вокруг стоял жуткий, невыносимый, хруст и треск сливался в одну беспрерывную канонаду, когда поток лиан сносил и корежил мертвую древесину. Сверху висело облако пыли, трухи и сухих листьев.

– Коралловая задница, и часто здесь такое?!

– Слава богу, нет. В этом районе вообще в первый раз, я так понимаю. Обычно они находятся в покое, если в месте их существования достаточно пищи и воды. И вовсе не собраны в такой поток. Вместе они объединяются, только когда приходит острая необходимость сменить место обитания. Тогда они опускаются вниз и начинают искать себе новое место. Это такая приспособляемость, понимаете? В одиночку даже таким крупным растениям невозможно пробиться через этот хаос внизу. Поэтому они научились собираться в большие группы.

– Но ведь они могут перемещаться под землей. Зачем им?..

– Взгляните на чем мы сидим. Как вы думаете, какие у таких стволов корни? Под землей передвигаться еще сложнее.

– Получается, самим деревьям они не угрожают?

– Нет, даже такому потоку здоровые деревья не повредить. А вот сухостой… А наша временная база как раз в сухом стволе и расположена. Поэтому хорошо, что мы сейчас сидим не на нем.

– Напавший на нас знал про идущий сюда поток.

– Ничего удивительного. Он же был в полевом комбинезоне местных экспедиций. Наверняка их задолго оповестили.

– Ты его не узнала?

– Я почти сразу потеряла сознание. Увидела только, как он схватил…

Она вдруг судорожно всхлипнула, как будто прорвалось что-то, что она отгоняла от себя всё это время.

– Мы спасем его. Он не убил твоего друга сразу, значит есть надежда, что он ему для чего-то нужен. Например, как заложник.

– Вы прекрасно знаете, зачем он ему нужен! Возможно, сейчас он запихивает его в ту ужасную машину, а мы сидим здесь и беседуем о местной флоре. Как вы могли пропустить второго? Вы же проверяли всё подземелье.

– Проверял. Там никого не было. Только обломки скульптур, чертежи, металлические запчасти и несколько станков-автоматов. Большая часть комнат вообще стояла пустой.

– Тогда откуда он взялся?!

– Не знаю, Алиса, не знаю. Погоди, дай мне решить, что делать. Я устал перекрикивать этот шум.

– Можете попробовать прокатиться на лианах, – сказала Алиса с сарказмом.

– Спасибо.

– А что, была парочка ненормальных, которая пыталась проделать такую штуку. Всегда находятся подобные идиоты, называющие себя называют «экстремалами».

– И как результат?

– Одного вообще не нашли, второму повезло, он был с краю потока, поэтому его выбросило наружу. Остался жив, но лишился обеих ног. Если бы был хоть один шанс… А так проще вниз головой прыгнуть, чтобы не мучиться.

В этот момент шум внизу резко усилился, и изрядно тряхнуло, так, что Рихтер едва не свалился вниз. Спас нож, утопленный в кору почти по рукоятку. Следующий треск был даже не треск, это был настоящий грохот, глухой, но такой громкий, что показалось, будто сама планета раскалывается на части. Он вцепился в изгибы коры изо всех сил, готовясь к новым толчкам, и не зря. Они не замедлили последовать, сотрясая всё вокруг.

– Смотрите! – крикнула Алиса. – Наше убежище!

Сухой ствол, в котором была расположена временная база, резко просел вниз, под землю, слегка склонившись в сторону. Стенки комнаты лопнули, и наружу буквально выстрелил град из вещей, находящихся внутри.

«Прощай внешняя связь», – подумал Рихтер.

Ствол еще дернулся раз-другой и замер, опасно накренившись. Непонятно было, как он не рухнул, очевидно, где-то вверху его удерживали ветви соседних деревьев.

– Вот он! – воскликнула Алиса, указывая куда вниз.

И тут же слезла со своего удобного места, начав спускаться.

– Ты куда? С ума сошла?

– Не волнуйтесь за меня. Ждите помощь, а я больше не могу здесь сидеть. Это мой единственный шанс.

«Ее надо остановить, во что бы то стало!» Нож застрял, он попытался пару раз выдернуть его, не смог, чертыхнулся и полез вслед за ней так. Но она буквально скользила вниз по изгибам коры, ему было ее никак не догнать. В самом низу она спрыгнула прямо на одну из движущихся черных «змей», поскользнулась, удержалась на ногах и, пробежав несколько метров, запрыгнула на большую ветку, которую уносил поток. Ветка крутилась, хрустела и готова была через секунду оказаться размолотой в щепки. На одной из ее раскидистых лап болтался рюкзак.

Рихтер висел в опасной близости от извивающихся рядом с ним огромных лиан и просто наблюдал. Он понимал, что ничего больше не может сделать. В голове было пусто, а сердце ныло противным ощущением ожидания гибели ребенка прямо у него на глазах.

Алиса умудрилась схватить рюкзак буквально за мгновение до того, как он свалился вниз. Она спрыгнула с ветки на лиану, опрокинула рюкзак, вывалив всё его содержимое, и через секунду… взмыла в воздух, вдев ноги в крепления гравитационных подошв.

«В цирке надо выступать с такими трюками», – подумал Рихтер и вытер холодный пот со лба.

Алиса подлетела к нему.
– Лезьте наверх! – крикнула она. – Здесь опасно. Вернетесь за мной с помощью.

– Черт тебя дери, Алиса, он вооружен! Дай мне это сделать!

– Не выдумывайте, это детский «Пилат». На ваш вес не рассчитанный. А я как-нибудь справлюсь, не впервой. Он точно не ожидает, что его кто-то догонит так быстро, будет ему сюрприз. Удачи вам!

– И тебе… – буркнул он обреченно. Эта девчонка просто создана была для спецопераций.

«Какая же она станет, когда вырастет?» Рихтер вдруг отчетливо осознал в этот момент, почему у нее так много друзей в Патруле.

«Эти гады ее пасут! – заключил он с усмешкой. – Что ж, может быть, они и правы. Такие таланты нельзя терять из виду».

*

Она пыталась сдерживаться. Предупреждение Рихтера о слабой гравитации не выходило у нее из головы, когда она управляла «Пилатом», но сердце буквально гнало ее вперед. Ей было страшно! Она раньше никогда так ни за кого не боялась. Страх был почти осязаемым, висел в груди тяжелыми клубами, похожими на удушливый дым, вызывая внутри себя мучительные рыдания. Без слез, без внешних проявлений, просто блуждающий по нервам плач, заставлявший нервно сжиматься челюсти и перехватывающий горло.

Она только что обрела его и теперь снова теряла, он удалялся от нее всё дальше, словно уносился на этом неземной катере в какую-то неземную реальность. Растворялся, исчезая из памяти, вкус его губ, тепло прикосновений, таял взгляд, смотревший на нее с нежностью и восхищением. Она теперь знала, что это называется отчаяние, и боролась с этим новообретенным чувством со всей силой своей внутренней энергии, но сдавала позиции одну за другой. Отчаяние было тем сильнее, чем сильнее была ее любовь, и теперь придавливало как мешок кирпичей на плечах, тяжелое и режущее чувство, чтобы выбраться из-под которого хотелось пойти на что угодно, на любой риск, лишь бы только избавиться от этой невыносимой ноши.

Подошвы «Пилата» вихляли, норовя перевернуться, она никак не могла выбрать стабильный темп движения, ноги дрожали, а сердце ёкало от несущихся навстречу огромных стволов, которые приходилось огибать, сбрасывая скорость, потому что она понимала, что на лихачество у нее сейчас просто не хватит самообладания. Наверняка, в другой ситуации она даже посчитала бы подобный полет удовольствием для себя, задачкой чуть выше среднего. Слалом, учет гравитации, темнота. Сейчас же всё это выводило из себя, хотелось лететь прямо, стрелой, пущенной убегавшим от отчаяния рассудком.

Поток лиан шумел уже где-то сзади, всё-таки она умудрилась как-то встроиться в темп, после того как в одном из маневров ее ноги едва не разъехались в воздушном шпагате. В конце концов, она ему никак не поможет, если сейчас не справится с волнением и рухнет вниз. Ей надо собраться и сделать то, что она делала до этого уже много раз – вытащить его из смертельно опасной передряги. Просто раньше ставки для нее – Алисы – никогда не были так высоки. Сейчас она чувствовала, что словно бы что-то внутри нее держится на волоске, готовое оборваться. Если с ним что-то случится… Ей не хотелось даже смотреть в сторону этой мысли, слишком жуткое предчувствие эта мысль за собой влекла.

После того, как она немного успокоилась, скорость ее полета возросла, и постепенно на душе стало полегче. В прошлый раз они шли до развалин пешком, и всё равно успели спасти Пашку. Очевидно, нужно время, чтобы подготовить к работе эту отвратительную машину. Так что она должна успеть. Была только одна загвоздка. В прошлый раз она была в компании со взрослым, вооруженным агентом, который, в результате, и решил дело ко всеобщему удовлетворению. А сейчас ей предстоит справляться одной. Что ж, она приложит все усилия.

Катер стоял на том же месте, где и раньше, справа от арки. По крайней мере, она не ошиблась, направляясь сюда. Несколько раз ее посещала неприятная мыслишка, что Пашку могли отвести совсем в другое место. Проверить это стало невозможно, после того как они потеряли единственный компьютер с внешней связью. Спутники не отвечают на запросы о служебной технике с личного браслета. Но вот она здесь, и сомнений больше нет. Этот ненормальный потащил Пашку к машине.

Она опустилась прямо в углубление за аркой. И тут же едва не расплакалась от досады. Как, во имя Иштар, она откроет проход?! Ее веса не хватит, чтобы сработал механизм.

Веса! «Ну, конечно!» Она подпрыгнула в воздух и устремилась к нагромождению древних статуй. Ей нужно подобрать что-то тяжелое. Она приблизительно прикинула в уме разницу в весе свою и Рихтера. Не просто тяжелое, ОЧЕНЬ тяжелое, тяжелее ее самой.

Она подняла один обломок, второй… Нет, это должно быть что-то, что она поднять не сможет! Она увидела большую изогнутую трубу и поняла, что это именно то, что ей нужно. Труба совершенно точно была неподъемной. Она смогла ее только тащить и, даже сдвинув всего на несколько метров, ей пришлось остановиться отдышаться. Так она провозится до завтрашнего утра.

Она чуть-чуть приподнялась на «Пилате» и попробовала использовать его силу. И зависла на одном месте. Мощности не хватало, она же сама говорила Рихтеру, что эта версия не рассчитана на взрослых. Она покрутила регулировкой, опустилась буквально к самой земле, выставила самую медленную скорость. Это помогло. Подошвы сдвинулись и стали медленно тащить ее, стоявшую на корточках, державшую в руке трубу. Она едва удерживалась, чтобы не растянуться на земле и не выпустить скользкий металл из ладоней. Дотащив свой груз до края углубления, она отпустила его и с облегчением увидела, как труба сползает вниз своим ходом. Осталось всего несколько метров, и вот она уже на месте, на нужной плите, рядом с углублениями следов-ключей.

Дело было за малым – поднять эту железную оглоблю и удерживать на себе, пока не сработает механизм. Несколько секунд она думала, каким образом ей проделать эту операцию. Потом взялась за один конец трубы и стала потихоньку поднимать ее вверх, опираясь на гравитационные подошвы. Пока не поставила ее вертикально. Осторожно спустившись вниз, придерживая трубу в таком положении, чтобы та не упала, она скинула «Пилат» с ног и встала в каменные углубления. Труба возвышалась рядом с ней, покачиваясь, потому что у Алисы едва хватало сил, чтобы удерживать ее таким образом. Она ужаснулась, думая, о том, что ей сейчас предстоит. Какое-то время она колебалась, пытаясь сама себя отговорить от своей затеи. Потом вспомнила, зачем она здесь, отчетливо представила себе машину, и, наконец, решилась.

Не веря сама себе, что делает это, она обхватила трубу правой рукой и стала медленно опускать ее себе на плечо, как бы подсаживаясь под нее. Почти сразу стало больно, она невольно вскрикнула, но тут же поняла, что это только начало. Труба давила всё сильнее, а приходилось еще заботиться, чтобы конец, стоящий на земле, не поехал в сторону, иначе пришлось бы всё бросить и начинать с начала. Постепенно нагрузка возросла до такой степени, что Алисе показалось, что дальше уже просто невозможно, что металл ломает ей плечо, боль была уже просто невыносимой, а нагрузка всё продолжала увеличиваться. Тогда она плюнула на осторожность и опрокинула трубу на себя быстро, лишь бы во что бы то ни стало уменьшить давление на правое плечо. Хорошо, что она уже стояла на корточках на манер штангиста в этот момент, иначе непременно упала бы вперед, когда труба всем весом легла ей на плечи. В ее уме промелькнула история о Геракле, который взялся подержать за Атласа небесный свод, пока тот ходил за яблочками. Потому что ей показалось, что не металлический обломок лежит сейчас у нее на плечах, а вся планета Эвридика. И не было у нее подружки Афины, которая бы ей помогла в этот момент.

Плита под ней пришла в движение, и она опрокинулась на бок, сбросив едва не раздавивший её фрагмент древней статуи за спину.

Ей казалось, что у нее сломано всё. Плечи, спина, ребра. Она боялась пошевелить руками, думая, что тут же почувствует невероятную боль в плечах. У нее было время, пока опускалась плита, и она намеревалась воспользоваться им целиком, проведя в неподвижности, лишь бы подольше отсрочить момент, когда ей предстояло понять, насколько сильно она пострадала. Больше всего она боялась, что получила компрессионный перелом позвоночника. Было бы крайне обидно, если весь ее подвиг окажется напрасен, коли она будет в таком состоянии, что просто физически не сможет даже встать на ноги, а не то, что еще кого-то там спасать.

Плита опустилась и встала на свое место внизу. Алиса, наконец, решилась пошевелиться.

Да, ей было больно. Но к своему величайшему облегчению, она поняла, что это вовсе не та боль, которую она ожидала почувствовать. Скорее всего, она растянула себе мышцы на руках и спине, даже на ногах, судя по ощущениям. А на плечах непременно будут гигантские, отвратительные синяки. Но непохоже на то, что она что-то действительно сломала. По крайней мере, она надеялась на это.

Она поднялась сперва на колени, потом встала полностью, осторожно поводя плечами и морщась. Какое-то время она этими руками точно не сможет ничего делать. Ее взгляд упал на ненавистную железяку, и она сразу вспомнила машину. Нужно было спешить.

Она сбросила дыхательную маску и двинулась по коридору, медленно, стараясь не шуметь, помня о том, что совершенно одна, обессилена и травмирована, а ей предстоит противостоять вооруженному мужчине, который на вид был даже крепче Рихтера. По крайней мере, шире в плечах. Впрочем, не шуметь было легко, потому что… потому что… Шумел генератор!

О нет! «Пожалуйста, нет!»

Она побежала по коридору. Ведь она же прилетела гораздо быстрее. Да, она провозилась с открыванием прохода, но не настолько же. Почему же машина уже работает? Если только… Если только она уже не была настроена в первый раз и теперь не требовала повторной настройки. Это было ужасное предположение.

Она вылетела в большой зал, и в тот же момент кто-то обхватил ее сзади мертвой хваткой, прижав руки к бокам, заставив завопить от боли в растянутых мышцах.

– Попалась, голубушка.

Этот голос! Такой знакомый, такой привычный.

Она попыталась обернуться, скользнув взглядом по полевому комбинезону.

– Стас?!!

Она была так ошеломлена, что даже не попыталась сопротивляться, когда он вязал ей руки за спиной липким проводом.

– Стас?! Но как? Ты не можешь… Что вообще здесь происходит?

– Да, это я, Алисочка, а вот как ты умудрилась спастись и добраться сюда так быстро – вот это интересный вопрос… Впрочем,.. а-а, кажется, понял…

Он снял с ее пояса «Пилат».
– Быстрота и натиск, Алиса, быстрота и натиск. Вполне в твоем духе.

– Ты можешь мне объяснить, что ты здесь делаешь и почему…

Она разглядела Пашкину фигуру, неподвижно висящую внутри машины.
– Немедленно отпусти его! Немедленно отпусти нас!

– Пошли.

– Нет, я…

Он толкнул ее в спину, так, что она чуть не упала.
– Я сказал: топай вперед.

«Что с ним?!» Она не понимала, что случилось с человеком, которого, как она думала, прекрасно знала, которого считала своим другом. И пока она не разберется в этом, лучше не делать резких движений. Она пошла вперед.

«Возможно, это и не он вообще?» Нет, конечно, внешность у него Стаса, но что если это, например, Крыс в его обличье? С него станется прикинуться археологом улетевшей экспедиции. Надо бы придумать что-то, чтобы его испытать.

Они вошли в комнату управления. В дальнем углу на полу у расплавленного окна растеклась лужа запекшейся крови, но тела уже не было. Алиса поморщилась.

– Ты можешь хотя бы объяснить мне, зачем ты это делаешь? Ты же не бандит, ты ученый. Ты меня спас, когда мы искали флот… флот…

– Диостура. Всё так же недолюбливаешь историю, Алиса?

Нет, это точно Стас! Невозможно вообразить себе, что Крыс знает по именам древнегреческих царей.

– Ты такая наивная девушка! Умная, но ужасно наивная. Неужели ты вправду решила, что оказалась в том погребенном корабле случайно? Такое сказочное, просто невероятное везение. Тебе не приходило в голову, что я и послал тебя туда, чтобы ты нашла корабль?

– Ты?! Но зачем?!

– Сейчас это уже не имеет значения. У меня всегда было много затей.

Алиса вынуждена была признать, что это правда. Так носиться по всему миру с раскопок на раскопки, как это делал Стас, не мог никто.

– Меня с детства интересовали древние конструкции. Особенно те, что оставили другие цивилизации. Ты знаешь, что на Земле как минимум шесть неопровержимо доказанных доисторических следов присутствия инопланетных кораблей?

– Если ты так говоришь…

Он закивал.
– Да, да. Именно так. И никому в голову не приходит попытаться проанализировать их наследие. Мы теперь сами с усами. Умнее всех. Впрочем, я это упущение исправлю.

– Стас, но эта машина… Она же убивает! Ты что, не понимаешь, что делаешь? Там же Пашка, ты засунул туда своего друга. Моего… друга… Что с тобой происходит?

– Да перестань ты, ей-богу! Какого еще друга? То, что я с вами возился, еще не означает, что я делал это искренне. Неужели ты и раньше не встречала взрослых, которые делают вид, что им очень интересно сюсюкаться с подростками?

«Он спятил!»

– Я… Я не верю! Я бы почувствовала, что ты притворяешься. С тобой просто что-то случилось. Возможно, тебе нужна помощь…

– Пожалуйста, прекрати этот детский лепет! Противно слушать. У меня всегда была своя цель, и если мне надо было устроить спектакль, чтобы получить то, что мне нужно, я делал это. Когда я обнаружил древние чертежи с этих развалин, то понял, что вот он – мой звездный час. И меня не волновало, чем придется пожертвовать. Я нашел подходящего человека и подсунул ему идею. Результат ты видишь – он великолепен.

– Да как это вообще может работать?!

– Точно не знаю, – он усмехнулся. – Вы же убили того, кто знал. Я обеспечил Бруно всем, что ему было нужно, благо должность позволяла. Но этот идиот захотел прославиться. Он отправил заявку на изобретение – можешь себе вообразить?! Не сделай он это, никто бы вообще не знал, что машина существует. Пришлось напоить его снотворным и усадить в кресло, чтобы он послужил для вас прекрасной мишенью.

– Астеропцы знали. Это они построили эти залы.

Он махнул рукой.
– Они едва только нашли чертежи машины, как сразу же свернули манатки и сдернули с планеты. Видите ли, их высокая мораль не позволяла им далее изучать наследие цивилизации, создающей подобные устройства. Сильно же они, бедолаги, разочаровались в своих прежних духовных учителях. Так что здесь их больше не бывает. Зато оставили пару симпатичных игрушек в помощь менее чувствительным землянам. Например, катер, в трюме которого я благополучно прилетел с вами обратно.

Всё равно она не верила. Человек не мог так себя вести. Инопланетчик – пожалуйста, она таких перевидела уже предостаточно. Но землянин! Да еще хорошо знакомый! Это рушило ее представления обо всем, что она знала о людях. Так не может быть, не может!

– Послушай, что б ты сейчас не говорил, ты же должен понимать, что тебе всё это не сойдет с рук. Агент ОКИ, который прилетел с нами, послал сигнал бедствия. Сам он выжил, как и я, и всё равно доберется сюда, просто попозже. Тебе же некуда деваться. Зачем усугублять свое положение, отпусти нас, я сама всем расскажу, что ты это сделал добровольно.

– Ты, кажется, так ничего и не поняла, Алиса. Всё привыкла, что тебя спасают в последний момент. Неужели ты думаешь, что у меня нет отходных путей? Я провел на этой планете достаточно времени, чтобы знать, как и куда можно уйти. Сейчас мне нужно просто получить свое, и я закончу здесь все дела. Подготовка завершилась, можно запускать машину в работу.

– Нет! Ты не можешь! Это же… Это же убийство!

– Могу и сделаю, – ответил он деловито, колдуя над пультом управления.

Она в ужасе обернулась к окну. Взгляд судорожно заметался между висящей среди металлических дуг фигуркой и быстрыми движениями рук.

Что же делать? Она изо всех сил дернулась, но проволока только еще сильнее впилась в запястья. Что она может? Он с легкостью вырубит ее одним ударом. На мгновение она подумала, что так даже будет лучше. Она не увидит. Но тут же отогнала от себя эту мысль. Думать так значило сдаться, поплыть по течению. Но ему осталось всего несколько секунд до того, чтобы… «Нет!»

«Нет, нет, нет, НЕТ!»

– Нет!! Пожалуйста! Стас, ради бога, остановись! Пожалуйста, не делай этого, Я УМОЛЯЮ ТЕБЯ!!!

Он приостановил свои действия и взглянул на нее с любопытством.

– Ты умоляешь? Ты?! Это даже интересно. Ты готова умолять, чтобы он выжил? На что еще ты готова?

– Что тебя так удивляет? Никогда не видел дружеской преданности?

– Сдается мне, дело не только в дружбе. Вон как глазки-то блестят. Так на что ты готова?

– На что угодно, если не убьешь его.

– На колени встанешь?

– Чтт… – она задохнулась.

«Но это гадко!»

Да черт с ним, пусть подавится, потом сочтемся. Лишь бы только сейчас спасти Пашку. Или хотя бы время потянуть
.
Она медленно опустилась на колени, глядя на него с вызовом, отнюдь не умоляюще. Щеки пылали от ярости, губы сжались в тонкую линию.

– Не очень-то ты похожа на покорную просительницу.

Он медленно обошел вокруг нее, пристально разглядывая, и ею постепенно стало одолевать смущение.

– Ты изменилась, Алиса, с тех пор, как мы виделись в последний раз. Похорошела. Раз уж тут у нас такая ситуация, может быть, мне попросить тебя о чем-нибудь еще? О какой-нибудь особой услуге?

Она замерла, не в силах шелохнуться.

«Он же это не всерьез?!»

Кровь разом отлила от лица, под ложечкой возникла и стала расползаться омерзительная ледяная слабость.

Она готова была ко всему, но ЭТО! Неужели ей придется… ради Гераскина. Она не может! Даже ради него!

Но он умрет! «Я не могу!» Скажи: да!

Алиса почувствовала, как ее начинает бить мелкая дрожь. Она не могла ни согласиться, ни отказать. Это была чудовищная, отвратительная несправедливость. Отказать – и потом всю жизнь чувствовать свою вину за это, согласиться – и навсегда перестать себя уважать. Как она посмотрит Пашке в глаза после этого? Как она посмотрит в глаза себе? Она вдруг поняла, что будь у нее сейчас возможность убить – убила бы не колеблясь, лишь бы только уйти от этого выбора.

Видимо, он всё прочитал по ее лицу, потому что усмехнулся, подошел и толкнул коленом в плечо. Она упала на бок, почти уже вся целиком охваченная паникой и одновременно бешенством.

– Расслабься. Забавно, конечно, было бы понаблюдать, как унижается такая как ты, но я не садист. Мне просто нужно получить свое, вот и всё.

Она лежала щекой на холодной чешуйке пола и парадоксальным образом чувствовала гигантское облегчение. Словно бы жизнь в мгновение ока показала ей, что не бывает ситуаций, ужасней которых не было бы ничего. Всегда найдется что-то еще хуже.

Внутри было так противно, что хотелось вывернуть наизнанку и выжать все свои внутренности, лишь бы избавиться от этого мерзостного ощущения. Она совсем недавно обрела проклятую чувствительность к особым взглядам на себя, как на женщину. Раньше ей в голову не приходило, что с нее можно еще что-то взять, кроме ее жизни. Теперь приходилось беречь и свою честь. И это словосочетание – «своя честь» (жалкий эвфемизм) – словно блестящая обертка не соответствовало омерзительному содержимому. Как стыдливая ширма, загораживающая неприглядную суть. Уж лучше смерть, чем такое! И еще в этот момент она отчетливо поняла, что если Стас способен сказать такое девочке ее возраста, да еще той, с которой был хорошо знаком, значит, он действительно готов на что угодно.

– Используй меня вместо него, – сказала она сдавленным голосом.

– Что, готова пожертвовать жизнью ради друга? Он того стоит? Неважно, впрочем.

– Какая тебе разница, кого использовать?

– Извини, но вынужден отказаться от твоего предложения. Или ты считаешь, я зря устроил это эффектное похищение? Машина уже была настроена на Пашку. Бруно лично проводил всю калибровку. Так что с него я гарантированно получу эликсир. А твоя очередь придет позже, не сомневайся.

– Ты сволочь. И ответишь за свои преступления.

– Конечно, конечно. Все так говорят. Все думают, как ты. Такой обаятельный, надежный, талантливый Стас. Замечательный друг. А потом, в последний момент: «Ты поплатишься. Тебя поймают. Подлый гад». Это уже даже несколько поднадоело.

– И многих ты обманул?

– Достаточно, чтобы знать, насколько люди одинаковы в некоторых вещах. Вот сейчас, например, я точно знаю, что ты будешь кричать.

Она похолодела.
– Нет, нет, НЕТ! Пожалуйста!

Она не видела, как именно это произошло, она просто не могла заставить себя смотреть туда. Но она сразу же услышала. Его крик, когда металлические зубья вонзились в тело.

Поначалу это был обычный крик боли человека, плоть которого терзают острые клинки. Но почти сразу он перешел в невыносимый, полный животного отчаяния вопль, когда машина стала вытягивать из него жизненную силу. Пашка кричал так, что сводило зубы, и нервы натягивались и дрожали как струны, на пределе возможностей легких, словно бы сама жизнь выходила через его крик. Видимо, боль была настолько нестерпимой, что заполняла собой всё сознание целиком.

Алиса каталась по полу, в безнадежных попытках освободить руки, чтобы любой ценой зажать себе уши, чтобы не слышать этого крика, который буквально рвал ее на части. Она как будто бы переживала эту боль вместе с ним, как будто ее нервы обнажились, и его крик лезвием прохаживался по ним, заставляя ее судорожно дергаться в сумасшедшем желании избавиться от этого проникающего в самое ее сердце звука. Наконец, она стала кричать сама, изо всех сил, чтобы хотя бы так заглушить его, смешивая собственные ужас и отчаяние со слезами, которые потоком лились из ее глаз.

Так продолжалось несколько минут, пока звук его крика не стал затихать и под конец сперва превратился в хрип, а после и вовсе растворился в басовитом гудении генератора. Она лежала, уткнувшись лицом в стену, ничего больше не чувствуя. Сил не было ни на чувства, ни на мысли. Ей казалось, что она уже умерла, глаза неподвижно глядели на выбоины в покрытии стены, боль в мышцах ощущалась так, словно, это было чужое тело, словно она уже покинула его и наблюдает со стороны за собственными ощущениями. Какое-то время она верила, что уже больше никогда не вернется обратно. Но она вернулась.

Первая мысль, которая пришла ей в голову: «Его больше нет». Больше нет того, чувства к которому она осознала как любовь совсем недавно, но которые, как ей казалось, жили в ней всегда. С того самого момента, как она его встретила. На нее разом полетели воспоминания, как пачка брошенных с балкона фотографий, моменты из прошлого, которые у нее теперь только и оставались, и более ничего.

Он навсегда покинул ее, а последними ее словами, обращенными к нему, были: «Иди к черту». Это то, что он от нее услышал, перед тем, как умереть. И у нее теперь больше нет шансов исправиться, попросить прощения, нет шансов сказать ему другие слова, самые главные слова на свете. И услышать его ответ.

Она поняла, что снова плачет. Казалось бы, слезам просто взяться больше было неоткуда, но они лились и лились, настолько несправедливо и нелепо обошлась с ними жизнь. Она не успела, не смогла его спасти на этот раз. И теперь, кажется, ей уже всё равно, что будет дальше. Впрочем…

Не совсем. Оставалась еще ненависть.

Раньше Алиса думала, что ненависть обжигает как открытое пламя. Очевидно, потому, что за всю жизнь ей не приходилось испытывать ничего подобного. Теперь же она знала, что это любовь горяча, а ненависть холодна, как жидкий азот. Она растекается внутри по каналам, проложенным обидой и отвращением, и ее ожоги – это ожоги смертельным холодом. Алиса сжала зубы, сейчас ей как никогда в жизни хотелось убить. Не просто убить – причинить боль тому, кто отнял у нее родного человека. Его голос едва не заставил ее выкрикнуть отвратительное ругательство, она едва сдержалась, поняв, что подобное только унижает ее.

– Хочешь узнать, зачем я всё это делаю Алиса? Нет, ну правда, зачем бы мне? Носиться по раскопкам, что-то разыскивать, рисковать всем? Жертвовать другими людьми? Но у меня есть причина. Когда-нибудь все узнают, что я был прав. Эта машина – только начало. Начало целой цепочки великолепных изобретений, которые перевернут всё наше общество. Мы не должны превратиться в наших ущербных учителей, которые боятся пойти до конца. Мы должны равняться на тех, кто достиг гораздо большего.

– И где они все теперь? – смогла она выдавить из себя, поворачиваясь.

Она внезапно со всей ясностью почувствовала правоту слов Рихтера, сказанных ей два месяца назад. Эти люди, этот Отдел созданы и существуют совсем не напрасно. Всё вовсе не так просто, как думала наивная девочка Алиса. Теперь вся ее наивность улетучивалась как дым.

– Не важно, где они. Важно, где будем мы, – промолвил он, выключая генератор.

– Я знаю где. Перебьем друг друга.

– Напротив – добьемся того, что нас никто не сможет перебить.

– Расскажи это Пашке! – выкрикнула она, вскакивая на ноги. – Чертов ненормальный!

– У меня была сестра, – сказал он удивительно тихо. – Старше меня на несколько лет. Тогда еще не делали тотальную генетическую проверку плода, чтобы предотвратить развитие врожденных болезней. Сейчас бы она родилась уже здоровой. А в то время… Ты знаешь, что такое прогерия, Алиса?

Она промолчала.

– Моя сестра не дожила и до тринадцати лет. По меркам ее организма ей было гораздо больше ста. Ты видела, как выглядят такие дети? Огромная голова, лицо, похожее на жуткую маску, тонкая старческая кожа, покрытая пятнами и морщинами. И при этом она всё понимала! Абсолютно всё понимала, что с ней происходит. Я был еще совсем ребенком, но уже тогда решил, что если хочешь кого-то спасти, то нужно спасать всех, а не конкретного человека. Что сочувствие к одному – это жестокость ко всем прочим.

– Синдром Хатчинсона давно уже лечат…

– Недостаточно давно! – повысил он голос. – Это сейчас вы в школьной биостанции смешиваете гены, как краски на палитре. А…

Он махнул рукой.
– Я и не жду от тебя понимания. Тебя уже не исправить. Даже твой друг был в этом смысле не такой испорченный. Вы все одинаковые. Моралисты. Всегда поступающие правильно. Для вас действовать несмотря ни на что означает совершать страшные преступления. Ты сейчас горюешь по одному человеку, а то, что эссенция поможет спастись и продлить жизнь сразу многим – не задумываешься. Принципы для тебя важнее, чем спасение людей.

Она чуть не задохнулась от возмущения.
– Ты смеешь еще обвинять МЕНЯ?! Кому нужно спасение ценой чужих жизней?!

– Статистика не приемлет морали. Для нее важны только цифры. Мы живем в статистическом мире, а не мире, где за добрые поступки воздается сторицей. Тот мир богов и святых ушел навсегда. Пора навсегда отправить на помойку старые принципы. Теперь человечество выросло, избавилось от иллюзий, и мы должны действовать согласно простому правилу. Сто больше одного. Пять больше одного. Два больше одного.

«Он совершенно точно сошел с ума. Может быть, у него и сестры-то никакой никогда не было, а он всё это просто навыдумывал, чтобы самого себя оправдать».

– Так что, Алиса, пойдем-ка убедимся, что Павел Гераскин погиб не зря…

Она дернулась.

– Ты же не думала, что я оставлю тебя тут в одиночестве? Я тебя знаю, ты способна устроить неприятный сюрприз. Шагай.

– Тебе придется меня тащить.

– Да пожалуйста.

Он просто взвалил ее себе на плечо одним движением, и она ничем не могла ему помешать. Стоило только задергаться, как он просто хлопнул ее широкой ладонью по заднице, и ей сразу расхотелось сопротивляться.

– Мерзкая тварь! – процедила она.

Прошло несколько минут с момента отключения цикла, а некоторые части машины всё еще двигались, настолько хорошо были сбалансированы и подогнаны ее детали. Стас поставил Алису рядом с собой на пол. Ее взгляд помимо воли упал туда, где висело Пашкино тело. Ее тут же замутило, и она зажмурилась. Даже секундного взгляда хватило, чтобы понять, насколько он сжался и осунулся, словно машина вытянула из него половину его массы.

– Сейчас освобожу тебе руки, сними и убери тело своего друга. Думаю, ты должна быть мне за это благодарна. Попрощаешься с ним, прежде чем занять его место.
Ее вновь охватила ненависть. Этот ублюдок еще издевается над ней! Как только ее руки оказались свободными, она прыгнула на него, бросилась, пытаясь попасть в глаза. Он поймал ее за горло, отвесил пощечину со всего размаху, так, что она сразу полетела на пол. Когда она с трудом приподнялась на колени, растирая горящую щеку, он ударил ее ногой в живот.

Она вскрикнула и согнулась пополам на скользком полу. Разом перехватило дыхание, она схватилась за живот и пыталась удержаться, чтобы не заплакать от боли и обиды.

– Полежи так, – сказал он спокойно и подтянул к себе похожую на огромный маятник деталь, отцепляя от ее свободно висящего конца металлический цилиндр. Он извлек из него небольшой стеклянный флакон, завинтил крышку и спрятал флакон в карман.

– Ну что, будешь вести себя хорошо? – спросил он, подходя к Алисе. – Да вставай уже!

Она поднялась, преодолевая боль, и уставилась на него исподлобья полным ненависти взглядом.

– Я сказал: сними уже тело. У меня не так много времени.

– Не буду.

– Делай, что тебе говорят, иначе я найду, чем с тобой заняться, пока будет готовиться машина.

На этот раз она ничего не почувствовала. Пускай занимается чем хочет, пускай что хочет с ней делает, лишь бы только потянуть еще время, чтобы кто-то успел явиться сюда. Лишь бы только не дать ему снова уйти. Но потом она подумала о Пашке. Представила его взгляд, решила, что ему, наверное, было бы приятно, если она попрощается с ним.

– Хорошо.

Ей пришлось преодолеть что-то в себе, какую-то часть человечности, чтобы приблизиться к нему. Челюсти-дуги уже разошлись в разные стороны и больше не впивались в его тело. Странно, но на нем не было крови. Только на зубьях машины остались небольшие кровавые следы, скопившиеся в странных значках выдавленных на их поверхности. Как будто кровь впиталась прямо в металл. Кожа была бледной как снег, слезы моментально подступили к ее глазам, когда она увидела его лицо. Он выглядел как манекен, словно никогда и не был человеком, тем самым, которого она знала все эти годы. Всё человеческое было будто бы вытерто с него, оставив лишь пустое подобие, не дающее ни малейшего представления о том, каким он был раньше.

Алиса отстегнула ремни, подхватив подмышки эту оболочку, бывшую когда-то ее другом, принимая на себя груз, который показался ей сейчас странно легким. Слезы уже безостановочно текли по ее щекам, у нее не было ни малейшей возможности их остановить. Она казалась сейчас себе материальным воплощением страдания, самой его сути.

Оттащив тело подальше от машины, она положила его на пол, присев рядом. Бессильная, раздавленная и несчастная. Она провела ладонью по его волосам, силясь произнести хоть что-то.

– Я… я…

Внезапно она вспомнила, что именно в этом самом месте всего несколько часов назад они признались друг другу, именно здесь состоялся их первый поцелуй. Она еще помнила его вкус. Не в силах более сдерживаться, она упала ему на грудь и зарыдала, горько и обреченно.

Минуты через три Стас взял ее за плечи и оторвал от безжизненного тела.
– Пора.

«Очень скоро я буду выглядеть так же», – подумала она с тоской. Всё это было ужасно несправедливо. Погибнуть в тринадцать лет на другой планете от руки ненормального, которого всю жизнь считала своим другом. Он толкнул ее к машине, и она сделал последнюю попытку. Собрала все оставшиеся силы, рванулась, побежала к выходу, будь что будет, вдруг повезет. У самой лестницы ее бедро прошила игла гаусс-пистолета, и она рухнула вниз, держась за ногу и воя от обжигающей боли, волнами расходившейся от пробитых мышц.

– Алиса, вечно тебе надо всё усложнять. Не хотелось портить такую красивую шкурку. Да и пользы ты больше принесешь здоровая, а не истекающая кровью. Но, к сожалению… – он поднял ее и потащил к машине, – времени лечить тебя у меня нет, извини. Через два часа я должен буду исчезнуть с этих руин. Так что…

Она попыталась, но не вышло. Видимо, всё-таки придется умереть. Она с досадой признала, что последнее человеческое лицо, которое она увидит в жизни, будет лицо ее убийцы. Какая горькая ирония! Ничего, пока он будет раскручивать свою адскую машину, она еще успеет вспомнить все родные лица. В грудь уже стала просачиваться струйка холодного страха, ей было больно, но она вспомнила, как кричал Пашка, и поняла, что перед смертью ей предстоит пережить еще настоящее море боли. Она должна как следует подготовить себя, чтобы уйти достойно.

– Хочешь что-то сказать на прощание? – спросил он, пристегнув ее ремнями.

Сказать? Да, она много чего могла бы ему сказать. Много разных слов на разных языках. Но внезапно она улыбнулась.

– Вспомнила что-то веселое?

– Да. Тебе конец, чокнутый недоносок!

– Стыдно… начал он, но не договорил.

Она таки ошиблась. Потому что если она и умрет сейчас, то всё-таки не Стас будет последним человеком, которого она увидит.

Из-за его спины она увидела длинное лицо Рихтера. На голове была кровь, под глазом красовался гигантский синяк, но это был он, непонятно каким образом оказавшийся здесь.

Он захватил Стаса сзади под горло быстрым, режущим движением правой руки, а левую завел под затылок, образовав замок, отклоняясь влево и назад. Алиса с удовольствием увидела неподдельное изумление на лице своего мучителя. Он немедленно попытался вырваться, но Алиса два месяца назад на себе почувствовала силу рук Рихтера. Легче было освободиться из объятий строительного робота. Несколько секунд они боролись на одном месте, лицо Стаса всё более багровело, но он не сдавался, однако, Рихтер присел на левое колено и буквально дожал противника, уже практически на земле.

– Хватит, добегался, – сказал он, переводя дух, когда Стас перестал шевелиться. Перевернув его на живот, он завел ему руки за спину и зафиксировал жесткими наручниками.

– А теперь займемся тобой.

– Как вы здесь очутились так быстро?

– Воспользовался твоим советом, – ответил он, отцепляя ее от металлического столба. Она сразу же села на пол, держась за ногу. Кровь продолжала сочиться из ран спереди и сзади.

– Каким советом?

– Прокатился на лианах.

– Вы серьезно? – она вытаращила глаза.

Тут она увидела, что вдобавок к лицевому «украшению», его куртка в нескольких местах была разорвана и висела длинными клоками.

– Знаешь, до смерти надоело постоянно опаздывать.

– Черт, а я в вас не верила. Уже приготовилась умирать. Жаль, что… Пашу никто так и не успел спасти.

Эйфория от внезапного спасения постепенно уходила, и перед ее мысленным взором вновь встало бескровное, безжизненное лицо ее любимого друга. На этот раз их приключение не кончится хорошо. Теперь ей казалось, что ничего больше не будет хорошо. Никогда! Он умер и унес с собой остатки ее детства, прихватив вдобавок и счастливые годы отрочества, которые она намеревалась провести, познавая новую науку – науку романтической любви, ранее всегда оставлявшую ее равнодушной. Все ее прочие занятия никуда не денутся, возможно, будут и новые необыкновенные путешествия. Не будет только чувства счастливого ожидания, что когда всё заканчивается, приходит обычная жизнь рядом с человеком, ставшим для тебя самым родным на свете. Отныне она не только одна, она обреченно одна, и никакие друзья и знакомые не разбавят это ее одиночество внутри себя. Она может рыдать или крепиться, замкнуться в себе или делать вид, что ничего не произошло, но это никуда не уйдет, никакие рецепты не помогут вылечить обреченную пустоту в глубине ее сердца.

*

Он изначально чувствовал, что эта скверная история и должна как-нибудь так кончиться. Исключительно скверно. Он старался, конечно. Делал всё возможное. Как всегда. Но каков результат? Два трупа, один из них ребенок. А хуже всего даже не это. Хуже всего чертов флакон с жидкостью. Он знал, что должен доставить его в Отдел. Девочка умоляла его не делать этого, но он обязан подчиняться правилам. Прекрасно знает, что это омерзительно, но всё равно поступит как должно. Принесет в лабораторию, и там его будут изучать, раскладывать на компоненты, перебирать полезные и вредные свойства. Тьфу! Внезапно он почувствовал прилив симпатии к людям с Астеропы 1. Они, конечно, были невыносимы в общении, раздражающе высокомерны, считали юмор ниже собственного достоинства и презирали людей его профессии. Но, черт побери, они немедленно бросили эти проклятые развалины, как только поняли, что именно представляют собой изобретения этих проклятых машинопоклонников! А что решат сделать с результатом исследований его соплеменники? Девять из десяти, что попытаются извлечь пользу для человечества.

На обратном пути этот неудавшийся любитель древностей намекнул Алисе, что знает схему устройства, способного вернуть к жизни ее друга. У девочки была истерика. Если какие-то дела и оправдывали существование его Отдела, так вот это было как раз из таких. Но в то же самое время, он всё-таки вез в лабораторию этот проклятый флакон и, если бы ему сказали, что результат исследований сможет впоследствии помочь многим людям, он бы рассмеялся ему в лицо.

КОНЕЦ.

Обсуждение тут

Оставить комментарий

Вы должны войти , чтобы оставить комментарий.

flash time widget created by East York bookkeeper
flash time widget created by East York bookkeeper
flash time widget created by East York bookkeeper